Unite astronomique

Unité astronomique

L’unité astronomique (symbole ua) est une unité utilisée pour mesurer les distances, surtout entre les objets du système solaire. Elle est historiquement basée sur la distance entre la Terre et le Soleil.

Une année-lumière vaut approximativement 63 241 ua.

En anglais, et dans quelques autres langues, le symbole « AU » ou « au » est employé.

Sommaire

Précision de la définition

En première approximation (en supposant la masse des planètes négligeables devant celle du Soleil), la Terre a une orbite elliptique autour du Soleil, dont la loi temporelle est contenue dans les lois de Kepler ; pour plus de précision, on tient compte des interactions entre planètes et de la force exercée par les planètes sur le Soleil. Il apparait donc que la Terre n'est pas à une distance constante du Soleil.

Afin d'obtenir une valeur fixe, elle a, à l'origine, été définie comme le demi-grand axe de l'orbite terrestre, qui correspond à la moyenne temporelle de la distance Terre-Soleil (moyenne des distances sur une certaine durée).

En 1976, elle a été définie comme la distance au Soleil d'une particule de masse négligeable[1] sur une orbite non perturbée et qui aurait une période orbitale de 365,256 898 3 jours (une année gaussienne).

Depuis 1996, la constante gravitationnelle héliocentrique est définie comme valant : (0,017 202 098 95)2ua3/d2 [2].

Valeur numérique actuelle

Ces définitions, combinées à des observations radar et au suivi des sondes spatiales, ont permis d'évaluer l'unité astronomique à (149 597 870,691 ± 0,030) km.

Par vulgarisation, on considère qu'une unité astronomique mesure environ 150 millions de kilomètres.
Cela représente un parcours d'une durée d'un peu plus de 8 minutes à la vitesse de la lumière.

Utilisation

D'une part, l'unité astronomique est utilisée pour exprimer les distances au sein du système solaire ou dans des systèmes planétaires. D'autre part, en raison des méthodes utilisées pour mesurer la distance des étoiles lointaines, l'unité astronomique intervient dans la définition du parsec, défini comme étant la distance à laquelle une unité astronomique sous-tend un angle d’une seconde d'arc. C’est une unité en dehors du système international (SI), mais en usage avec lui.

Distance moyenne des planètes du système solaire au Soleil

(ces valeurs sont arrondies au centième près)

Notes et Références

  1. L'expression « masse négligeable » correspond à un cas limite du problème à deux corps dans lequel une seule des deux masses exerce une force sur l'autre.
  2. Conventions du SIRT (Service international de la rotation de la Terre et des systèmes de référence), D. D. McCarthy éd., Note technique 21, Observatoire de Paris, juillet 1996.

Voir aussi

Liens externes

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