Martyrs De Lyon

Martyrs de Lyon

Les martyrs de Lyon ont été martyrisés en 177 après J.C. à Lugdunum (Lyon). Ils constituent le premier groupe de chrétiens connus en Gaule.

Sommaire

Le contexte historique

Vers 177, le christianisme est une religion non reconnue des autorités (religio illicita), mais plus ou moins tolérée dans les faits. Elle est essentiellement implantée dans les villes de la partie orientale de l’Empire romain.

Le christianisme est persécuté de façon sporadique et non systématique dans le temps et l'espace par l'Etat romain[1].

La précédente persécution notable - mise en avant par l'histoire canonique - est localisée en Bithynie et date de Trajan (règne de 98 à 117). A cette occasion, Trajan prescrit de ne pas rechercher les chrétiens, sauf sur dénonciation, laquelle ne peut être anonyme. Les chrétiens sont passibles de la peine capitale s’ils n'abjurent pas leur foi. Selon Marie-Françoise Baslez, les communautés chrétiennes des deux premiers siècles vivent ainsi dans ce qu'elle qualifie de « climat d'insécurité permanent »[2].

Vers les années 170, un mouvement chrétien radical apparu en Phrygie, le montanisme, qui annonce la fin du monde, prône l’ascétisme, le martyre, et conteste hiérarchie, État et service militaire. Les intellectuels chrétiens rejettent le montanisme comme hérétique, mais le monde romain ne fait pas la différence.

Simultanément, les menaces barbares sur les frontières tendent la situation politique : en 167-169, puis en 175-180, les chrétiens refusent de participer aux cérémonies religieuses de soutien à l'Empire demandées par Marc Aurèle.

Lyon en 177

A cette époque, Lyon ou plus exactement Lugdunum est une colonie romaine, capitale de la province de Gaule lyonnaise et siège du sanctuaire fédéral des trois Gaules dédié au culte officiel à Rome et Auguste, célébré par les représentants des villes gauloises.

Des cultes d’origine orientale sont bien implantés à Lugdunum, comme le culte de Cybèle, attesté par des autels tauroboliques (à tête de taureau), et le culte de Dionysos, attesté par des sarcophages décorés de thèmes dionysiaques.

Les sources documentaires

Les martyrs de Lyon sont connus par l’historien Eusèbe de Césarée (vers 260, vers 339) qui cite dans le Ve livre de son Histoire Ecclésiastique une lettre « des Églises de Lyon et de Vienne aux Églises d’Asie et de Phrygie ». Eusèbe reprend de larges passages de cette lettre, mais n'en mentionne pas l’auteur, que la tradition identifie comme Irénée de Lyon, membre du groupe des chrétiens de Lyon et ayant échappé à la persécution. Cet auteur est connu pour d’autres écrits, et est cité par Eusèbe un peu plus loin dans l’«Histoire Ecclésiastique». Remarquons néanmoins qu'Eusèbe cite nommément ses sources chaque fois qu'il peut le faire, l'attribution à Irénée est donc une extrapolation de son texte. Par simplification, l'article mentionne donc cette source sous le terme de "la lettre".

Eusèbe place les événements dans la 17e année de règne de Antoninus Verus, et lors de l'élection d’Éleuthère comme évêque de Rome[3]. Si la première indication est l'année 177 sous Marc Aurèle, la seconde pose problème, car elle contredit la date de 177 : l'élection d’Éleuthère est datée de 175. Toutefois cette date a été déduite par un calcul à rebours des durées des épiscopats à Rome depuis le troisième siècle. Ces durées étaient indiquées en années, donc arrondies, ce qui a pu induire par addition des durées successives un biais entre les chronologies. L'archéologue lyonnais Amable Audin donne un argument en faveur de 177 : un rescrit de Marc Aurèle et de Commode trouvé en Espagne répond à la demande des prêtres en charge du culte impérial des Trois Gaules et autorise ces prêtres à acheter aux autorités des condamnés de droit commun, pour les mettre à mort en remplacement des couteux combats de gladiateurs. Ce rescrit est postérieur à l'association de Commode au trône impérial, fin 176. Les exécutions de chrétiens lors de la célébration du culte de Rome et d’Auguste, ne peuvent donc selon Amable Audin se situer en 175[4].

