Circulation à gauche


Circulation à gauche

Sens de circulation (route)

Volant à droite dans les pays où l'on roule à gauche

Le sens de circulation automobile est l'un des points fondamentaux du code de la route. Chaque pays possède un côté de la route, gauche ou droite, sur lequel l'intégralité du trafic motorisé routier s'effectue. Ce choix influe naturellement entre autres sur les ordres de priorité, le positionnement des panneaux de signalisation et l'utilisation des ronds-points mais également sur la position du poste de conduite dans les véhicules.

Le sens de circulation des trains varie aussi d'un pays à l'autre (quelquefois dans un même pays). Dans certains pays européens dont la Suisse, la Belgique et la France les trains roulent à gauche avec une exception en France, l'Alsace-Moselle où le sens de circulation des trains est le même qu'outre-Rhin, héritage de la période allemande de 1870 à 1918. Les trains roulent en effet à droite en Allemagne, en Finlande, en Russie (exception de la ligne Moscou-Riazan) et dans d'autres pays européens. Les trains roulent également à droite en Amérique du Nord. Les métros ne circulent pas forcément toujours du même côté que les trains pour un pays donné. C'est le cas de la France où les métros, sauf celui de Lyon, roulent à droite.

Sens de circulation automobile      Conduite à droite     Conduite à gauche

Sommaire

Histoire

Il est très difficile de trouver des raisons précises au fait que certains pays choisirent de circuler à gauche et d'autres à droite.

Différentes explications ont été avancées, mais le plus souvent sans preuve, comme par exemple :

Au Moyen Âge

Une explication courante relate que les cavalier du Moyen Âge circulaient sur la gauche des chemins, afin de pouvoir plus facilement tirer leur épée avec leur main droite en cas d'attaque. Cette légende ne semble pas avoir de fondement historique. On peut supposer cependant qu'ils allaient plutôt sur le centre des chemins, là où ils étaient les plus praticables, et qu'une attaque située sur le côté gauche de la route serait plus difficile à parer. De plus, cette explication ne dit pas ce qu'étaient censés faire les chevaliers gauchers, ni comment cette tradition se serait perpétuée à travers les siècles. Cette explication est également donnée au Japon.

Personne jusque-là n'avait pensé à réglementer le trafic routier : au milieu du XIIIe siècle, le pape Boniface VIII (1235-1303) conseilla aux pèlerins de marcher sur le côté gauche de la route. Cet édit papal poussa l'Europe à circuler à gauche pendant près de quatre siècles.

Le Conestoga

À la fin du XVIIIe siècle, apparaît dans le marché américain un nouveau type de chariot : le Conestoga. Tiré par 6 ou 8 mules attelées par paire, muni de 4 grandes roues, il est robuste et maniable et devient vite un indispensable du transport fonctionnel (destiné à l'origine au transport du blé en Pennsylvanie). Ce chariot se répand vite dans tous les pays voisins, et des engins similaires apparaissent également en Europe. Caractéristique principale du Conestoga : il ne possède pas de siège pour le cocher. Cet apparent détail va bouleverser les habitudes de la route. Afin de contrôler au mieux l'attelage, le cocher se plaçait sur le cheval de gauche de la dernière paire (tenant le fouet à la main droite). Ces chariots se mirent alors naturellement à rouler à droite, afin que le cocher puisse surveiller, lors des croisements, le côté exposé à être frôlé par l'autre chariot.

En 1792, la Pennsylvanie officialise la conduite sur la droite, les autres États lui emboîteront le pas.

En Europe, ce chariot devint célèbre et la même pratique se perpétua. De plus, la flambée révolutionnaire n'hésitait pas à jeter en enfer une pratique voulue par le pape. À la fin du XVIIIe, la France roulait donc à droite. Napoléon Ier, dominant l'Europe, imposera l'usage à tous ses pays conquis et vassaux.

