Helene (mythologie)


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Hélène (mythologie)

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Ménélas retrouvant Hélène, cratère attique à figures rouges, 450-440 av. J.-C., musée du Louvre

Hélène (en grec Ἑλένη / Helénē) est un personnage de la mythologie grecque, fille de Zeus, enjeu majeur de la guerre de Troie. Elle fut l'objet d'un culte héroïque important dans la ville de Sparte.

Sommaire

Origine et jeunesse

Léda, femme de Tyndare, roi de Sparte, lui a donné quatre enfants, les deux jumeaux Castor et Pollux, Clytemnestre et Hélène. Mais Hélène et Pollux étaient en réalité les enfants de Zeus. Selon l'une des versions de la légende, Zeus visita Léda sous la forme d'un cygne et Léda pondit un œuf, d'où sortirent les deux enfants divins.

D'une beauté extraordinaire, elle avait été enlevée par Thésée et emmenée en Attique au cours de sa jeunesse, mais pendant l'absence de Thésée, qui s'était rendu aux Enfers, ses frères vinrent à son secours et la ramenèrent à Sparte en même temps qu'Éthra, la mère de Thésée.

Les prétendants et le « serment de Tyndare »

Lorsqu'elle fut en âge de se marier, tous les chefs de Grèce briguèrent sa main (cf. ci-dessous). Comme leur rivalité risquait d'embraser la Grèce, sur la suggestion d'Ulysse, Tyndare sacrifia un cheval et fit monter les prétendants sur la peau du cheval et prêter un serment solennel : quel que fût celui qui serait choisi, ils promettaient de lui porter secours tous ensemble si jamais quiconque tentait de lui ravir son épouse.

Listes comparées des prétendants
Apollodore
(Bib., III, 10, 8)
Hésiode
(Cat., frg. 68)
Hygin
(Fab., LXXXI, XCVII)
Agapénor Agapénor
Ajax fils d'Oïlée Ajax fils d'Oïlée
Ajax fils de Télamon Ajax fils de Télamon Ajax fils de Télamon
Alcméon
Amphiloque Amphiloque
Amphimaque Amphimaque
Ancée
Antiloque Antiloque
Ascalaphe Ascalaphe
Blaniros
Clytios
Diomède Diomède
Éléphénor Éléphénor Éléphénor
Épistrophe
Eumélos Eumélos
Eurypyle Eurypyle
Ialmène
Idoménée Idoménée
Léitos
Léontée Léontée
Lycomède
Machaon Machaon
Mégès Mégès
Ménélas Ménélas Ménélas
Ménesthée Ménesthée Ménesthée
Mérion
Nirée
Patrocle Patrocle
Pénélée Pénélée
Phémios
Phidippos
Philoctète Philoctète Philoctète
Podalire Podalire
Ulysse Ulysse Ulysse

La guerre de Troie

Hélène et Pâris, cratère en cloche à figures rouges apulien, 380-370 av. J.-C., musée du Louvre (K 6)

Selon les variantes de la légende, Hélène choisit elle-même le plus beau des princes — mais non le plus spirituel —, ou ce fut Tyndare qui prit la décision, préférant le plus riche — mais non le plus agréable à sa fille. Donc, Hélène épousa Ménélas et lui donna une fille, Hermione. Mais, alors qu'il s'était absenté pour aller en Crète, le prince troyen Pâris arriva à Sparte et charma la belle Hélène. Selon certaines versions, il la séduisit et la persuada de s'enfuir avec lui ou alors il l'enleva et l'emmena à Troie. La déesse Aphrodite lui avait en effet accordé l'amour de la plus belle femme de Grèce à la suite du jugement de Pâris. À son retour, Ménélas et son frère Agamemnon montèrent une expédition contre Troie.

Une autre tradition, remontant à l'époque du poète Stésichore (VIe siècle av. J.-C.), veut que, pour être gardée en toute sécurité, Hélène ait été emmenée auprès du roi Protée d'Égypte, alors que Zeus et Héra ne laissèrent qu'un fantôme lui ressemblant accompagner Pâris à Troie, fournissant ainsi un prétexte à la guerre de Troie, que Zeus avait déjà décrétée afin de réduire la méchanceté et la multitude des hommes. Après la guerre, Ménélas retrouva Hélène en Égypte et la ramena chez lui.

Dans l'Iliade, Hélène est un personnage tragique, contrainte par Aphrodite à être la femme de Pâris, qui n'ignore pas combien son écart de conduite a fait souffrir tout le monde. Elle se le reproche, mais en général les Troyens ne l'en accusent pas, et jamais, dit-elle, Priam ou Hector ne lui font de reproches. Dans une scène célèbre, sur les fortifications de Troie, les vieillards, en la voyant, remarquent qu'une telle beauté la place au-delà du blâme.

Dans l'Odyssée, elle vit paisiblement à Sparte, réconciliée avec son mari, mais c'est un personnage énigmatique. Elle raconte comment une fois, à Troie, elle seule reconnut Ulysse entré sous un déguisement, et évoque son enchantement quand il tua de nombreux Troyens. Par ailleurs, Ménélas raconte comment elle tenta les Grecs cachés dans le cheval de Troie, pour qu'ils se dévoilent, en imitant la voix de leurs femmes.

Jugements sur Hélène

Les écrivains ultérieurs, grecs et romains, furent en général hostiles à Hélène. Mais l'éloge d'Hélène fut aussi un sujet abondamment traité, en particulier par Gorgias et Isocrate : il permettait à l'orateur de montrer son savoir-faire argumentatif en traitant un sujet difficile.

Sources

Articles connexes

Liens externes

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