On peut trouver la traduction complète du texte d'Eusèbe sur ce site Internet. Il convient pour la lecture intégrale de cette source de garder en mémoire que les auteurs antiques remaniaient parfois les textes ou discours qu’ils citaient, pour en améliorer l’effet littéraire et l’impact sur le lecteur. De surcroît les copistes successifs des manuscrits antiques ajoutaient parfois leurs commentaires, dans la même optique d’effet sur le lecteur. Ces pratiques littéraires appliquées aux textes relatifs aux martyrs expliquent la mention fréquente de prodiges tels que l’odeur suave émanant des corps martyrisés, ou dans le cas des martyrs de Lyon, de guérison miraculeuse des blessures de Sanctus lors d’une seconde séance de tortures. Enfin Eusèbe désigne fréquemment les martyrs sous les mots de « athlètes » ou « lutteurs », combattant dans l’amphithéâtre contre les ennemis de leur foi.

Le récit des martyrs de Lyon

Selon la lettre transcrite par Eusèbe, Polycarpe, évêque de Smyrne en Phrygie envoie en Gaule un groupe dirigé par Pothin et quelques compagnons, avec mission d’y développer l’implantation du christianisme. Le chapitre I du Ve livre de l’Histoire ecclésiastique débute par l’évocation de la colère des païens contre les chrétiens : « … on ne nous a pas seulement chassé des maisons, des bains, de la place publique, mais encore on nous a interdit de paraître en quelque lieu que ce fut " « Les sévices innombrables que leur infligeait la foule entière, ils (les martyrs) les supportèrent généreusement : ils furent insultés, frappés, traînés par terre, pillés, lapidés, emprisonnés ensemble ; on leur fit subir tout ce qu'une multitude déchaînée a coutume de faire contre des adversaires et des ennemis.

« Ensuite, ils furent amenés au forum par le tribun et les magistrats préposés à la ville ; interrogés devant tout le peuple, ils firent profession de leur foi ; puis ils furent enfermés dans la prison jusqu'à l'arrivée du légat. »

Lors de la comparution devant le légat de la province, un chrétien non arrêté, Vettius Epagathus se pose en défenseur des inculpés « il réclama d'être lui aussi entendu en faveur des frères, pour montrer qu'il n'y avait chez nous ni athéisme ni impiété » Convaincu d’être chrétien, il est emprisonné à son tour. La vague d’arrestations se poursuit :

« Chaque jour on arrêtait ceux qui en étaient dignes, pour compléter le nombre des martyrs. Ainsi furent emprisonnés tous les croyants zélés des deux Églises, ceux sur qui principalement reposaient les affaires de nos pays. On arrêta même quelques païens, serviteurs des nôtres, car le gouverneur avait officiellement ordonné de nous rechercher tous. »

Selon la réglementation de Trajan, les chrétiens ne doivent pas être recherchés ; le légat ordonne néanmoins des recherches, car il instruit une affaire de troubles de l’ordre public. La procédure d’enquête ne reçoit les témoignages d’esclaves que sous la torture, les esclaves non convertis chargent donc leurs maîtres des accusations formulées ordinairement contre les chrétiens : cannibalisme, inceste, « et de faire ce qu'il ne nous est pas permis de dire ni même d'imaginer », provoquant l’indignation générale.

« Toute la colère de la foule, aussi bien que celle du gouverneur et des soldats, se concentra sans mesure sur Sanctus, le diacre de Vienne, et sur Maturus, tout nouvellement baptisé mais généreux athlète ; sur Attale, originaire de Pergame, qui avait toujours été la colonne et le soutien de ceux d'ici; et enfin sur Blandine » mais les trois précités résistent aux tortures, y compris la fragile esclave Blandine.

