9-Thermidor

Chute de Robespierre

Le 9 Thermidor an II
L’Arrestation de Robespierre, d’après une gravure du Directoire.

La chute de Robespierre, le 9 Thermidor an II, est le résultat d’une série d’actes politiques, qui commencèrent en mars 1794.

Sommaire

Le renforcement de la Terreur

Au printemps 1794, alors que s’annonce une campagne décisive pour la République, le gouvernement révolutionnaire, dont la figure de proue est Robespierre, est confronté à la double opposition des Hébertistes à sa gauche et des Indulgents à sa droite.

En mars 1794, devant la menace d’une nouvelle insurrection et d’un nouveau massacre de prisonniers, les comités de salut public et de sûreté générale décident de se débarrasser des Hébertistes (dirigés par Hébert), qui sont les membres les plus radicaux de la Commune de Paris. Dans la nuit du 23 au 24 ventôse an II, les principaux chefs du club des Cordeliers sont arrêtés. Ils seront condamnés à mort par le Tribunal révolutionnaire et exécutés.

Fin mars 1794, les comités ordonnent l'arrestation des principaux Indulgents, Danton et Desmoulins, qui veulent arrêter la Terreur, signer la paix avec les monarchies coalisées et pactiser avec l'aristocratie. Suite à un long procès, Danton et Desmoulins seront guillotinés avec leurs amis le 5 avril 1794.

Après l’élimination des factions, le Comité de salut public reprend sa politique pour asseoir la République. Il fait voter dans ce sens plusieurs mesures. Celui de Ventôse autorise la confiscation des biens des ennemis de la République, et leur distribution aux indigents. Les décrets de Germinal centralisent à Paris le jugement des suspects. Enfin, la loi du 22 prairial an II, présentée par Couthon, établit que les suspects, dont le dossier (selon les décrets précédents) devait avoir été étudié par des commissions populaires (dont une partie seulement avait vu le jour, le 9 thermidor), sont jugés sans avocat par le Tribunal révolutionnaire, qui a le choix entre l’acquittement, la déportation ou la peine de mort.

La création du bureau de police et des commissions populaires crée des jalousies dans le comité de sûreté générale, qui ne supporte pas les empiètements du Comité de salut public. Dans ce dernier, des disputes éclatent, notamment entre Saint-Just et Lazare Carnot au sujet de la bataille de Fleurus, et entre Robespierre et Collot d’Herbois ou Billaud-Varenne. De même, au sein de la Convention, une opposition se développe parmi les envoyés en mission corrompus ou criminels rappelés en mai (Barras, Tallien, Bourdon de l’Oise, Fouché, Carrier ou Bernard de Saintes) et les amis de Danton. Par ailleurs, la disposition de la loi de Prairial inquiète, puisqu'elle permet d’envoyer un député devant le Tribunal révolutionnaire sans demander l’approbation de la Convention. De plus en plus de députés du Marais se montrent hostiles au maintien du gouvernement révolutionnaire et demandent le retour au libéralisme économique, surtout après la victoire de Fleurus, qui libère le territoire de la hantise de l’invasion. De plus, l’exécution des Hébertistes a créé des dissensions entre les membres de la commune de Paris.

Conflits au sein du gouvernement révolutionnaire

L’opposition entre le Comité de salut public et le Comité de sûreté générale se concrétise en mai, quand Vadier gonfle l’affaire Catherine Théot : le 14 juin 1794, il lit devant la Convention un rapport qui attaque par ricochet Robespierre, et ridiculise le culte de la Raison et de l'Être suprême. L’Incorruptible récupère le dossier, permettant ainsi à la vieille dame et aux autres inculpés d’échapper à la guillotine. Mais son intervention exacerbe les rancunes, d’autant que sa popularité rend jaloux ses collègues. Lors d’une séance du Comité de salut public, il se fait traiter de « dictateur ». Il quitte alors la réunion et cesse pratiquement de paraître aux séances du Comité. Durant les dernières semaines, il ne signe ainsi plus que quelques décrets. Son absence favorise encore davantage ses adversaires.

