Age du Fer

Âge du fer

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L'âge du fer désigne une période de la Protohistoire caractérisée par l'usage de la métallurgie du fer et faisant généralement suite à l'âge du bronze sachant que les limites chronologiques de l'âge du fer varient considérablement selon l'aire culturelle et selon l'aire géographique considérée.

La métallurgie du fer nécessite une température plus élévée que celle du bronze et donc la connaissance technique d'un four portant à une température de 1500 °C[1].

Sommaire

Historique

L'invention de la notion d'« âge du fer » est due au chercheur danois C. J. Thomsen qui en se basant sur les idées de l’historien Lauritz Schebye Vedel Simonsen, professeur à l'université de Copenhague, qui avait envisagé en 1813 que les outils des peuples antiques scandinaves avait d’abord été de bois et de pierre avant d’être de cuivre et de fer[2],[3] eut en 1816 l'intuition de l'emploi successif par l'humanité de la pierre, du bronze et du fer, alors qu'il devait classer les antiquités nationales danoises. Il formalise sa théorie des trois périodes préhistoriques, l’Âge de pierre, l’Âge du bronze et l’Âge du fer, en 1836 dans Ledetraad til nordisk Oldkyndighed (Guide des antiquités nordiques).

Aujourd'hui, il est admis que cette période succède, en Europe et au Proche-Orient, à l'âge du bronze et précède l'entrée des civilisations concernées dans l'histoire.

L'âge du fer débute vers 1100 av. J.-C. dans le monde méditerranéen et vers 800 à 700 av. J.-C. dans le nord de l'Europe.

Toutefois, comme pour les autres périodes de la Protohistoire, les limites chronologiques de l'âge du fer varient considérablement selon l'aire culturelle et selon l'aire géographiques considérées. De plus, certaines régions n'ont jamais connu d'âge du fer tout en connaissant très tôt certaines caractéristiques d'un développement social et/ou technique important. C'est le cas par exemple des civilisations précolombiennes qui connurent une métallurgie de l'or et du cuivre jusqu'à la conquête espagnole. L'Afrique, au contraire, n'a pas connu la métallurgie du cuivre et du bronze mais directement celle du fer[4].

La notion d'âge du fer ne doit donc pas s'entendre comme une notion chronologique ou comme un stade d'évolution, mais simplement comme l'indice d'une technique qui influença durablement et en profondeur certaines sociétés, en particulier en Europe continentale.

Chronologie de l'âge du fer

Proche-Orient, Moyen-Orient et Égypte

Le fer météorique y a été travaillé dès le IIIe millénaire av. J.-C. comme l'attestent des perles de fer de la période prédynastique égyptienne ou un poignard découvert en Mésopotamie à Tell Asmar. Mais les premiers fers fondus à partir de minerai remonteraient au début du IIe millénaire av. J.-C..

Le premier centre métallurgique du fer aurait été situé autour de la mer Caspienne. La connaissance du fer serait passée des Hittites aux Assyriens puis les Peuples de la mer l'auraient apportée au Proche-Orient et en Égypte tandis que les Doriens l'apportaient en Grèce et la transmettaient aux Étrusques.

Les Hittites et les Doriens durent leur supériorité militaire à leurs armes de fer[4].

Europe centrale et occidentale

Chronologie de l'âge du fer en Europe

L'âge du fer commence vers le Xe siècle av. J.-C. et correspond globalement aux manifestations liées aux peuples celtes. Il a été subdivisé en deux catégories, nommées d'après des sites éponymes et correspondant à des stades plus qu'à des périodes chronologiques :

Article détaillé : Civilisation de Hallstatt.
Article détaillé : La Tène.

Durant ce millénaire et surtout les sept derniers siècles des villes sont nées, des états se sont créés, des périodes de développement et de déclin se sont succédé. Les marchandises et les techniques circulaient dans toute l'Europe[5].

Les complexes techno-économiques de l'âge du fer en Europe

Reconstitution d'un toit de chaume dans le Hampshire, technique datant de l'âge du fer

À défaut de connaissances étendues sur les ensembles culturels et politiques de l'âge du fer, la culture matérielle des civilisations européennes de cette période permet de dessiner de grands ensembles géographiques à l'intérieur desquels le matériel des fouilles présente une remarquable homogénéité tant en termes de technique qu'au niveau des décors.

Ces ensembles ou « complexes techno-économiques » persistent durant les deux âges du fer, « se dilatant et se contractant au gré des circonstances » [6]:

Asie

C'est au cours du Ier millénaire av. J.-C. que le travail du fer apparait, en Inde, en Chine puis au Japon où les armes de fer ne deviennent courantes qu'au IIe siècle[4].

Afrique

Si la technique du travail du fer s'est exportée dans le nord de l'Afrique à partir de la Nubie, une métallurgie du fer est apparue dans l'afrique intertropicale dès le début du Ier millénaire av. J.-C. au Niger, au Kenya puis au Tchad.

Voir aussi

Lien externe

Notes

  1. universalis.fr
  2. B. G. Trigger (1990) p.75
  3. C. K. Maisels (1999) p. 11
  4. a , b  et c Michel Mourre, Grand Mourre, Bordas,p1757, ISBN 2-04-006513-X
  5. présentation de l'âge de fer en France de Patrice Brun et Pascal Ruby
  6. Patrice Brun, Le premier Âge du fer : princes et princesses de la Celtique, Paris, 1987.


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