Heure (temps)

Heure (temps)

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Heure courante
10:39:35 (UTC)

L’heure est une unité de mesure du temps. Le mot désigne aussi la grandeur elle-même, l'instant (l'« heure qu'il est »), y compris en sciences (« heure solaire » employé pour temps solaire).

Sommaire

Général

Historiquement, elle correspondait à un vingt-quatrième de jour, soit un vingt-quatrième du temps entre deux passages du Soleil au méridien (culmination). Cependant il ne s’agit là que d’une approximation, car la période de rotation terrestre varie légèrement avec les années ; elle ralentit par l’effet des marées, et subit aussi des irrégularités liées à l’activité du noyau terrestre et à d’autres phénomènes. En moyenne, la période de rotation terrestre tend à s’allonger progressivement. L’heure servait à définir la minute et la seconde, ce n’est plus le cas aujourd’hui.

Histoire

Les Égyptiens de l’Antiquité utilisaient un découpage de la nuit en douze heures. Par la suite, ils ont aussi divisé le jour en douze heures ; suivant les saisons, ces heures étaient plus ou moins longues. On peut penser que faire douze subdivisions permettait de diviser facilement la journée en tiers, en quarts ou en sixièmes. De plus, douze était déjà utilisé pour subdiviser l’année en mois ou lunaisons, par observation des cycles lunaires au cours de l’année (voir histoire de la mesure du temps).

Il est en fait très probable que la division se faisait en fonction de l’observation de la position du soleil dans le ciel, à l’œil nu ou avec un instrument. La position du soleil servait aussi à l’orientation sur terre et sur mer.

D’autre part, la seconde, apparue chez les Babyloniens, correspondait à peu près à la période des pulsations cardiaques au repos, faciles à compter, et appréciée aussi par la suite pour la définition du rythme en musique. L’heure comptait alors environ 3 600 secondes qu’il était facile de diviser en multiples de 60, qui est aussi un multiple de 12. Le symbolisme du nombre 12, et la facilité de le diviser en 2, 3 ou 4, et la facilité de diviser la minute et l’heure en 5 dans ce système permet de n’utiliser que des entiers aurait donc conduit à la création du système sexagésimal pour diviser l’heure en minutes et secondes égales et entières.

L’usage à l’époque romaine, reprise de la civilisation grecque, consistait à diviser la période allant du lever au coucher du soleil en exactement douze heures, et de diviser de même la nuit en exactement douze heures. La durée de l’heure variait donc avec la saison. Chaque heure correspondait pour les militaires à un tour de garde. La première heure était celle qui suivait l’aurore, la sixième heure correspondait à midi. Cet usage s’est maintenu dans la notation des heures canoniales.

La France adopta l’heure du méridien de Greenwich (et donc le temps universel de 24 heures au lieu de 2 fois 12 heures, décidé depuis octobre 1884 à la Conférence internationale de Washington[1]), le 9 mars 1911, sans que cela soit l’objet d'une loi explicite (seule l’« heure de Paris » est mentionnée à laquelle ont été soustraites 9 minutes et 20 secondes pour correspondre à l’heure GMT)[2]. L’adoption de l’heure d’été, préconisée par le député André Honnorat depuis 1916, est votée par les parlementaires le 19 mars 1917 par 291 voix contre 177[2]. Le principe de l’heure d’été est abandonné par le Gouvernement provisoire de la République française, le 14 août 1945, en même temps que l’heure GMT+1 est adoptée[2] ; il sera rétabli en 1976, à la suite du premier choc pétrolier[2] de 1973. Une certaine habitude perdure traditionnellement de formuler les heures en deux fois douze heures, par exemple : 4 heures pour 16 heures.

En Tanzanie et au Kenya, l’usage swahili est de faire commencer le jour à l’aube. La durée du jour variant très peu avec la saison en raison de la proximité de l’équateur, le début du jour a été posé à 6 h du matin de la notation occidentale.

Correspondances des unités de mesure du temps

Dans le système international (SI), l’heure est maintenant définie comme une durée invariable de 3 600 secondes exactement ; sa durée n’est donc plus la 24e partie de la journée. Bien qu’en dehors du système international, elle est en usage avec lui. Son symbole est h : 23 h 59 min 59 s. Une heure comprend exactement 60 minutes. Le symbole de la minute est min : 23 h 59 min 59 s. Une minute comprend exactement 60 secondes. Le symbole de la seconde est s : 23 h 59 min 59 s.

Une journée comprend généralement 24 heures de 60 minutes ou de 3 600 secondes. Cependant la durée de certains jours du calendrier peut différer de cette durée de plus ou moins une seconde, en fonction des ajustements qui peuvent être décidés suivant l’évolution de la rotation terrestre et qui, suivant les cas, allongent ou raccourcissent la durée de la dernière minute de la journée calendaire (voir seconde intercalaire). La durée de la dernière heure de ces jours (généralement le 30 juin et le 31 décembre) peut donc varier de plus ou moins une seconde.