Seuls une dizaine d’arrêtés renient, malgré cela, ils demeurent emprisonnés et sont questionnés sous la torture pour témoigner contre les chrétiens. Une nommée Bilbis revient sur son reniement et rejoint les martyrs. D’autres revirements de renégats sont mentionnés à plusieurs reprises dans le texte, qui admet néanmoins que tous ne reviennent pas sur leur reniement.

La procédure se prolonge, un certain nombre de prisonniers entassés dans la prison meurent des suites des mauvais traitements et des conditions de détention, et parmi eux Pothin, âgé de plus de quatre-vingt dix ans. La lettre n’indique pas qu’il ait été torturé, mais durement malmené lors de sa comparution « Il fut alors emmené et traîné sans pitié ; il souffrit toutes sortes de coups : ceux qui étaient près de lui l'outrageaient de toute manière, des mains et des pieds, sans aucun respect pour son âge ; ceux qui étaient loin lançaient sur lui tout ce que chacun avait sous la main. Il respirait à peine quand il fut jeté dans la prison et, après deux jours, il rendit l'âme. »

Maturus, Sanctus, Blandine et Attale sont torturés et exposés aux fauves dans l’amphithéâtre. Sanctus et Maturus finissent égorgés, tandis que Blandine est dédaignée des bêtes. L’exécution d’Attale est suspendue par le gouverneur, qui a appris sa citoyenneté romaine. « il écrivit à leur sujet à César, puis il attendit sa réponse […]. César répondit qu'il fallait mettre les uns à la torture, mais libérer ceux qui renieraient. ».

L'amphithèâtre des trois Gaules restauré. Au fond, on distingue le poteau placé à l’époque moderne en évocation des martyrs

L'empereur Marc Aurèle ou ses services impériaux reprennent donc la règlementation de Trajan. Le jugement final coïncide avec ce que l’on peut identifier comme la célébration du culte fédéral de Rome et d’Auguste, rassemblant les représentants des villes gauloises dans le sanctuaire fédéral des trois Gaules :

« La fête solennelle du pays - elle est très fréquentée et l'on y vient de toutes les nations - ayant commencé de se tenir, le gouverneur fit avancer les bienheureux au tribunal d'une manière théâtrale, pour les donner en spectacle aux foules. Il les interrogea donc à nouveau. À ceux qui lui semblèrent posséder le droit de cité romaine, il fit couper la tête; les autres, il les envoya aux bêtes. »

« Pendant qu'on les interrogeait, un certain Alexandre, Phrygien de race, médecin de profession, établi depuis plusieurs années dans les Gaules, connu de presque tous, - se tenait debout auprès du tribunal et par signes les exhortait à la confession » Repéré, Alexandre comparait devant le gouverneur et est exécuté dans l’arène avec Attale. Blandine, accompagnée du jeune Ponticus, est suppliciée la dernière.

« Les corps des martyrs furent donc exposés et laissés en plein air durant six jours ; ensuite, ils furent brûlés et réduits en cendres par les pervers qui les jetèrent dans le fleuve du Rhône ».

Commentaires sur l’origine de la persécution

Mentionnons pour mémoire la thèse de J. Colin en 1964, qui situait les événements en Phrygie et non à Lugdunum. Aucun de ses confrères historiens n’a repris cette proposition, et tous admettent que la persécution s’est déroulée à Lyon.

Rien dans le texte cité par Eusèbe ne précise l’origine de cette persécution, ce qui n’a pas empêché diverses propositions.

Adeptes de Cybèle contre chrétiens ?

