Expedition Lewis et Clark


Expedition Lewis et Clark

Expédition Lewis et Clark

Page d'aide sur l'homonymie Ne doit pas être confondu avec Loïs et Clark.
Le trajet de l'expédition

L'expédition Lewis et Clark (de 1804 à 1806) est la première expédition américaine à traverser les États-Unis à terre jusqu'à la côte Pacifique. Thomas Jefferson, troisième président des États-Unis d'Amérique de 1801 à 1809, avait convaincu le Congrès d'attribuer 2 500 dollars de l'époque au projet.

Meriwether Lewis et William Clark sont les chefs de l'expédition et donneront leur nom à celle-ci. Clark et trente membres partent du Camp Dubois, dans l'actuel Illinois, le 14 mai 1804 et rencontrent Meriwether et dix autres membres du groupe à Saint Louis dans le Missouri. L'expédition atteint l'océan Pacifique en 1805. Le voyage de retour commence le 23 mars 1806 et s'achève le 23 septembre de la même année.

Le succès de l'expédition est dû en grande partie à la présence de Sacagawea, guide et interprète shoshone. Malgré les dangers durant le voyage (rapides du Missouri, faim, froid, attaques d'ours, hostilité des Amérindiens), il n'y eut qu'un seul mort.

Sommaire

Préparation et objectifs de l'expédition

Thomas Jefferson, président des États-Unis et initiateur de l'expédition
Portraits de Lewis et Clark
Lewis et Clark sur la rivière Columbia, peint par Charles Marion Russell

La vente de la Louisiane par la France aux États-Unis en 1803 provoque un intérêt grandissant pour l'expansion du pays vers l'océan Pacifique. Quelques semaines après, le président en exercice, Thomas Jefferson, obtient du congrès une subvention de 2 500 dollars afin d'envoyer des officiers explorer l'ouest « sauvage ». Ce dernier imaginait qu'on trouverait des mammouths, des volcans et des montagnes de sel.[réf. nécessaire]

L'expédition devait permettre l'étude des tribus amérindiennes, de la flore, de la faune et de la géologie de ces contrées. L'objectif était également d'évaluer la présence des trappeurs et des chasseurs britanniques et canadiens dans ce secteur. La mission assignée à Lewis par Jefferson consistait à trouver des fleuves navigables en vue de développer le commerce vers l'océan Pacifique. Des témoignages de trappeurs avaient déjà indiqué que le Missouri prenait sa source dans les montagnes Rocheuses, et qu'il existait un autre fleuve plus à l'ouest qui se jetait dans le Pacifique. En 1792, Robert Gray, un marchand américain, avait reconnu l'estuaire d'un fleuve qu'il baptisa « Columbia ».

Alexander MacKenzie avait déjà exploré l'Amérique du Nord en 1793 et atteint le Pacifique en traversant les Montagnes Rocheuses canadiennes.

Jefferson choisit le capitaine Meriwether Lewis pour mener l'expédition. Lewis choisit quant à lui William Clark comme partenaire dans cette aventure. Ce dernier avait des compétences en navigation fluviale et en géographie. Bien que Clark n'ait été, au regard de l'armée américaine, que lieutenant en second, Lewis le considéra toujours comme son égal et partagea avec lui le commandement de l'expédition.

Dès 1803, Lewis étudia à Philadelphie les informations consignées dans les journaux des trappeurs et des marchands qui avaient visité l'ouest. Le 5 juillet 1803, il quitte Washington DC, rassemble des armes, construit un grand bateau puis remonte l'Ohio. Clark le rejoint à Clarksville dans l'Indiana. En décembre 1803, 45 hommes[1] sont rassemblés à Saint Louis : neuf viennent du Kentucky, 21 hommes appartiennent à l'armée, deux Français (Cruzatte et Labiche), neuf bateliers. On apporte quelques cadeaux pour les Amérindiens (pacotille, tabac, couteaux, étoffes, alcool…). Si ces présents ne sont pas suffisants, on embarque un canon à air comprimé afin d'effrayer d'éventuels assaillants. Trois embarcations partent de Saint Louis : la principale mesure environ 16 mètres. Les deux autres sont de petits canots.

Une aventure difficile

Le corps expéditionnaire comptait 33 membres au départ de Camp Dubois, situé aujourd'hui à côté de Hartford, dans l'Illinois. Il se mit en route le 14 mai 1804, sans publicité, et rejoint Lewis à Saint-Charles dans le Missouri le 20 mai.