Napoléon Ier

On porte souvent à l'empereur français Napoléon Ier le crédit d'avoir imposé à l'Europe conquise l'obligation de conduire à droite, par opposition aux Britanniques qui conduisaient à gauche. Cela serait venu du fait que traditionnellement, lors des combats à cheval, l'attaque débutait généralement du flanc gauche de la cavalerie. Napoléon, sans doute dans le but de surprendre, aurait entraîné ses troupes à commencer l'attaque du flanc droit. Ensuite, sans doute par réaction aux Anglais, et comme pour une "marque de fabrique", aurait imposé la circulation à droite à tout son empire.

Le Royaume-Uni ne veut pas du Conestoga

Comme chacun le sait, le Royaume-Uni échappa à l'empereur. Mais surtout il n'apprécia pas le Conestoga, et lui préféra un modèle plus petit, muni d'une seule paire de chevaux, et surtout muni d'un siège de postillon.

Afin de ne pas gêner le passager par son fouet, le conducteur se plaçait à droite (le fouet dans la main droite), et pouvait surveiller ainsi les manœuvres sur le côté exposé. Les Anglais continuèrent donc naturellement à rouler sur la gauche de la chaussée.

Les premières automobiles

Au niveau technique : les premières automobiles avaient le frein à main à l'extérieur, du côté droit (pour être serré de la main droite avec plus de force). Le poste de conduite se trouvait donc à droite. À cette époque la manœuvre posant problème était le croisement : sur des routes étroites les véhicules devaient s'éloigner l'un de l'autre autant que possible. Pour réaliser au mieux cette opération le conducteur devait se tenir du côté du bas-côté de la route, afin de voir si les roues ne sortaient pas de la route. Le poste de conduite étant à droite, les voitures roulaient donc sur le côté droit de la chaussée. Plus tard le frein à main s'est retrouvé au centre de l'habitacle. Certains ont déplacé le poste de conduite à gauche pour continuer à le serrer de la main droite, d'autres (comme les Britanniques) n'ont rien changé.

Témoignages historiques

Parmi les témoignages historiques, on peut noter :

  • En 1998, une ancienne carrière romaine fut découverte près de la ville de Swindon au Royaume-Uni dans un excellent état de conservation. La route qui y conduit possède des marques de chariot plus profondes d'un côté que de l'autre, ce qui tend à montrer qu'un côté était utilisé pour les véhicules vides entrants et un autre pour les véhicules sortants, plus lourds. Autrement dit, en cet endroit, le trafic semblait se tenir sur le côté gauche. Il est impossible de dire si cette règle (si même elle existait) était purement locale ou non.
  • Au Royaume-Uni, la première mention relative au côté du trafic remonte à 1756 et impose le côté gauche pour traverser le pont de Londres. Le General Highways Act de 1773 recommande aux chevaux de circuler sur la gauche, disposition qui fut entérinée par le Highways Bill de 1835.

Changements de sens de circulation

Carte du monde montrant les sens de circulation de chaque pays et les changements éventuels.
     Conduite à droite     Conduite actuelle à droite, par le passé à gauche     Conduite à gauche     Conduite actuelle à gauche, par le passé à droite     Conduite actuelle à droite, par le passé à gauche et à droite à l'intérieur même des frontières

Plusieurs pays ont changé le sens de circulation au cours du temps, généralement pour faciliter les échanges avec des pays riverains. Dans quelques cas, le sens de circulation fut modifié à la suite de l'invasion du territoire par une puissance étrangère. Dans la grande majorité des cas, ce fut un passage d'une circulation à gauche à une circulation à droite :