L'historien Amable Audin, a attribué l’origine des événements aux adeptes du culte de Cybèle, dont la religion promettait le salut après la mort à ses adeptes et était donc en concurrence avec le christianisme. Les arguments qui soutiennent cette thèse se basent sur une possible coïncidence de calendrier religieux, collision entre célébration chrétienne et célébration de Attis, fils de Cybèle, et cause d'une exacerbation des tensions religieuses. Pour sa démonstration, Amable Audin déroule à rebours la chronologie des événements à partir du 1er août 177, date connue des célébrations du culte impérial des Trois Gaules et date d'exécution des derniers condamnés. Supposant des durées pour chaque étape du récit, dont l'aller et retour pour recueillir l'avis des bureaux impériaux, il propose le 31 avril pour l'arrestation de Pothin, en correspondance avec son décès que la tradition place le 2 juin, et situe fin mars 177 les premières arrestations. Or cette période est celle de la commémoration de la mort sanglante d'Attis et de sa renaissance, tandis que la pâque chrétienne tombait le 31 mars en l'année 177. Pour Amable Audin, des heurts entre adeptes échauffés par ces moments d'exaltations religieuses similaires sont à l'origine des incidents dans les lieux publics rapportés par Eusèbe et de la répression qui suivit. Amable Audin s'avoue tenté d'identifier comme lieu d'emprisonnement des chrétiens les deux salles voutées récemment découvertes[5] lors de la publication de sa théorie, en faisant le rapprochement avec la stèle funéraire d'un soldat de la XIIIe cohorte urbaine, gardien de prison, retrouvée dans le même secteur[4]

Le culte de Cybèle était effectivement présent à Lyon, et Amable Audin lui a accordé une influence considérable dans ses interprétations sur le sanctuaire de Cybèle. Ses interprétations archéologiques sont aujourd'hui complètement révisées, ce qui affaiblit quelque peu sa thèse. Quoique cette attribution soit souvent citée, elle doit être prise pour ce qu’elle est, c’est-à-dire une reconstruction ingénieuse des événements.

Influence montaniste ?

Pothin et de ses compagnons sont originaires de Phrygie, berceau du montanisme, branche extrémiste du christianisme. L’hypothèse d’un prosélytisme provocateur ou d'une recherche du martyr est donc également envisageable grâce à une relecture attentive de la lettre des martyrs de Lyon et de Vienne[6]. Eusèbe de Césarée aborde cette question dans ses citations : la lettre mentionne en effet (et condamne) l’extrême ascétisme d’un des chrétiens avant et après son arrestation, attitude que l’on peut rapprocher du montanisme : « Un certain Alcibiade qui se trouvait parmi eux menait une vie tout à fait misérable, [ . . ] il n'usait que de pain et d'eau pour nourriture ; même en prison, il essaya de vivre de la sorte. Attale [ . . ] apprit par révélation qu'Alcibiade ne faisait pas bien de ne pas se servir des créatures de Dieu et qu'il donnait aux autres un exemple de scandale. Alcibiade fut convaincu. »

Eusèbe précise plus loin que les martyrs de Lyon ont pris leur distance vis-à-vis de cette fraction « Les disciples de Montan, d'Alcibiade et de Théodote commençaient précisément alors, en Phrygie, à répandre auprès de beaucoup leur conception de la prophétie. [ . . ] Comme une dissension existait à leur sujet, les frères de Gaule à leur tour soumettent leur propre jugement sur eux, jugement prudent et tout à fait orthodoxe, et ils produisent différentes lettres des martyrs qui avaient achevé leur course parmi eux » (Histoire Ecclésiastique, livre V,3).

Le développement de la tradition

Après Eusèbe de Césarée, un second auteur, gallo-romain cette fois, évoque les martyrs de Gaule. Bizarrement, ni Sidoine Apollinaire (430-486) pourtant originaire de Lyon, ni Victrice de Rouen ne nomment les martyrs de Lyon dans leur liste de martyrs. Il faut attendre Grégoire de Tours (538 ?-594 ?) pour les voir cités dans son De gloria martyrum, livre premier des Sept livres des miracles.

