Histoire évolutive des hippopotamidés

Histoire évolutive des hippopotamidés
Arsinoitherium (en haut), un ancêtre de l'éléphant, et Bothriogenys fraasi (en bas), une espèce de la famille des Anthracotheriidae. Ces derniers sont considérés comme des ancêtres des hippopotames.
L'hippopotame nain de Crête (Hippopotamus creutzburgi) était de la taille d'un hippopotame nain de l'ouest africain mais il était plus apparenté à l'hippopotame commun.

Il n'existe plus que deux espèces vivantes d'hippopotames, l'hippopotame commun et l'Hippopotame nain de l'ouest africain. Les scientifiques ont répertorié cependant de très nombreux fossiles qu'ils estiment être très proches des hippopotamidés actuels[1].

Comme son nom l'indique, les Grecs anciens voyaient dans l'hippopotame une sorte de cheval. Jusqu'en 1985, les naturalistes regroupaient les hippopotames avec les Suidae (porcs et sangliers) et les Tayassuidae (pécaris), en se fondant sur les particularités des molaires.

Pourtant, l'étude des protéines du sang, puis de la systématique moléculaire et enfin plus récemment de fossiles a bien montré que leurs parents génétiques les plus proches sont les cétacés. Selon cette théorie, leurs ancêtres communs étaient semi-aquatiques et ceux-ci se sont différenciés des autres artiodactyles il y a environ 60 Ma[2],[3].
Environ 6 Ma plus tard, ces ancêtres auraient évolués en deux branches[4], celle des cétacés et celle des Anthracotheriodea. De ce groupe serait issus les Hippopotames et les anthracothères une famille de grands quadrupèdes, dont les premiers membres, à la fin de l'Eocène, devaient étroitement ressembler aux hippopotames actuels mais avec une tête relativement plus petite et plus mince[5]. Tous les anthracothères ont disparu au cours du Pliocène sans laisser de descendance[2].

Au cours de l'Éocène et de l'Oligocène, plusieurs genres d'Anthracotheriodea ont été identifiés, par exemple Anthracotherium et Elomeryx, au Miocène ce sont Merycopotamus et Libycosaurus tandis que les derniers sont datés du Pliocène[6]. Libycosaurus étant considéré comme le plus proche des hippopotames actuels. Leurs ancêtres communs auraient vécu au Miocène, il y a environ 20 Ma.

Le plus ancien hippopotamidé reconnu est du genre Kenyapotamus, il vivait en Afrique entre 16 et 8 Ma. Kenyapotamus n'est connu que par des fragments de fossiles, mais on sait qu'il était de taille similaire aux hippopotames nains[6]. Les hippopotamidae semblent avoir évolué seulement en Afrique et, à partir d'un seul groupe, puis s'être propagés dans toute l'Asie et l'Europe, d'ailleurs aucun hippopotame préhistorique n'a été découvert en Amérique et bien que divers anthracothères aient émigré en Amérique du Nord au début de l'Oligocène[1]. Il y a entre 7,5 et 1,8 Ma, l'Archaeopotamus, probable ancêtre des genres Hippopotamus et Hexaprotodon, vivait en Afrique et au Moyen-Orient[7].

Bien que les lignées d'hippopotames préhistoriques soient encore mal connues, tout pousse à croire que les lignées des deux espèces modernes auraient divergé il y a déjà 8 Ma. La forme ancestrale de l'hippopotame pygmée africain pourrait être le genre Saotherium. Saotherium et Choeropsis ont des traits nettement plus basaux que les Hippopotamus et les Hexaprotodons, et sont donc plus proches de l'espèce ancestrale des hippopotames[7],[6].

De nombreuses espèces ont disparu durant la dernière glaciation européenne, notamment Hippopotamus antiquus et Hippopotamus gorgops qui vivaient dans la zone concernée. Ces deux espèces étaient plus grandes que les espèces actuelles, il existait également de nombreuses espèces naines comme Hippopotamus minor à Chypre. La dernière espèce disparue est Hexaprotodon madagascariensis, elle était encore présente à Madagascar vers le XIVe siècle.

Notes et références

  1. a et b Référence The Paleobiology database : Hippopotamidae Gray 1821 (en)
  2. a et b (en) « Scientists find missing link between the dolphin, whale and its closest relative, the hippo », dans Science News Daily, 2005-01-25 [texte intégral (page consultée le 2007-06-18)] 
  3. (en) Gatesy, J, « More DNA support for a Cetacea/Hippopotamidae clade: the blood-clotting protein gene gamma-fibrinogen », dans Molecular Biology and Evolution, vol. 14, 1997, p. 537–543 [texte intégral] 
  4. (en) Ursing B.M.; U. Arnason, « Analyses of mitochondrial genomes strongly support a hippopotamus-whale clade », dans Proceedings of the Royal Society, vol. 265, no 1412, 1998, p. 2251 [lien DOI] 
  5. (en) Boisserie Jean-Renaud, Fabrice Lihoreau et Michel Brunet, « The position of Hippopotamidae within Cetartiodactyla », dans Proceedings of the National Academy of Sciences, vol. 102, no 5, février 2005, p. 1537–1541 [texte intégral, lien DOI (pages consultées le 2007-06-09)] 
  6. a, b et c (en) Boisserie Jean-Renaud, Fabrice Lihoreau et Michel Brunet, « Origins of Hippopotamidae (Mammalia, Cetartiodactyla): towards resolution », dans Zoologica Scripta, vol. 34, no 2, mars 2005, p. 119–143 [résumé, lien DOI (pages consultées le 2007-06-01)] 
  7. a et b (en) Boisserie Jean-Renaud, « The phylogeny and taxonomy of Hippopotamidae (Mammalia: Artiodactyla): a review based on morphology and cladistic analysis », dans Zoological Journal of the Linnean Society, vol. 143, 2005, p. 1–26 [résumé, lien DOI (pages consultées le 01 06 2007)] 

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