Abysse
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La fosse des Mariannes est l'abysse le plus profond (11km).
Une source hydrothermale dans les abysses.
Résurgence et formation de petits "lacs" et cratères de saumure (plus dense et plus lourde que l'eau de mer) dans une zone profonde explorée en 2010 par un véhicule sous-marin sur le site dénommé Green Canyon 246 (GC246), choisi par l'expédition Lophelia II 2010 (NOAA-OER/BOEMRE) en raison d'une bathymétrie a priori complexe et pour des anomalies d'amplitude sismique[1]

Le terme abysse désigne l'ensemble des zones d'un océan situées en dessous de la thermocline, à partir de 200 mètres ou plus. Comme les caractéristiques environnementales sont partout les mêmes, on parle toujours des abysses au pluriel, du grec άβυσσος (ábyssos) signifiant « sans fond » (dans les temps anciens, on croyait que l'océan était sans fond). Aussi appelés grands fonds océaniques ou grandes profondeurs, les abysses occupent les deux tiers de la planète terre et représentent le plus grand habitat de la planète.

À 150 mètres de profondeur dans les océans, 99 % de la lumière solaire a été absorbée, puis, au delà de mille mètres, la nuit est complète, le froid intense et les pressions colossales : ce sont les abysses. Longtemps on y pensa toute vie impossible, pourtant les premiers bathyscaphes y découvrirent, dans les années 1970, un foisonnement de vie au sein d'écosystèmes inconnus, à proximité d'importantes ressources minérales. Aujourd'hui, certaines sources hydrothermales profondes (fumeurs noirs) sont associées à une des principales hypothèses quant à l'origine de la vie sur Terre. Les abysses restent néanmoins très mal connus ; à l’heure actuelle, 95% des abysses restent inexplorés, les grands fonds sont cartographiés avec bien moins de précision que la Lune et davantage d’hommes sont allés dans l’espace qu'au plus profond des océans[2],[3].

Sommaire

Caractéristiques environnementales

Température

Graphique montrant la thermocline d'un océan tropical. Notez le brusque changement entre 100 et 200 mètres.

Les deux zones de changement le plus brutal de température sont la zone de transition entre les eaux de surface et les eaux profondes (la thermocline ou l'entre deux eaux) et la transition entre les grands fonds marins et l'eau chaude des sources hydrothermales. La thermocline a une épaisseur variant de quelques centaines de mètres à près de mille mètres. En dessous de la thermocline, la masse d'eau des abysses est froide et beaucoup plus homogène. Les thermoclines sont plus fortes dans les régions tropicales, où la température de la zone épipélagique est généralement supérieure à 20 ° C. De la base de la zone épipélagique, la température descend sur plusieurs centaines de mètres à 5 ou 6 ° C à 1000 mètres. Elle continue ensuite à diminuer, mais à un taux beaucoup plus faible. En dessous de 3000 à 4000 m, l'eau est isotherme : quelle que soit la profondeur, la température est pratiquement stable pendant de longues périodes. Il n'y a pas de variations saisonnières de température, ni de changement annuel. Aucun autre habitat sur la terre ne possède une température aussi constante. Les cheminées hydrothermales sont le contraste direct avec une température constante. Dans ces systèmes, la température de l'eau en bordure des cheminées peut atteindre 400 ° C (l'ébullition est empêchée par la pression hydrostatique immense), tandis que quelques mètres plus loin, elle peut être de 2 à 4 ° C seulement[4].

Lumière

La lumière est inexistante dans les abysses, à l'exception de la partie supérieure de la zone mésopélagique. La photosynthèse y est donc impossible, excluant toute production primaire d'oxygène. Ainsi, la bioluminescence, produite par les organismes vivants, est la seule source de lumière dans les profondeurs. Face à ce manque de lumière, les organismes doivent compter sur les autres sens que la vision. Elle peut aussi avoir un effet sélectif sur les habitudes de locomotion des animaux et sur leurs systèmes de propulsion.

Pression

La pression est le plus grand facteur environnemental qui agit sur les organismes des abysses. La pression augmente d'une atmosphère (atm) tous les 10 m de profondeur. Dans la mer profonde, la gamme de pression est de 20 à 1000 atm. L'exposition à la pression joue un grand rôle dans la distribution des organismes d'eau profonde. Jusqu'à récemment, on manquait d'informations détaillées sur les effets directs de la pression sur la plupart des organismes des abysses, parce que presque tous les organismes des grands fonds marins étaient remontés à la surface par chalutage morts ou mourants. Avec l'avènement des pièges qui intègrent une chambre spéciale de maintien de pression, des animaux métazoaires de plus grande taille ont été remontés de la mer profonde en bon état. Certains d'entre eux ont ainsi pu être maintenus vivants à des fins expérimentales, permettant une meilleure connaissance des effets biologiques de la pression.

Salinité

La salinité a une remarquable constance dans les abysses comme en mer (sauf dans les mers fermées ou semi-fermées comme la mer Méditerranée ou la Baltique). Elle peut néanmoins varier par endroit, a priori sans grand effets écologiques, sauf - rarement et très localement - quand il y a accumulations de saumure dense (cf. illustration). Dans ce cas, il semble que la plupart des espèces fuient le milieu (ou y meurent ?)[1].

Biologie

Faune abyssale

Une espèce de cténophore typiquement mésopélagique : Bathocyroe fosteri.

