Année héliaque

Lever héliaque

En astronomie, le lever héliaque d'une étoile est le moment où elle devient visible à l'Est au-dessus de l'horizon à l'aube, après une période où elle était cachée sous l'horizon ou était située juste au-dessus de l'horizon mais noyée par la luminosité du Soleil.

Sommaire

Description

Chaque jour, le Soleil semble se décaler vers l'Est par rapport aux étoiles sur la sphère céleste, le long de l'écliptique. En conséquence, chaque jour qui suit le lever héliaque, une étoile apparaît un peu plus tôt et demeure visible plus longtemps dans le ciel avant d'être cachée par le Soleil.

Toutes les étoiles n'ont pas de lever héliaque. En fonction de la latitude d'observation, certaines restent perpétuellement au-dessus de l'horizon et sont donc toujours visibles dans le ciel à l'aube.

Le lever héliaque concerne généralement une étoile, mais il est également possible de le considérer pour une planète. Cependant, dans les cas exceptionnels de la Lune, ainsi que de la conjonction supérieure de Mercure et Vénus, le lever héliaque correspond à la disparition de l'astre qui se rapproche chaque jour du soleil. Ceci est dû au fait que les planètes considérées dépassent le soleil sur l'écliptique.

Si on considère le moment où l'étoile se lève quand le Soleil se couche, on parle de lever acronyque (ou acronique).

Lever et coucher héliaque

Pour un observateur de l'hémisphère nord, si l'étoile est située au voisinage de l'écliptique ou au sud, comme par exemple Sirius ou Bételgeuse, l'étoile n'est visible à aucun moment de la nuit pendant la période entourant sa conjonction, entre son coucher et son lever héliaque. En revanche, si l'étoile est située nettement au nord de l'écliptique, comme par exemple Arcturus ou Altaïr, le lever héliaque précède le coucher héliaque de l'année précédente; ainsi, l'étoile peut être observée toute l'année, et lors de la conjonction, on peut observer l'étoile se coucher le soir après le soleil et se lever le matin avant le soleil.

Année héliaque

Une étoile réapparaît au-dessus de l'horizon est à l'aube environ une année après son précédent lever héliaque, une période qui correspond à l'année héliaque de l'étoile.

Une année héliaque est très proche, en moyenne, d'une année sidérale (en moyenne 365,256363051 d en 2000, soit 365 d 6 h 9 min 9 s), mises à part les différences dues au mouvement propre de l'étoile. Cette approximation est d'autant plus correcte que l'étoile est proche de l'écliptique. Si ce n'est pas le cas, l'année héliaque varie en fonction de la latitude et du moment, à cause de la précession des équinoxes.

Histoire

Dans l'Égypte antique, le calendrier était basé sur le lever héliaque de Sirius. Les Égyptiens avaient en outre conçu une méthode permettant de donner l'heure pendant la nuit sur la base du lever héliaque de 36 étoiles, une pour chaque segment de 10 ° du cercle zodiacal.

Les Sumériens, les Babyloniens et les anciens Grecs utilisaient le lever héliaque de plusieurs étoiles pour synchroniser les activités agricoles.

Chez les Māori, en Nouvelle-Zélande, le lever héliaque des Pléiades (nommées Matariki) indique le début de la nouvelle année (vers juin).

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