  • 25 mai 1804 : La Charrette, le dernier établissement blanc sur le cours d'eau. Le groupe passait leurs nuits sur des sites protégés d'éventuelles attaques indiennes. Des hommes étaient chargés de monter la garde.
  • 12 juin 1804 : rencontre avec des Sioux et un Canadien français du nom de Dorion qui rejoint l'expédition avec ses fils
  • 26 juin 1804 : rivière Kansas
  • 20 juillet 1804 : les hommes souffrent de la dysenterie et de furoncles
  • 31 juillet 1804 : rivière Platte
  • 2-3 août 1804 : rencontre avec les Otos et les Missouris. Les deux groupes s'échangent des cadeaux. Conseil à Council Bluffs, en face de l'actuelle Omaha.
  • 13 août 1804 : découverte de 300 cabanes incendiées par les Mahas (Omahas) qui ont massacré les leurs à cause d'une épidémie de petite vérole et de l'alcoolisme.
  • 20 août 1804 : le sergent Charles Floyd meurt, sans doute d'une appendicite. On baptise une rivière de son nom.
  • 27 août 1804 : le sergent Pryor est envoyé en éclaireur chez les Sioux Yanktons qui lui offrent du chien. Ces derniers avertissent les explorateurs de la menace des Sioux Tetons.
  • 23 septembre 1804 : menaces des Sioux Tetons. L'un de leurs chefs réclame un bateau en guise de droit de passage.
  • 14 octobre 1804 : John Newman est fouetté pour paroles séditieuses
  • 27 octobre 1804 : L'expédition passe l'hiver à Fort Mandan (actuel Dakota du Nord), situé à côté de l'actuelle Washburn dans le Dakota du Nord. Les hommes réparent leur équipement, commercent avec les Indiens et chassent. Lewis et Clark recueillent des informations sur les Mandans et leurs voisins les Hidatsas. C'est ici que l'Amérindienne Sacagawea, qui avait été enlevée par les Minnetarees, et son époux canadien-français Toussaint Charbonneau rejoignent le groupe et le guident vers l'ouest. Lewis observe les mœurs des Indiens et leur façon de chasser les bisons. Ils mettent le feu à la prairie pour les effrayer.
Paul Kane, Assiniboine hunting buffalo, huile sur toile, 46×73,7 cm, (1851-1856).
  • 11 février 1805 : Sacagawea met au monde difficilement un garçon prénommé Jean-Baptiste. Pour faciliter l'accouchement, Jesseau lui donne du venin de serpent à sonnette dans un peu d'eau.
  • 14 février 1805 : vol de chevaux par les Sioux
  • 27 février 1805 : construction de petits canots
  • 7 avril 1805 : après la fonte des glaces, l'expédition quitte Fort Mandan. Lewis renvoie une partie de ses hommes vers Saint-Louis, sur la grande embarcation. Ils sont chargés de rapporter 108 spécimens botaniques, 68 minéraux et des cartes. Le reste de l'expédition continue de remonter le Missouri avec 32 personnes.
  • 12 avril 1805 : Petit Missouri
  • 26 avril 1805 : Rivière Yellowstone
  • 29 avril 1805 : deux grizzlys attaquent l'expédition. L'un est blessé mais réussit à s'enfuir. L'autre prit en chasse Lewis avant qu'on ne l'abatte. Au début du mois de mai, l'une des pirogues chavire et Sacagewea réussit à sauver de justesse le journal de l'expédition.
  • 26 mai 1805 : Lewis aperçoit les montagnes Rocheuses pour la première fois.
  • 3 juin 1805 : l'expédition doit choisir entre deux cours d'eau : alors les capitaines pensent qu'il faut prendre celui du sud, le reste des hommes préfèrent celui du nord. Lewis décida alors de partir avec trois hommes pour reconnaître les chutes du Missouri.
  • 13 juin 1805 : grandes chutes du Missouri (Great Falls, Montana) ; le spectacle est grandiose mais la navigation est difficile car la rivière devient peu profonde et les rochers sont nombreux. Le franchissement des chutes une semaine plus tard, fut un des passages les plus difficiles du voyage.
  • Juillet 1805 : territoire des Shoshones.
  • 11 août 1805 : rencontre avec le premier Shoshone. Le chef Cameahwait, qui s'avère être le frère de Sacagawea, fournit des chevaux et une mule sans lesquels l'expédition n'aurait pas pu continuer.
  • 3 septembre 1805 : premières neiges
  • 14 septembre 1805 : la faim se fait sentir dans la chaîne des Bitterroots : Lewis abat un cheval
  • 20 septembre 1805 : les Amérindiens Nez-Percés donnent du poisson et des racines.
  • 7 octobre 1805 : rivière Kooskooskee (Clearwater River)
  • 10 octobre 1805 : Snake River
  • 16 octobre 1805 : Columbia et Indiens Sokulks qui consomment du saumon
  • 7 novembre 1805 : Océan Pacifique en vue, mais la descente se révèle difficile.

