James Dewar


James Dewar
James Dewar.

Sir James Dewar (né le 20 septembre 1842 à Kincardine, Fife - mort le 27 mars 1923 à Londres) était un chimiste et physicien britannique.

Né d'un père propriétaire d'un pub et d'un commerce de vin[1]. Benjamin d'une fratrie de 6 garçons, James Dewar perd ses parents à l'âge de 15 ans. Il fait ses études à l'Université d'Édimbourg dont il sort diplômé. Il y travaille alors comme assistant de Lyon Playfairs, avant de partir pour Gand travailler sous la direction de Friedrich Kekulé von Stradonitz. Il est nommé professeur à l'Université de Cambridge en 1875, puis membre de la Royal Institution en 1877 dont il prend la succession en 1887 à la suite de John Tyndall[2]. Ses travaux concernent notamment les produits d'oxydation de la nicotine, la transformation de quinoline en aniline, les constantes physiques de l'hydrogène ainsi que les effets physiologiques de la lumière. Il propose incorrectement la structure chimique du benzène Dewar pour le benzène. En 1891, il met au point un procédé de production d'oxygène liquide à l'échelle industrielle. En 1893, il développe un récipient isolant, le vase de Dewar ou plus simplement dewar, afin d'étudier les gaz à basses températures[3]. En collaboration avec Henri Moissan, il parvient en 1897 à liquéfier le fluor et en 1898 l'hydrogène en utilisant un procédé "en cascade" basé sur l'effet Joule-Thomson[2]. Il effectue une démonstration de son procédé à l'occasion du centenaire de la Royal Institution en 1899. En 1898, il utilise notamment ce récipient pour transporter de l'hydrogène liquide. Cette même année, il annonce sa victoire dans la course à l'obtention de l'hélium liquide, pour laquelle il est en compétition avec Heike Kamerlingh Onnes et Karol Olszewski. Cependant, son annonce est prématurée, le liquide qu'il a produit et qu'il pense être de l'hélium est en fait une impureté de ce dernier[2] (c'est finalement Onnes qui le premier obtiendra de l'hélium liquide en 1908). En 1905, il observe que le fusain refroidi permet de produire du vide, technique alors très utile pour les expériences dans le domaine de la physique atomique. Dewar est considéré comme l'inventeur du flacon isolant (bouteille thermos).

En collaboration avec Sir Frederick Augustus Abel, il a également mis au point un explosif connu sous le nom de cordite.

Distinctions honorifiques

James Dewar fut lauréat de nombreuses distinctions parmi lesquelles :

Références

  1. H.E. Armstrong, James Dewar 1842-1923, Ernst Benn, London (1924).
  2. a, b et c D. van Delft, Little cup of helium, big science, Physics Today 61 3 pp37 (2008).
  3. J. Dewar, Proceedings of the Royal Institution, 14, pp1 (1893).

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