Après l’échec des tentatives de réconciliation entre les 2 comités (les 4 et 5 Thermidor), Robespierre décide de porter le conflit devant la Convention.

Le 8 Thermidor (26 juillet)

Le 8 Thermidor Robespierre est à la tribune de la Convention, il vient de lire son dernier discours dans lequel il attaque ses adversaires devant la Convention, rejetant sur eux les excès de la Terreur, sans en nommer aucun. Il vise clairement les organisateurs de la Terreur en province, principalement Paul Barras, Jean-Lambert Tallien, Fouché et Jean-Baptiste Carrier, ayant coordonné des massacres dans plusieurs villes, comme à Bordeaux, Lyon et Nantes. Dans le même temps il critique Joseph Cambon et sa politique économique. Ce dernier riposte: " Il est temps de dire la vérité tout entière : un seul homme paralyse la Convention ; cet homme c’est Robespierre". Louis Joseph Charlier propose le renvoi du discours à l’examen des Comités. « Quoi ! S’écrie Robespierre, j’aurai eu le courage de venir déposer dans le sein de la Convention des vérités que je crois nécessaires au salut de la patrie, et l’on renverrait mon discours à l’examen des membres que j’accuse. » Charlier l’interrompt en lui criant de sa voix rocailleuse et saccadée: « Quand on se vante d’avoir le courage de la vertu, il faut avoir celui de la vérité; nommez ces membres de la Convention que vous accusez ». L’Assemblée applaudit. « Oui, oui ! Nommez-les ! » Crie l’assemblée. Robespierre commet alors une faute tactique en restant muet malgré la demande violente de Charlier, il laisse planer la suspicion, effrayant même les innocents; alors Charlier insiste pour l’ajournement de l’envoi du discours de Maximilien Robespierre. Dans le tumulte l’Assemblée décide la non impression du discours. Robespierre n’a trouvé qu’une voix pour le soutenir celle de Couthon, même Saint-Just n’est pas intervenu, il n’a pas quitté sa place et est resté muet[1].

Le soir même, les membres du Comité de sûreté générale, craignant leur élimination, s’allient aux députés du Marais, en leur promettant la fin de la Terreur.

Une conspiration visant la chute de Robespierre s’organise.

Le 9 Thermidor (27 juillet)

Le 9 Thermidor, Saint-Just prend la parole à la Convention, mais il est interrompu par Tallien, puis par Billaud-Varenne qui l’empêchent de continuer son discours. Robespierre tente alors de prendre la parole afin de convaincre le Marais de se rallier à lui, mais il est interrompu par certains députés qui scandent : « Non ! A bas le tyran ! ». Le président de la convention, Collot d'Herbois, loin de rétablir l’ordre, lui refuse la parole. Robespierre, épuisé, se trouve momentanément incapable de parler : un député (Garnier de l'Aube ou Louis Legendre) lui aurait alors lancé « C’est le sang de Danton qui t’étouffe ! »[2]. À la proposition de Tallien, les députés décrètent l’arrestation de Robespierre, Saint-Just et Couthon. Le Bas et Augustin Robespierre demandent à être joints dans le décret. C’est alors que l’Incorruptible aurait prononcé la fameuse phrase : « La République est morte ; les brigands triomphent. » Saint-Just, au contraire de Robespierre, reste muré dans un silence méprisant. Certains historiens pensent que ce silence était dû à une lassitude et à une sorte de renonciation, d’autres parlent d’inexpérience politique, d’autres encore d’une façon de marquer son mépris pour ses ennemis. Mis en état d’arrestation, les cinq députés sont conduits à cinq heures du soir dans les locaux du Comité de sûreté générale, aux Tuileries.

À la même heure, les nouvelles de la séance parviennent à la Maison commune (l’Hôtel de Ville). Le maire, Fleuriot-Lescot appelle à l’insurrection. On ferme les barrières, on bat la générale, le tocsin sonne, les sections sont convoquées à la Maison commune, les compagnies de canonniers et les effectifs de la gendarmerie et de la Garde nationale sont appelés, les poudres de l’Arsenal sont réquisitionnées. Sans attendre de renfort, le commandant de la Garde nationale, Hanriot, court aux Tuileries pour libérer les cinq prisonniers, mais il est arrêté lui-même par les gendarmes qui les gardent. Il est environ cinq heures et demie. On fait alors passer les prisonniers dans la salle voisine, où on leur sert à souper, puis, à sept heures, on les dirige vers des prisons différentes (Robespierre l’aîné à la prison du Luxembourg).

