Appalaches

40°00′N 78°00′W / 40, -78

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Appalaches
Carte de localisation des Appalaches
Carte de localisation des Appalaches
Géographie
Altitude 2 037 m, Mont Mitchell
Longueur 2 400 km
Largeur 480 km
Administration
Pays Drapeau des États-Unis États-Unis
Drapeau du Canada Canada
Géologie
Âge Ordovicien
Roches Roches métamorphiques et sédimentaires

Les Appalaches sont une chaîne de montagnes située à l'est de l'Amérique du Nord qui s'étend de Terre-Neuve (Canada) au nord, jusqu'au centre de l'État de l'Alabama au sud (États-Unis). Elle culmine au mont Mitchell (2 037 mètres) en Caroline du Nord.

Les Appalaches séparent la plaine côtière atlantique (à l'est) du bassin du fleuve Mississippi et des Grands Lacs (à l'ouest). Elles s'étirent sur près de 2 000 km de longueur.

L'exploitation du charbon, qui fournit la moitié de l'électricité américaine, y a fortement périclité, et l'industrie métallurgique est en grande difficulté.

Les Appalaches ont donné leur nom à un type de relief, le relief appalachien, qui désigne les vestiges d'une ancienne montagne fortement arasée. De longs couloirs s'étendent parallèlement à des échines rectilignes. Les cluses appalachiennes forment des passages étroits à travers les chaînons de la montagne.

Le Sentier des Appalaches en parcourt les sommets du Maine jusqu'à la Géorgie.

Sommaire

Toponymie

Détail de la carte de Gutierrez de 1562

La première mention du nom par des européens, remonte au 15 juin 1528. Elle a été faite par Álvar Núñez Cabeza de Vaca, et Pánfilo de Narváez, membres de l'expédition de Narváez, venant de Cuba. Lors de leur exploration des côtes du nord-ouest de la Floride ils découvrirent un village amérindien près de l'actuel Tallahassee, en Floride. Le nom de la tribu a été pour la première fois transcrit « Apalchen » ou « Apalachen » [a.pala.tʃɛn].

Le nom a rapidement été modifié pour « Apalachee ». Maintenant orthographié « Appalachia », il est le quatrième plus ancien nom de lieu donné par des européens aux États-Unis. Après l’expédition de Soto de 1540, les cartographes espagnols commencèrent à appliquer le nom de la tribu aux montagnes elles-mêmes. La première mention « Apalchen » figurant sur une carte est celle de Diego Gutierrez datant de 1562. Quant à la première utilisation désignant la chaîne de montagne, elle figure sur la carte de Jacques Le Moyne de Morgues de 1565.

Le nom n'a pas été couramment utilisé pour la chaîne entière, avant la fin du XIXe siècle. Un nom souvent concurrent et plus populaire était le « Allegheny Mountain », ou « Alleghania ». Au début du XIXe siècle, Washington Irving proposa même de rebaptiser les États-Unis « Appalachia » ou « Alleghania ».

Géographie

Appalaches dans l'État du Tennessee, États-Unis

La chaîne des Appalaches occupe dans sa plus grande partie le territoire américain et déborde sur le sud-est de Canada. Elle s'étend entre la latitude 49°N (monts Chic-Choc au Québec, Canada) et la latitude 32°N (Alabama, États-Unis). Le point culminant dans la partie canadienne du massif est le mont Jacques-Cartier (1 268 mètres d'altitude). Les Appalaches forment une zone de moyenne montagne large de 160 à 480 km et longue de 2 400 km entre l'île de Terre-Neuve et le centre de l'Alabama. Il existe en réalité deux séries de chaînes montagneuses : la plus haute culmine à 2 037 mètres d'altitude au Mont Mitchell en Caroline du Nord, qui est le plus haut sommet des États-Unis à l'est du Mississippi.

Le nom « Appalaches » (Appalachia en anglais) désigne plusieurs régions associées à la chaîne de montagne. La plupart du temps, il est utilisé pour décrire toute la chaîne avec ses collines environnantes et le plateau disséqué. On l'emploie parfois dans une acception plus restreinte pour désigner les régions du sud et du centre de la chaîne, dans les États du Kentucky, du Tennessee, de Virginie, du Maryland, de Virginie-Occidentale et de Caroline du Nord.