  • Les anciennes colonies britanniques d'Afrique de l'Ouest (Gambie, Ghana, Nigeria et Sierra Leone) ont toutes changé le sens de circulation du côté gauche au côté droit afin de faciliter le trafic avec les anciennes colonies françaises ;
  • Jusque dans les années 1920, chaque province du Canada déterminait le sens de circulation sur son territoire ; la Colombie-Britannique, le Nouveau-Brunswick, la Nouvelle-Écosse et l'Île-du-Prince-Édouard conduisaient à gauche, les autres provinces et territoires à droite. Entre 1920 et 1923, le trafic dans les premières provinces fut modifié à droite. Terre-Neuve-et-Labrador ne rejoignit le Canada qu'en 1949 et le trafic y demeura à gauche jusqu'en 1947 ;
  • La Suède changea de sens de circulation au dagen H, à 5 heures du matin le 3 septembre 1967, passant du côté gauche au côté droit ;
  • L'Islande fit de même à 6 heures du matin le 26 mai 1968.
  • Les guerres napoléoniennes imposèrent probablement la conduite à droite dans les pays conquis ;
  • L'Allemagne nazie modifia le sens de circulation en Autriche, en Hongrie et en Tchécoslovaquie, imposant ou finissant d'imposer la conduite à droite. En effet, ces pays avaient adopté auparavant le principe d'un passage à droite et pour certains comme l'Autriche l'avait déjà fait dans certaines régions depuis 1930 ;
  • Lors de la guerre des Malouines en 1982, l'Argentine imposa brièvement une conduite à droite dans l'archipel.

Plus rarement, le passage se fit d'une circulation à droite à une circulation à gauche :

  • Le Timor oriental se vit imposer la conduite à gauche lors de son invasion par l'Indonésie en 1976 et continue à conduire de cette façon depuis son indépendance en 2002 ;
  • Les anciennes colonies allemandes — Namibie, Nauru, Papouasie-Nouvelle-Guinée — qui après 1918 passèrent sous protectorat britannique et à conduite à gauche ;
  • L'île japonaise d'Okinawa, qui a été sous administration américaine de la fin de la Seconde Guerre mondiale jusqu'à 1972, passa du côté droit au côté gauche en 1978, sens de circulation dans le reste du Japon.
  • Le 7 septembre 2009 les Samoa adoptent la conduite à gauche pour leur parc de 19 000 voitures, s'alignant ainsi sur leurs voisins australiens et néo-zélandais[1].

Frontières

Panneau indiquant un changement de sens de circulation à la frontière entre le Laos (conduite à droite) et la Thaïlande (conduite à gauche).

Il existe de nombreuses frontières où les conducteurs doivent changer de sens, comme entre l'Afghanistan et le Pakistan, la Thaïlande et le Laos au pont de l'amitié lao-thaïlandaise, ou le Soudan et l'Ouganda.

À Hong Kong et Macao, le trafic s'effectue toujours sur la gauche, bien que le reste de la Chine conduise intégralement à droite.

Répartition mondiale, pour l'automobile

À gauche

Un panneau australien sur la Great Ocean Road rappelant aux conducteurs étrangers la nécessité de rouler à gauche

On peut estimer que le tiers de la population mondiale vit dans des pays où les automobilistes conduisent à gauche, essentiellement d'anciennes colonies britanniques (même si l'Indonésie, la Thaïlande et le Japon, qui n'en furent pas, conduisent à gauche et qu'au Canada, on conduit à droite).

En Europe, on retrouve le Royaume-Uni, l'Irlande, Malte, Chypre et les îles Anglo-Normandes, qui sont toutes des îles et anciennes possessions britanniques. Ailleurs dans le monde, la conduite à gauche se retrouve en Afrique australe et du Sud-Est, sur le sous-continent indien, au Japon, dans une grande partie de la région Sud-Pacifique, et dans quelques pays d'Amérique du Sud et des Antilles.

À droite

Environ les deux-tiers de la population mondiale vivent dans des pays où le sens de circulation est à droite. Certains de ces pays conduisaient auparavant à gauche, entre parenthèses l'année du changement du sens de la circulation :

Particularités locales, pour les automobiles

Antilles

Dans plusieurs pays des Antilles où l'on conduit à gauche, comme les îles Vierges britanniques, les îles Vierges américaines, les Bahamas, les îles Caïmans et les îles Turques et Caïques, la plupart des véhicules sont importés des États-Unis et possèdent une conduite (volant) à gauche. Seules les voitures gouvernementales et celles importées d'Asie ont la conduite à droite. Les îles Vierges américaines sont connues pour avoir un nombre élevé d'accidents provoqués par des touristes américains peu familiers avec la conduite à gauche, phénomène aggravé par le fait que leurs voitures de location sont adaptées à la conduite à droite.

