Michel Peissel
Michel Peissel
Naissance 11 février 1937
Paris
Décès 7 octobre 2011 (74 ans)

Michel Peissel (né à Paris le 11 février 1937, mort le 7 octobre 2011[1]) est un ethnologue, explorateur et écrivain français.

Sommaire

Le « dernier explorateur du XXe siècle »

À 18 ans, il lit par hasard l’ouvrage de Fosco Maraini[2] sur le Tibet (Segreto Tibet, paru en 1951) et séduit par ce pays mystérieux, achète une grammaire tibétaine. Il fait une partie de ses études en Grande-Bretagne à Oxford et aux États-Unis, à l'université de Harvard. Il obtient un doctorat d'ethnologie à la Sorbonne.
À 21 ans, au cours d'un voyage au Mexique, il découvre les vestiges de 14 sites mayas dans la forêt tropicale du Quintana Roo[3]. Il réalise qu’il existe encore des territoires inconnus en plein XXe siècle. Il décide d’être explorateur, et ses notions de tibétain le guident tout naturellement vers l’Himalaya.

Les territoires secrets de l’Himalaya

Les territoires parcourus par Michel Peissel

Alors qu’il est étudiant aux États-Unis, il réussit à rencontrer le frère du 14e Dalaï Lama, Thupten Jigme Norbu, l’un des seuls Tibétain sur le sol américain ; ce dernier lui donne une lettre de recommandation à l'attention du premier ministre du Bhoutan, état voisin du Tibet. Mais il lui faudra plusieurs années avant de concrétiser ses rêves de voyage dans ces contrées interdites.
À partir de 1959, il est parmi les premiers à parcourir les royaumes fermés de l’Himalaya comme le Mustang, au nord du Népal. Il passera de nombreuses années à sillonner à pied ou à dos de mulet le Bhoutan, le Ladakh, le Zanskar et le Tibet. Il rapportera de ses rencontres avec les peuples de l’Himalaya des témoignages aussi divers que livres[4], articles, films documentaires[5], dessins et aquarelles.

Partisan de l’indépendance du Tibet dès la première heure et aidé par sa connaissance de la langue Tibétaine, il contacte les guérilleros tibétains. Son livre Les Cavaliers du Kham sur la guerre secrète des Khampas lui vaut d’être temporairement interdit de séjour en Chine, en Inde et au Népal (après la mort de Mao Zedong, le Président Deng Xiaoping lui permettra par un décret de reprendre ses recherches au Tibet).

Il utilise un aéroglisseur, pour lui permettre de franchir en 1972 la chaîne de l’Himalaya sur la Kali Gandaki (es) entre les monts Dhaulagiri et Annapurna. Il conçoit par la suite son engin sur coussin d'air[6] qu’il utilisera en Amérique centrale, puis lors d’une expédition sur le Gange pour remonter les rapides et naviguer les eaux blanches.

En 1998, il identifie le plateau de Dansar au Gilgit-Baltistan comme étant l’Eldorado grec, le pays des « fourmis chercheuses d'or » d’Hérodote. En 1995, ses travaux sur les chevaux tibétains le mènent à la découverte d’un cheval archaïque qu’il nommera le Cheval de Riwoché. Passionné par la préhistoire de l’Asie Centrale, il met au jour de nombreux sites troglodytes vieux de trois mille ans, et documente la survivance de l’art scythe au Tibet. Homme de terrain, il figure aujourd'hui parmi les meilleurs connaisseurs du monde tibétain.

Dans le sillage des Mayas et des Varègues

En 1987 avec des archéologues mexicains, il construit une pirogue géante maya pour naviguer (en 1988) 700 km en haute mer et démontrer le rôle du commerce maritime des Itza dans l'effondrement des cites du bas empire maya. Thèse secondée par Jacques Soustelle. L'année suivante 1989, il construit une barque viking et traverse l’Union Soviétique à la rame et à la voile, de la Baltique à la Mer Noire, soit 2 500 km, remontant la Dvina et redescendant le Dniepr. Il reproduit ainsi le périple des Varègues, fondateurs au VIIIe siècle de la monarchie russe. Ce voyage révèle des qualités insoupçonnées des barques vikings, capables de remonter à la voile en glissant sur les bas fonds les rapides les plus forts. Ses recherches bousculent toutes les idées reçues sur les communications dans la Russie du IXe siècle.