Orogenèse

Géologie des Appalaches aux États-Unis

La chaîne des Appalaches s'est formée en trois étapes principales :

  • La première phase, appelée orogenèse taconique intervient au cours de l'Ordovicien, entre -440 Ma et -450 Ma. Une chaîne se forme alors par la collision d'un arc insulaire avec le paléocontinent Laurentia (ancêtre de la plaque nord-américaine et assise du bouclier canadien). Une partie de l'océan Iapetus est comblé.
  • L'orogenèse acadienne marque une deuxième phase dans la formation des Appalaches vers -400 Ma / -360 Ma : la paléocontinent Baltica (qui correspond à l'actuelle Europe occidentale) entre en collision avec la Laurentia. Au nord des Appalaches actuelles se forme une chaîne avec des intrusions granitiques (par exemple en Gaspésie). Puis cette région subit une forte érosion. Au sud, l’arc insulaire et terrane d’Avalonia (Terre-Neuve, Nouvelle-Écosse et Nouvelle-Angleterre) entre en collision avec la Laurentia, comblant la partie ouest de l’océan Iapetus. Ce processus entraine l'élévation de sédiments d’origine océanique et du volcanisme.
  • L'orogénie alléghanienne constitue la troisième phase de formation des Appalaches. Le Gondwana, plus précisément le nord-ouest de l'Afrique actuelle heurte la Laurasia, dans le processus de formation de la Pangée au Permien-Pennsylvanien. Cela provoque l'élévation du cœur métamorphique des Appalaches, la formation de failles et du métamorphisme. L'érosion continue de produire d’importantes quantités de sédiments qui se déposent dans la mer peu profonde située à l'ouest des Appalaches.

Faune et flore

Végétation

La végétation dépend de l'altitude, de la latitude et de l'exposition : la toundra alpine recouvre les sommets de l'est de la Gaspésie[1]. Dans le reste du Québec on trouve des forêts de bouleaux et d'érables.

Faune

Histoire

Après la Guerre de Sept Ans (1756-1763), la Grande-Bretagne acquiert les colonies françaises d'Amérique du Nord. La Proclamation royale de 1763 a pour objectif d'établir et d'organiser l’empire colonial britannique dans cette région du monde. Il est également question pour la Couronne de pacifier les relations avec les Amérindiens. Elle est destinée à apaiser les craintes indiennes d’une arrivée massive de paysans blancs sur leurs terres. La Proclamation interdisait aux habitants des Treize colonies de s’installer et d’acheter des terres à l’ouest de la ligne de partage des eaux qui court le long des Appalaches[2]. La Couronne se réservait par ailleurs le monopole dans l’acquisition des terres indiennes et le roi garantissait la protection des peuples indiens[2],[3]. Londres avait prévu la construction de forts britanniques le long de la limite de colonisation ; ce dispositif devait permettre le respect de la Proclamation mais aussi favoriser le commerce des fourrures avec les Indiens[2]. La Proclamation royale de 1763 souleva le mécontentement des colons américains qui s’étaient déjà implantés dans les territoires indiens. Ils devaient rendre la terre et revenir dans les Treize colonies. Certains étaient persuadés que le roi souhaitait cantonner les colons américains sur la bande littorale afin de mieux les contrôler[2]. Les colons refusaient de financer la construction et l’entretien des avant-postes royaux sur la ligne définie par la Proclamation. En fermant la colonisation américaine vers l'ouest, la Grande-Bretagne soulève le mécontentement des fermiers et des propriétaires fonciers, dans un contexte de croissance démographique des 13 colonies.

Activités humaines et économiques

Carte de la région sous juridiction de la Appalachian Regional Commission, organisme distribuant des subventions dans les régions économiquement faibles des Appalaches aux États-Unis

Les ressources naturelles de la région des Appalaches sont mises en valeur depuis les premiers temps de la colonisation : les terroirs les plus favorables sont cultivés. Les forêts du massif sont exploitées. L'extraction des minerais (cuivre, amiante dans la partie canadienne[1], houille) et le tourisme (Gaspésie, parcs nationaux et régionaux américains) constituent les autres activités économiques.

Chaînes faisant partie des Appalaches

Article détaillé : Liste des sommets des Appalaches.

Du nord au sud, les Appalaches sont composées des chaînes suivantes :

Terre-Neuve-et-Labrador

Québec

États-Unis

  • Monts de la Nouvelle-Angleterre
  • Monts Longfellow
  • Montagnes Blanches
  • Montagnes Vertes
  • Mont Frissel
  • Taconic Range
    • Chaîne des Berkshires
    • Taconic Range nord
    • Taconic Range sud
    • Hautes terres de l'Atlantique centre
    • Plateau des Alleghenys
    • Monts Catskill
    • Monts Alleghenys
    • Plateau des Cumberland
    • Monts Cumberland
    • Appalachian Ridges
    • Monts Blue Ridge
    • Piedmont-Southeast Coast