Pendant ce temps, les premiers renforts se massent sur la place de Grève. Apprenant l’échec d’Hanriot, la Commune insurrectionnelle charge Coffinhal de le libérer, et ordonne aux concierges des prisons de refuser de recevoir tout nouveau prisonnier. Ainsi, à son arrivée au Luxembourg, Robespierre est conduit à la mairie du quartier, alors quai des Orfèvres, où il est libéré. Les autres députés, cependant, ont été écroués. Robespierre refuse d’abord de se rendre à la Maison commune, pour ne pas se mettre hors la loi, mais indique le plan de bataille que doit suivre la Commune insurrectionnelle.

Entre huit heures et demie et neuf heures, Coffinhal arrive aux Tuileries, où il enlève les postes de garde, rallie les piquets de service, pénètre dans le Comité de sûreté générale et délivre Hanriot. Les membres des comités, affolés, se rendent dans la salle des séances, où ils annoncent que tout est perdu. Mais, au lieu d’envahir la salle, Coffinhal et Hanriot se retirent et rejoignent la Maison commune. La Convention confie alors à Barras la charge de rallier les sections avec le commandement militaire. Avec les deux Bourdon, Tallien, Rovère et Fréron, il parvient à obtenir des troupes des sections bourgeoises de l’ouest. En attendant le rassemblement des troupes, Barère fait décréter la mise hors la loi des insurgés. Dès lors, la comparution devant le Tribunal révolutionnaire est inutile.

La commune en est prévenue entre dix heures et dix heures et demie. Devant la nouvelle, les rangs se vident petit à petit parmi les insurgés. Pour empêcher le revirement des sections, les députés libérés, enfin parvenus à la Maison commune (Robespierre le jeune, son aîné, Le Bas et Saint-Just, Couthon le dernier, vers une heure du matin), multiplient les messages pour rétablir la confiance dans la victoire et demander l’appui des Jacobins du camp des Sablons.

L’insurrection piétine, les hommes massés sur la place de Grève s’impatientent. Vers deux heures du matin, une colonne conduite par Léonard Bourdon et composée de gendarmes et d’artisans de la section des Gravilliers (celle de Bourdon et de Jacques Roux) débouche sur la place. Grâce à une trahison, Bourdon a obtenu le mot de passe et se faufile à l’intérieur.

Le Bas se tire un coup de pistolet et meurt sur le coup. Augustin Robespierre se jette par la fenêtre et ne réussit qu’à se briser une cuisse. Saint-Just se laisse arrêter sans résistance. Couthon, saisi et brutalement poussé dans l’escalier, tombe et se blesse gravement à la tête. Quant à Maximilien Robespierre, soit qu’il ait tenté de se suicider, soit qu’il ait été atteint par la balle du gendarme Merda, il est blessé à la mâchoire par un coup de pistolet. On amène ensuite les prisonniers aux Tuileries, où les blessés sont sommairement pansés, puis on les conduit à la conciergerie, et, de là, à la guillotine.

Le 10 Thermidor (28 juillet)

L’après-midi du 10 thermidor, Robespierre et vingt et un de ses compagnons sont guillotinés sur la place de la Révolution (actuelle place de la Concorde). Le lendemain, soixante-dix autres les suivront dans la mort. Au total, 117 insurgés seront exécutés, pour l’essentiel des membres de la Commune insurrectionnelle.

Les principaux thermidoriens

Voici une liste non exhaustive des principaux acteurs de la chute des Montagnards :

Notes et références

  1. Jean-Paul Barbier, Le révolutionnaire Louis Joseph Charlier, 1995.
  2. Adolphe Thiers, Félix Bodin ,Histoire de la Révolution française
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