Basilosaurus

Basilosaurus

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Basilosaurus
 Basilosaurus cetoides
Basilosaurus cetoides
Classification classique
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Classe Mammalia
Ordre Cetacea
Sous-ordre Archaeoceti
Famille Basilosauridae
Genre
Basilosaurus
Harlan 1834
Synonymes
Zeuglodon
Espèces de rang inférieur
  • Basilosaurus isis
  • Basilosaurus drazindai
  • Basilosaurus cetoides

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Basilosaurus était un cétacé archaïque et carnivore de 18 à 21 m de longueur pour un poids estimé de 60 tonnes à l'âge adulte. Il est considéré comme un ancêtre des baleines modernes. Il a vécu entre -45 et -36 millions d'années, vers la fin de l'Éocène, et possédait encore deux petites nageoires postérieures, héritées d'un ancêtre terrestre ; qui devaient désormais participer principalement à l'accouplement.

Reconstitution de Basilosaurus.

Sommaire

Mode de vie

Basilosaurus était un carnivore chassant les cétacés ou les poissons d'une taille jugée suffisante pour son repas, soit l'équivalent d'un dauphin.

La femelle Basilosaurus était en gestation sur une période estimée à 6 mois, et ne donnait certainement naissance qu'à un seul petit à la fois. Il est possible qu'elle ait pu, en cas de sous-alimentation, provoquer un avortement pour accroître ses propres chances de survie.

Le petit était probablement éduqué à la chasse par sa mère, comportement commun à tous les cétacés.

Leur faible taux de rejet d'excréments a longtemps passionné les paléontologues du monde entier.[réf. souhaitée]

Découvertes fossiles

Les fossiles de Basilosaurus ont été découverts pour la première fois en Alabama et dans le Mississippi (Basilosaurus cetoides) aux États-Unis au cours du XIXe siècle.

Un fossile d'Hydrarchos de 35 m de long par Albert Koch (1845).
Il fut reconnu comme un assemblage d'os d'au moins 5 spécimens fossiles de Zeuglodon.

Le paléontologue Richard Harlan, qui posséda les premiers ossements de Basilosaurus, a d'abord cru qu'il s'agissait d'un squelette de serpent de mer, c'est pourquoi il l'a classé parmi les reptiles, d'où son nom se terminant par -saurus, signifiant reptile.
Cette erreur fut décelée quelques années plus tard, mais son nom ne fut pas changé. Richard Owen, lui, après avoir longuement étudié les fossiles, reconnut un mammifère, qu'il baptisa « Zeuglodon ».
Note : on pourrait l'appeler Basilocetus.

Un crâne fossile (fragmenté) de Basilosaurus cetoides.

D'autres genres ont été déterrés au Sahara oriental notamment en Égypte (Basilosaurus drazindai) et au Pakistan (Basilosaurus isis).

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