Typographie

Usages conventionnels

Il existe des règles typographiques s’appliquant à l’écriture des heures. En règle générale, lorsque l’on parle d’une durée sans caractère de précision, de comparaison ou de complexité, il est préférable d’écrire cette durée en lettres (au long)[3] : « Le vol de l’avion de la compagnie Oceanic Airlines a duré quatre heures et cinquante minutes. ». En revanche, on écrit en chiffres : « Il arriva avec 32 secondes d’avance, après une course de 57 minutes 5/10 »[3].

Concernant l’écriture des heures, il y a plusieurs cas de figure[4],[5] :

  • l’heure pleine, sans minute, doit s’écrire avec heure : « Il est 15 heures. À 18 heures, le président fera sa déclaration. » ;
  • le mot « heure » s’écrit en toutes lettres si le mot « minute » l’est également[4] : « Le rendez-vous est fixé à 21 heures 30 minutes ». Il en est de même pour le mot « seconde » ;
  • le mot « heure » est abrégé si le mot « minute » est abrégé ou absent[4] ; c'est en particulier souvent l’usage dans les textes techniques[5]. Le symbole h, comme tout symbole, doit alors être espacé avant et après[4]. On n'ajoute pas de zéro devant le nombre des heures ni devant celui des minutes quand ceux-ci sont inférieurs à dix[5] :
    • 13 h 17
    • 2 h 5
  • les nombres des heures se composent en lettres lorsqu’ils sont associés aux mots : « quart », « demi », « trois quarts », « midi », «  minuit »[4], ainsi que dans les textes littéraires[5] : « Dix heures et quart », « Elle sortit de chez elle à huit heures trente. »

Autres usages

L’heure peut être représentée sous forme numérique, comme dans le cas d’horaires ou dans des tableaux. Le symbole « h » est remplacé par un deux-points. Un zéro est alors placé devant le chiffre des minutes lorsqu’il est inférieur à dix[5], mais cette notation est à proscrire lors d'une rédaction encyclopédique, par exemple :

  • 18:57
  • 23:06

Il existe des domaines, en particulier professionnels[6], où l'emploi des centièmes d’heure est préféré à l’utilisation des minutes. Dans ce cas l’écriture est, par exemple :

  • 2,50 h

qui équivaut à 2 h 30.

Dans le contexte militaire ou policier, notamment au Canada, en Suisse[7]et aux États-Unis, l'heure est parfois présentée, de façon non conventionnelle, dans un seul bloc de chiffre avec la mention heures au pluriel. Par exemple :

  • 0415 heures

qui équivaut à 4 h 15.

Une écriture est plus particulièrement appréciée par les militaires (en particulier les aviateurs) car elle permet d'être traitée plus facilement par les canaux de transmissions de données :

  • 0415Z

qui équivaut à 4 h 15 au fuseau horaire de Greenwich (GMT).

  • 0415L

qui équivaut à 4 h 15 au fuseau horaire local et non pas au fuseau horaire de Nouméa.

Notes et références

  1. « 1884 International Meridian Conference », sur le site ucolick.org, consulté le 22 juin 2009
  2. a , b , c  et d Gilles Krugler, « Allemagne, décembre 1918. Les premières heures de l’occupation », Revue historique des armées, no 254, 2009, p. 76-81, mis en ligne le 6 février 2009, sur le site rha.revues.org, consulté le 22 juin 2009.
  3. a  et b Lexique des règles typographiques en usage à l’Imprimerie nationale, Imprimerie nationale, 2002, édition octobre 2007 (ISBN 978-2-7433-0482-9), p. 73
  4. a , b , c , d  et e Lexique, op. cit., p. 97
  5. a , b , c , d  et e « Heure » sur la Banque de dépannage linguistique de l’OQLF, 2002, La typographie, Nombres, Gouvernement du Québec. Consulté le 10 janvier 2009
  6. « Médecins omnipraticiens – Frais de déplacement – Concordance minutes et centièmes d'heure » sur la Banque de dépannage linguistique de l’OQLF, 2002, Services offerts aux professionnels de santé, Gouvernement du Québec. Consulté le 10 janvier 2009
  7. « Police – Communiqué de presse du 18 septembre 2006 : Autoroute A1 – Automobiliste surpris à 230 km/h », sur le site du canton de Berne, police.be.ch, consulté le 13 janvier 2009.

Bibliographie

  • Jean Dautry, Georges Hacquard, Olivier Maisani, Guide romain antique, Hachette, Paris, 1969

Annexes

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