James Harrington


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James Harrington

James Harrington est un philosophe anglais (3 janvier 1611, Upton, Northamptonshire11 septembre 1677, Westminster), dont les conceptions républicaines ont eu une grande influence sur l'émergence des régimes représentatifs modernes.

L'œuvre la plus importante de Harrington, Oceana, paraît en 1656, durant la courte période non-monarchique qui sépare l'exécution du roi d'Angleterre Charles Ier de la restauration due à son fils Charles II. L'œuvre est dédiée à Oliver Cromwell et tente de combler le vide institutionnel grâce au modèle d'une république idéale.

Harrington déploie une théorie républicaine qui se caractérise par le principe de la représentation, la rotation des charges, et un système bicaméral avec séparation stricte entre le conseil et la décision. Partant du constat que le pouvoir politique repose sur le pouvoir économique — un principe popularisé ensuite sous la forme de la devise le pouvoir découle de la propriété — Harrington vise une répartition équilibrée de la propriété foncière anglaise via des changements dans les règles d'héritage et dans la législation agraire.

Contexte historique

La période qui s'étend de la naissance de Harrington en 1611 à sa mort en 1677 est une période de profonds bouleversements en Angleterre. La soif de pouvoir absolutiste de Jacques Ier et de son fils Charles Ier avait entraîné un conflit avec le Parlement. Ce conflit conduisit à la Révolution anglaise en 1642 (Première et Deuxième guerre civile anglaises). Grâce aux réussites militaires de la New Model Army sous le commandement de Oliver Cromwell le conflit fut définitivement tranché en faveur du Parlement en 1648. Charles Ier fut condamné à mort par le Parlement et décapité le 30 janvier 1649. Pendant un court moment il sembla que le combat pour le pouvoir entre la monarchie et le Parlement - ce qui était l'une des causes de la révolution - conduirait à long terme à une république. Cromwell fut nommé en 1653 Lord Protecteur d'Angleterre, Écosse et Irlande. Bien qu'ayant refusé le titre de roi sa position lui conférait un pouvoir despotique. Le règne de son fils Richard, qu'il avait choisi comme successeur, fut par contre un très court épisode. La chute du Protectorat eût lieu en septembre 1658, seulement six mois après la mort d'Oliver Cromwell. La monarchie fut restaurée peu de temps après sous le règne de Charles II, le fils du roi décapité.

Influence dans l'Histoire

En Angleterre même, les idées de Harrington influencent la culture politique des Whigs libéraux. Mais le plus grand effet de la théorie politique de Harrington se produit au XVIIe siècle sur la constitution des colonies anglaises d'Amérique du Nord, et finalement au XVIIIe siècle sur le mouvement de l'indépendance nord-américaine et la Révolution française. En Amérique du Nord, le concept dû à Harrington d'un parlement bicaméral élu est repris par John Adams et sert ainsi de modèle pour la constitution des États-Unis.

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