Bassins versants

Bassin versant

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Un bassin versant (terme retenu par la directive-cadre sur l'eau) est une portion de territoire délimitée par des lignes de crête, dont les eaux alimentent un exutoire commun : cours d'eau, lac, mer, océan, etc.

Chaque bassin versant se subdivise en un certain nombre de bassins élémentaires (parfois appelés « sous-bassin versant ») correspondant à la surface d’alimentation des affluents se jetant dans le cours d’eau principal.

Bassins versants des principaux océans et fleuves. Les zones grisées correspondent aux bassins endoréiques.

Sommaire

Le parcours de l'eau

Chaque bassin versant se caractérise par différents paramètres géométriques (surface, pente), pédologiques (nature et capacité d’infiltration des eaux), urbanistiques (présence de bâtiments) mais aussi biologiques (type et répartition de la couverture végétale). On peut également y distinguer trois types de continuité :

  • une continuité longitudinale, de l’amont vers l’aval (rus, ruisseaux, rivières, fleuves).
  • une continuité latérale, des crêtes vers le fond de la vallée.
  • une continuité verticale, des eaux superficielles vers les eaux souterraines et inversement.

L’étendue des bassins versant est très inégale : celui de l’Amazone en Amérique du Sud s’étend sur 6 150 000 km2 alors que les bassins britanniques sont petits. Certaines régions sont dépourvues de bassins faute de cours d’eau : ce sont les déserts aréiques.

On distingue le bassin versant physique ou topographique (définissable à partir des altitudes seules) du bassin versant réel qui tient compte d’autres paramètres comme la nature du sol, qui induit des écoulements souterrains, ou les aménagements anthropiques.

Les bassins versants du monde

La connaissance d’un bassin versant est fondamentale dans toute étude hydrologique et/ou de risque naturel ou de vulnérabilité de la ressource en eau. le bassin versant est le cadre général des études d’hydraulique urbaine, d’analyse de la qualité des eaux, de prospections de captages, de plans de prévention des risques d’inondation (PPRI), de réalisation des Atlas des zones inondables ou des zones humides, etc.

Et, bien que dans l’hémisphère nord, un nombre croissant de bassins-versant soient maintenant artificiellement interconnectés par des canaux fonctionnant grâce à des écluses, ils restent des éléments importants pour l’écologie du paysage, la génétique des populations d’espèces aquatiques (écrevisses, saumons…) ou typiquement rivulaires (castor par exemple) et l’étude des corridors biologiques aquatiques. Les fleuves étant tantôt des corridors biologiques, tantôt, pour d’autres espèces des facteurs naturels de fragmentation écopaysagère (exacerbés lorsque leurs berges sont artificialisées).

Un bassin versant supporte un réseau fluvial qui peut être hiérarchisé ou élémentaire. Le réseau fluvial varie en densité en fonction de la nature des roches. Ainsi, on aura beaucoup de cours d’eau en terrain argileux, beaucoup moins en terrain calcaire.



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Annexe

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