Bateau à roues à aubes
Le Natchez sur le Mississippi est un bateau de type sternwheeler.

Un bateau à roues à aubes (paddle steamer) est un bateau à vapeur à fond plat et à faible tirant d'eau (par opposition au navire océanique à fort tirant) qui utilise une ou plusieurs roues à aubes pour sa propulsion.

Ils sont généralement affectés à la navigation intérieure, sur les grands fleuves, les lacs ou éventuellement le long des côtes et des estuaires.

La roue à aubes est l'une des premières formes de propulsion mécanique pour bateau qui ait existé : en Chine, vers le Xe siècle, la dynastie Song maintenait déjà sa suprématie navale grâce à la rapidité de ses bateaux à roue à aubes.

L'utilisation de l'énergie humaine disparait avec l'invention en 1685, par le physicien français Denis Papin, de la roue à aubes actionnée par vapeur sous pression dans des chaudières alimentées au bois ou au charbon[1]. Cette forme de propulsion a été depuis presque entièrement remplacée par la propulsion à hélice et d'autres formes de propulsion plus modernes excepté en certains lieux traditionnels, sur quelques lacs (Léman…) et fleuves (Mississippi…). Par le passé, certains bateaux combinèrent voiles et roues à aubes (infra).

Le premier bateau à aubes navigue sur la Saône en France en 1783[1]. Le premier en Amérique du Nord emprunte le fleuve Delaware en 1787. Après l'inauguration du réseau fluvial du Mississippi à la Nouvelle-Orléans, des centaines de bateaux y assurent un service régulier de 1830 à 1870. Le premier bateau à roue à naviguer dans les eaux canadiennes fut l'Accommodation[1].

Les bateaux à roues à aubes sur les côtés sont appelés « sidewheelers », tandis que ceux avec une seule roue à l'arrière sont des « sternwheelers ».

Exemples

Sidewheelers 
Le Rhône sur le lac Léman est un bateau de type sidewheeler
Sternwheelers 
  • Le Napoléon (1847) fut le premier navire de guerre à vapeur français avec une propulsion à roues originale. Désarmé en 1876.
  • Le Marion est visible à Mannum (Australie)
  • Le Natchez navigue sur le Mississippi (Nouvelle-Orléans) (États-Unis) (Cf. illustration)
  • Le Delta King Hotel est un hôtel flottant à Sacramento (États-Unis)
  • Le Mark Twain est à Disneyland (États-Unis)
  • Le Liberty Belle est à Magic Kingdom (Floride) (États-Unis)
  • Le Constitution navigue à Vancouver (Canada)
  • Le S.S. Klondike a été restauré dans l'état où il était en 1940. Il est désormais amarré sur les berges du Yukon en tant que bateau musée à Whitehorse (Canada)[1]
  • Le Georgia Queen navigue sur la Savannah River à Hutchinson (Island)

Notes et références

  1. a, b, c et d Ted Barris, Bateaux à vapeur et bateaux à aubes, L'Encyclopédie canadienne (thecanadianencyclopedia.com)

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