La faune abyssale inclut des représentants de presque tous les embranchements d'animaux marins, mais de nombreuses espèces se sont adaptées à la vie abyssale. On les distingue en deux catégories : les animaux benthiques, qui vivent près du fond, et les animaux pélagiques, qui vivent dans la colonne d'eau. Cependant, la plupart des espèces passent leur stade planctonique dans le plancton, dans la zone pélagique.

La plupart des organismes abyssaux pélagiques, allant du zooplancton aux poissons en passant par le necton, vivent aux rythmes du soleil. Chaque nuit ils remontent dans les eaux superficielles pour se nourrir, pour ensuite redescendre au levé du soleil. Cette migration verticale leur garantit une relative sécurité.

Les organismes abyssaux benthiques évoluent de manière plus étroite avec la surface, ils dépendent soit d'un écosystème abyssal (sources hydrothermales, suintements froids...), soit de la matière organiques tombant des zones supérieures (neige marine, carcasse de baleine...).

Article détaillé : Faune abyssale.

Physiologie animale

La faune abyssale a développé de nombreuses adaptations physiologiques et comportementales, comme la bioluminescence, une croissance très lente et une maturité sexuelle tardive.

Écosystèmes des profondeurs

Monts hydrothermaux

Les monts hydrothermaux sont des évents hydrothermaux situés à proximité des dorsales océaniques. Cet écosystème est basé sur une production primaire assurée par des bactéries chimiosynthétiques qui vivent libres ou en symbiose avec les organismes.

Article détaillé : Mont hydrothermal.

Monts sous-marins

Article détaillé : Mont sous-marin.

Suintement froid

Article détaillé : Suintement froid.

Lac de saumure

Article détaillé : Lac de saumure.

Neige marine

Article détaillé : Neige marine.

Carcasse de baleine

Article détaillé : Carcasse de baleine.

Géologie

Exploration des abysses

Alvin (DSV-2), en 1978

Les abysses sont un environnement totalement hostile à l'homme, et représentent l'un des milieux les moins explorés de la planète. À partir de la zone mésopélagique, les pressions sont trop grandes pour les méthodes traditionnelles d'exploration, exigeant des approches alternatives pour la recherche. Les stations caméra, de petits submersibles habités et des ROV (véhicules actionnés à distance) sont trois méthodes utilisées pour explorer les profondeurs de l'océan. En raison de la difficulté et le coût de l'exploration de cette zone, les connaissances actuelles sont très limitées. La pression augmente d'environ une atmosphère tous les 10 mètres, ce qui signifie que certaines zones peuvent atteindre des pressions de plus de 1000 atmosphères. La pression rend non seulement les grandes profondeurs très difficiles à atteindre sans aide mécanique, mais elle rend aussi l'étude des organismes adaptés à ces pressions énormes difficile. En effet, les organismes ramenés à la surface pour y être étudiés sont rapidement tués par la faible pression atmosphérique.

Article détaillé : Exploration des abysses.

Exploitation

À peine inventoriés, notamment pour la biodiversité qui y est encore presque inconnue, ils font déjà l'objet de nombreux projets et tests d'exploitation de ressources profondes (métallurgiques notamment), ce qui inquiète les experts en biologie marine qui craignent des impacts très négatifs pour la vie fragile qui s'est développée à ces profondeurs. Face aux risques de conflits pour l'exploitation de ces fonds, l'ONU a déclaré les fonds marins patrimoine mondial de l'humanité. Les litiges doivent être réglés par le tribunal international du droit de la mer, basé à Hambourg. En France, le Grenelle de la mer, en juin 2009, a suggéré que parmi les questions émergentes, les grands fonds fassent l'objet d'une étude plus approfondie[3].


Annexes

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Articles connexes

Bibliographie

  • J.R. Vanney, Le mystère des abysses, Paris, Fayard, coll. « Le temps des sciences », 1993, 522 p. 
  • Daniel Desbruyères, Les trésors des abysses, Éditions Quae, octobre 2010, 184 p. (ISBN 978-2-7592-0605-6) [présentation en ligne] 
  • Lucien Laubier, Ténèbres océanes : Le triomphe de la vie dans les abysses, Paris, Buchet/Chastel, 2008, 296 p. (ISBN 972-2-283-02271-9) 
  • Roger Hekinian et Nicolas Binard, Le feu des abysses, juillet 2008, 176 p. (ISBN 978-2-7592-0075-7) 
  • Daniel R., Dans la nuit des abysses : Au fond des océans, Paris, Gallimard, 2008 (ISBN 2-07-053100-7) 

Liens externes

Notes et références

  1. a et b Extrait du compte rendu Grand-public de l'expédition Lophelia II 2010 (NOAA-OER/BOEMRE) sur oceanexplorer.noaa.gov, NOAA. Consulté le 11 janvier 2010
  2. Claire Nouvian, Abysses, Fayard, 2008 (ISBN 978-2-213-62573-7) [lire en ligne] 
  3. a et b Rapport : From sea to shining sea report to the united states senate ; priorities for ocean policy reform sur jointoceancommission.org, Juin 2006, p. 30-52
  4. (en) Nybakken James W., Marine Biology: An Ecological Approach, Benjamin Cummings, 2001, 136-141 p. 

Wikimedia Foundation. 2010.

Contenu soumis à la licence CC-BY-SA. Source : Article Abysse de Wikipédia en français (auteurs)

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  • ABYSSE — n. m. T. de Géographie Région sous marine très profonde …   Dictionnaire de l'Academie Francaise, 8eme edition (1935)

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