Grégoire de Tours présente sa grand-mère comme apparentée à Vettius Epagathus, martyr cité précédemment. Plus sûrement, son grand-oncle n’est autre que l’évêque de Lyon, Nicetius (Saint Nizier), peut-être source d’informations complémentaires des écrits d’Eusèbe de Césarée. Toujours est-il que Grégoire de Tours énumère 48 noms de martyrs, morts en prison ou face aux bêtes, en un lieu qu'il nomme Athanacum, identifié comme Ainay, quartier de Lyon entre le Rhône et la Saône, et à l'époque de Grégoire, un ilôt en aval de l'amphithéâtre. Quoique cet emplacement ne soit pas celui de leur mort, la tradition lyonnaise se base sur le texte de Grégoire et associe Ainay aux martyrs.

Le souvenir des martyrs de Lyon

Façade de l'Eglise d'Ainay

Cet épisode est retenu comme l’événement fondateur du christianisme de la Gaule romaine. A ce titre, il est souvent le seul événement signalé dans les versions résumées de l’Histoire de France, entre Vercingétorix et les grandes invasions.

Le monument lyonnais le plus ancien commémorant les martyrs de Lyon est la basilique Saint-Martin d'Ainay, avec une chapelle dédiée à Sainte Blandine. La tradition religieuse actuelle situe à cet emplacement l’échouage des restes des martyrs, jetés dans le fleuve après leur supplice. Ces reliques auraient été transférées dans l'église des Saints Apôtres, qui prendra ultérieurement le nom de Église Saint-Nizier.

D’autres monuments lyonnais rappellent cette période :

  • Eglise St Irénée, fondée à la même époque que Saint Martin d'Ainay, à l'emplacement d'un cimetière gallo-romain. Elle fut plusieurs fois transformée et son état actuel date de 1834.
  • Eglise St Polycarpe, ancienne église des Oratoriens devenue en 1791 l'église paroissiale Saint Polycarpe,
  • Eglise St Pothin, construite en 1843 dans le nouveau quartier des Brotteaux, dans un style de temple romain
  • Eglise Ste Blandine, construite à la fin du XIXe siècle au sud de la gare de Perrache, de style néogothique
  • L’Ordre des avocats de Lyon a dédié dans les années 1980 une salle de réunion de la Maison des avocats à Epagathus, premier défenseur lyonnais connu.

Sources documentaires

Notes et références

  1. « Pendant deux siècles et demi, le christianisme fut persécuté par l'Etat romain. Longtemps, ces persécutions ne furent ni permanentes ni universelles, car elles ne devinrent générales qu'à partir du milieu du IIIème siècle. » Claude Lepelley, in « Les chrétiens et l'empire romain. », chapitre VIII de l'Histoire du christianisme, t.I, Paris, Desclée de Brouwer, 2001, p. 227.
  2. Marie Françoise Baslez : « Comme on l'a déjà relevé, les atermoiements des autorités dans la pratique, ainsi que le renforcement récurrent de la législation sur les associations, ont fait vivre les communautés chrétiennes des deux premiers siècles dans un climat d'insécurité permanent. Quelle qu'ait été la personnalité de l'empereur ou du gouverneur de privince, qu'il ait ou qu'il n'ait pas éprouvé une animosité particulière contre les chrétiens, l'interdiction légale continuait de peser sur la religion nouvelle, si bien qu'en tout lieu et en toutes circonstances, une simple dénonciation, faite en bonne et due forme, suffisait à déclencher une action judiciaire, même si les empereurs avaient prescrit de ne pas poursuivre systématiquement les chrétiens, et laissaient faire les associations non autorisées. » in Les Persécutions dans l'Antiquité, Paris, Fayard, 2008, pp. 294-295.
  3. Eusèbe de Césarée, Histoire ecclésiastique, V, 1
  4. a  et b Amable Audin, Les jeux de 177 et le martyre des chrétiens de Lyon : le conflit entre adeptes de Cybèle et chrétiens, revue Archéologie n° 111, octobre 1977
  5. Il s'agit des sous-sols des grands Thermes de la rue des Farges. Aucun archéologue lyonnais n'a suivit Amable Audin dans cette interprétation
  6. Jacques Lasfargues, directeur du pôle archéologique du Rhône, Le renouvellement des connaissances sur Lyon antique, Archéologia n° 415, octobre 2004

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