L'expédition continua son chemin en passant par le site de la future Kansas City (Missouri) et d'Omaha (Nebraska), traversa les Montagnes Rocheuses et descendit la Clearwater River, la Snake, et la Columbia. Elle passa par Celilo Falls et l'emplacement de Portland (Oregon). Elle atteint l'océan Pacifique en décembre 1805. Lewis put observer le Mont Hood. Clark grava sur un tronc de pin les mots suivants :

"William Clark December 3rd 1805. By land from the U.States in 1804 & 1805" c'est-à-dire "William Clark, 3 décembre 1805, arrivé des États-Unis par le continent en 1804-1805."

L'expédition décida de passer l'hiver sur la rive sud de la Columbia et construisit le Fort Clatsop près de l'actuelle Astoria dans l'Oregon. Le voyage de retour se mit en route le 23 mars 1806 : l'expédition remonta la Columbia au prix d'efforts importants. Elle fut harcelée par les Chinookans. Un mois après leur départ, les hommes décident d'abandonner l'idée de remonter le fleuve sur les canaux et préfèrent aller à cheval. Ils passent le mois de mai chez les Nez-Percés à Camp Choppunish. Incapables de traverser les Bitterroots enneigés, ils retournent chercher l'aide d'un guide chez les Nez-Percés. Le 30 juin, l'expédition se sépare en deux groupes : Lewis accompagné de 9 hommes explorent la Marias River vers le nord, alors que Clark et les autres se dirigent vers le sud par la rivière Yellowstone. Le 26 juillet, Lewis rencontre les indiens Blackfeet. Le 11 août, lors d'une partie de chasse, Lewis est blessé à la cuisse. Les deux groupes se retrouvent pour descendre le Missouri. Ils arrivent le 23 septembre 1806 à Saint-Louis où ils sont accueillis par des centaines de personnes.

Carte dressée par l'expédition Lewis et Clark, publiée en 1814

Bilan

  • L'expédition a considérablement fait progresser la connaissance de la géographie de l'Ouest nord américain (établissement de cartes comportant les rivières et les montagnes les plus importantes).
  • 178 plantes et 122 espèces et sous-espèces d'animaux ont été observées et décrites.
  • Une cinquantaine de tribus amérindiennes ont été rencontrées et identifiées.
  • L'expédition a favorisé le commerce euro-américain de peaux dans l'Ouest, elle a ouvert des relations diplomatiques avec les Indiens et établi un précédent pour l'exploration de l'armée dans l'Ouest
  • L'expédition a renforcé la revendication fédérale sur le territoire de l'Oregon, elle a attiré l'attention des médias sur l'Ouest.