Vers les sources du Mékong

En 1994, Michel Peissel part à la recherche de la source du Mekong qu’il situe au col de Rupsa, à 4 975 mètres d'altitude à la tête du Dza Nak, le Mekong noir, reconnu depuis plus d'un siècle par les cartographes comme la principale branche du fleuve. Des expéditions ultérieures, sino-japonaises et américaines, démontreront que la source géographique véritable est sur la branche nord, le Dza Kar, un torrent dont la source serait éloignée de plus de 4 500 mètres de l'embouchure que la source « historique » trouvée par Michel Peissel.

Œuvres

Michel Peissel a écrit 20 ouvrages, une biographie, deux romans et 17 documents sur ses expéditions. Totalement bilingue, il écrit certains de ses livres en anglais.

  • Le Royaume perdu du Quintana-Roo, Plon, Paris, 1965
  • Tiger for Breakfast, Dutton, New-York, 1964
  • Mustang, Royaume Tibétain Interdit, Arthaud, Paris, 1969
  • Bhoutan inconnu, royaume d’Asie, Arthaud, Paris, 1971
  • Les Cavaliers du Kham, guerre secrète au Tibet, Robert Laffont, Paris, 1972 (ISBN 9782221034446)
  • Le Grand Passage de l’Himalaya, Robert Laffont, Paris,1976
  • Himalaya continent secret, Flammarion, Paris, 1977
  • Les Portes de l’Or, Robert Laffont, Paris,1978
  • Zanskar, royaume oublié aux confins du Tibet, Robert Laffont, Paris, 1979
  • Les Royaumes de l’Himalaya, Pierre Bordas et Fils, Paris 1986
  • La Tibétaine, roman, Robert Laffont, Paris,1986
  • Itza ou le mystère du naufrage maya, Robert Laffont, Paris, 1989
  • L’Or des fourmis, Robert Laffont, Paris, 1992
  • La Route de l’ambre, Robert Laffont, Paris, 1992
  • Un Barbare au Tibet, Le Seuil, Paris, 1995
  • La Khamba, roman, Anne Carrière, Paris, 1996
  • Dernier horizon ; à la découverte du Tibet inconnu, Robert Laffont, Paris, 2001
  • Tibet, the Secret Continent, Cassel's Illustrated, London, 2002
  • Tibet, le pèlerinage impossible, La Martinière, Paris, 2005

Prix

  • NAIS National Book Award aux États-Unis
  • Critics Choice du Times de Londres.
  • Grand Prix Vérité 1970
  • Prix Louis Castex de l’Académie française en 1971 pour son ouvrage Mustang, royaume tibétain interdit[7]
  • Prix international des récompenses de l'année 2009 de la Société géographique espagnole (es)[8]

Brevets

  • Premier aéroglisseur à une seule hélice conçu avec l'ingénieur Robert Trillo (en 1977)
  • Jupe simplifiée pour véhicules sur coussin d'air (en 1979)

Notes et références

  1. Agence France-Presse, « Mort de l'ethnologue Michel Peissel », dans Le Figaro, 7 octobre 2011 [texte intégral (page consultée le 9 octobre 2011)] .
  2. Fosco Maraini (1912-2004) est un ethnologue, orientaliste, poète et alpiniste italien.
  3. Depuis cette découverte, il s’est intéressé particulièrement à la navigation précolombienne maya et à l’influence de celle-ci sur le développement de la civilisation mezzo-américaine. Avec l’appui d’archéologues mexicains, il construit une pirogue de type précolombien pour naviguer 700 kilomètres en haute mer, du Mexique au Guatemala ; expédition dédiée à confirmer sa thèse (secondé plus tard par Jacques Soustelle) sur le rôle capital du commerce maritime des Itza dans l’effondrement des cités du bas empire maya.
  4. Ses ouvrages édités en 16 langues ont obtenu de nombreux prix littéraires dont un NAIS National Book Award aux États-Unis et le Critics Choice du Times de Londres. En France, il obtient le Grand Prix Vérité 1970 et la même année le prix Louis Castex décerné par l’Académie française pour son ouvrage Mustang, royaume tibétain interdit.
  5. Michel Peissel participe à la réalisation de 22 films documentaires sur ses expéditions, dont une série de quatre films tournée en 1978 avec la BBC sur le Zanskar avec Peter Montagnon et un programme de la série Smithsonian exploration special aux États-Unis sur sa découverte des sources du Mekong. De 1979 à 1980, il fut producteur pour Antenne 2 de sa propre émission : Les Frontières de l'inconnu.
  6. (voir brevet)
  7. Prix Louis Castex
  8. Société géographique espagnole

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