Les membres de l'expédition

Pièce commémorative de l'expédition
  • Capitaine Meriwether Lewis (1774 – 1809) secrétaire privé du président des États-Unis Thomas Jefferson et chef de l'expédition. Durant l'expédition, il passa la plupart de son temps sur les rives pour étudier les roches, les sols, les animaux et les plantes.
  • Capitaine William Clark (1770 – 1838) partage le commandement de l'expédition, bien qu'il était le second de Lewis. Il restait le plus souvent dans le bateau et réalisa de nombreuses cartes.
  • York (né vers 1770 – ?) était l'esclave de Clark.
  • Sergent Charles Floyd (1782 – 1804) quartier-maître, il meurt rapidement au début du voyage.
  • Sergent Patrick Gass (1771 – 1870) premier charpentier, promu sergent après le décès de Floyd.
  • Sergent John Ordway (vers 1775 – vers 1817) était responsable des provisions et du récit du voyage.
  • Sergent Nathaniel Hale Pryor (1772 – 1831) chef de la première escouade.
  • Caporal Richard Warfington (1777 – ?) a conduit le retour vers St. Louis en 1805.
  • Soldat John Boley (dates inconnues).
  • Soldat William E. Bratton (1778 – 1841) servit comme chasseur et forgeron.
  • Soldat John Collins (mort en 1823) eut des problèmes de discipline (vol de whisky)
  • Soldat John Colter (né vers 1775 – 1813) aida à la chasse du gibier
  • Soldat Pierre Cruzatte (dates inconnues) français borgne, habile à la navigation et joueur de violon.
  • Soldat John Dame (1784 – ?) tue un pélican.
  • Soldat Joseph Field (vers 1772 – 1807), frère de Reubin Field, coureur des bois et chasseur.
  • Soldat Reubin Field (vers. 1771 – 1823?) frère de Joseph, coureur des bois et chasseur comme lui.
  • Soldat Robert Frazer (? – 1837) tint un journal de l'expédition qui ne fut jamais publié.
  • Soldat George Gibson (? – 1809) joueur de violon et bon chasseur ; il servit également d'interprète.
  • Soldat Silas Goodrich (dates inconnues), le principal pêcheur de l'expédition.
  • Soldat Hugh Hall (vers 1772 – ?) jugé par la cour martiale avec John Collins pour avoir volé du whisky.
  • Soldat Thomas Proctor Howard (1779 – ?) également jugé en cour martiale pour avoir montré aux Indiens comment prendre Fort Mandan.
  • Soldat François Labiche (dates inconnues) trafiquant français de fourrures, il servit comme interprète.
  • Soldat Hugh McNeal (dates inconnues) fut le premier sur les sources du Missouri.
  • Soldat John Newman (vers 1785 – 1838) jugé en cour martiale pour des propos incitant à la mutinerie.
  • Soldat John Potts (1776 – 1808?) immigrant allemand et meunier.
  • Soldat Moses B. Reed (dates inconnues) déserteur en août 1804 et exclu de l'expédition.
  • Soldat John Robertson (vers 1780 – ?) ne participa pas longtemps à l'expédition.
  • Soldat George Shannon (1785 – 1836).
  • Soldat John Shields (1769 – 1809) était forgeron, armurier et charpentier. Il fut jugé par la cour martiale avec John Colter, pour mutinerie.
  • Soldat John B. Thompson (dates inconnues) semble avoir été topographe.
  • Soldat Ebenezer Tuttle (1773 – ?).
  • Soldat Peter M. Weiser (1781 – ?).
  • Soldat William Werner (dates inconnues).
  • Soldat Isaac White (vers 1774 – ?).
  • Soldat Joseph Whitehouse (vers 1775 – ?) servit de tailleur à plusieurs reprises. Il tint également un journal de l'expédition.
  • Soldat Alexander Hamilton Willard (1778 – 1865) était forgeron et seconda John Shields.
  • Soldat Richard Windsor (dates inconnues) chasseur.
  • Interprète Toussaint Charbonneau, époux de Sacagawea, prépara aussi les repas. (1767-1843)
  • Interprète Sacagawea, épouse de Charbonneau. (1787-1812)
  • Jean Baptiste Charbonneau, fils de Charbonneau, (1805-1866)
  • Interprète George Drouillard (vers 1775 – 1810) expert dans les signes indiens et meilleur chasseur de l'expédition.
  • Le chien Seaman, labrador de Lewis.

Notes

  1. Jean-Pierre Cartier, Explorateurs et explorations, p.241.

Bibliographie

En français

  • Pierre Lagayette, Hélène Christol, Frédéric Dorel, François Duban, Thomas Jefferson et l'Ouest : l'expédition de Lewis and Clark, Ellipses Marketing, 2005, Collection Capes/agregation anglais, ISBN 2729825320
  • Hugues Gérard, Royot Daniel, Thomas Jefferson et l'Ouest : L'expédition de Lewis et Clark, Armand Colin, 2005, Collection CAPES-Agrégation, ISBN 2200345135
  • Annick Foucrier, Meriwether Lewis et William Clark : La traversée d'un continent 1803-1806, Houdiard Michel, 2005, Collection Biographies américaines, ISBN 2912673496
  • Françoise Perriot, Sur les routes de l'Ouest : Sur les traces de l'expédition Lewis et Clark, Le Pré aux Clercs, 2004, ISBN 2842281950
  • Denis Vaugeois, America 1803-1853 : L'expédition de Lewis et Clark et la naissance d'une nouvelle puissance, Sillery, Septentrion, 2003, ISBN 2894483422
  • Jean-Pierre Cartier, Explorateurs et explorations, Paris, Larousse, 1975
  • Michel Chaloult, Les «Canadiens» de l'expédition Lewis et Clark, Sillery, Septentrion, 2003, ISBN 2894483481

En anglais

  • Lewis and Clark Among the Indians, James P. Ronda, 1984. (ISBN 0803238703)
  • Undaunted Courage, Stephen Ambrose, 1997. (ISBN 0684826976)
  • National Geographic Guide to the Lewis & Clark Trail, Thomas Schmidt, 2002. (ISBN 0792264711)
  • The Lewis and Clark Journals: An American Epic of Discovery (abridged), edited by Gary E. Moulton, 2003. (ISBN 080322950X)
  • The Journals of the Lewis and Clark Expedition, 13-Volume Set, edited by Gary E. Moulton, 2002. (ISBN 0803229488)
  • In Search of York: The Slave Who Went to the Pacific With Lewis and Clark, Robert B. Betts, 2002. (ISBN 0870817140)

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