Birmanie

Comme beaucoup d'anciennes colonies britanniques, la Birmanie roula à gauche jusqu'en 1970, date à laquelle la circulation passa à droite.

Malgré ce changement, la plupart des automobiles du pays possèdent une conduite à droite car il s'agit de véhicules d'occasion importés du Japon, de Thaïlande ou de Singapour. Les limousines gouvernementales, importées de Chine, ont la conduite à gauche.

Quasiment tous les véhicules sont conduits à l'aide d'un passager sur le siège de gauche chargé d'informer le conducteur sur la possibilité de dépasser ou non.

Corée du Sud

En Corée du Sud, les véhicules conduisent tous à droite, cependant certaines ruelles du centre historique de Séoul possèdent actuellement des voies à sens unique. Il est étrange de constater que historiquement les véhicules s'arrêtaient sur le trottoir gauche de la rue. On peut de plus constater que les chemins de fer sud-coréen sont de sens contraire ; ce fait peut être expliqué lorsque l'on étudie l'histoire de ce pays. En effet, la Corée a été colonisée par le Japon durant la première moitié du XXe siècle. Durant cette période, seul les chemins de fer ont été véritablement développés, sûrement pour pouvoir exploiter plus facilement les ressources naturelles du pays et pour pouvoir garantir une puissante politique de colonisation.

Gibraltar

Bien que le territoire britannique de Gibraltar ait choisi la conduite à droite en 1929, afin d'éviter des accidents avec les véhicules venant d'Espagne, certains bus étaient jusqu'à récemment adaptés à la conduite à gauche et possédaient une porte spéciale pour permettre aux passagers d'entrer par le côté droit. La plupart des véhicules sont cependant adaptés à la conduite à droite, à l'exception des véhicules d'occasion provenant du Royaume-Uni et du Japon, ainsi que certains véhicules des forces britanniques.

Hong Kong et Macao

La circulation continue à se faire à gauche à Hong Kong et Macao. La plupart des véhicules — y compris ceux de l'armée — sont adaptés en conséquence.

À la frontière entre ces régions administratives spéciales et le reste de la Chine, les véhicules changent de côté. La présence d'une plaque spéciale émise par la province du Guangdong est requise pour que les véhicules enregistrés à Hong Kong et Macao puissent circuler sur le continent.

Japon

Au Japon, où l'on conduit à gauche, les voitures de marques étrangères disposent traditionnellement du volant à gauche, ce qui est perçu comme exotique, voire digne d'un certain statut social. Cela concerne même les marques britanniques, en partie parce qu'elles sont importées depuis les États-Unis. Certains fabricants américains ont cependant réalisé des modèles spécialement adaptés pour le marché japonais (volant à droite), avec un succès limité. Depuis que les ventes de marques européennes ont décollé, la préférence des acheteurs va aux modèles adaptés à la conduite à gauche.

Royaume-Uni

Les bases des forces armées américaines stationnées au Royaume-Uni appliquent la conduite à gauche, même si les véhicules américains n'y sont pas spécialement adaptés. Certaines bases britanniques, où l'armée s'entraînait à un conflit en Europe centrale pendant la guerre froide, appliquent la conduite à droite.

Russie

Bien que la conduite à droite soit appliquée partout en Russie, les importations de véhicules bon marché du Japon sont plus populaires que les véhicules de la même classe adaptés au sens de circulation russe. Dans les régions extrême-orientales, comme Vladivostok ou Khabarovsk, les véhicules possédant la conduite (volant) à droite forment 90 % du parc roulant et cela concerne également les voitures de police, les ambulances et les véhicules administratifs.

À partir de cet état de fait, les conducteurs des régions de la côte pacifique de Russie ont déposé plusieurs demandes pour changer le sens de circulation, mais elle furent rejetées par le gouvernement russe. Au printemps 2005, une rumeur circula qui spécifiait que les véhicules avec la conduite à droite allaient être interdits et des milliers de manifestants descendirent dans les rues du pays. Le 4 juillet 2005, Viktor Khristenko, le ministre russe de l'industrie et de l'énergie, annonça que ces véhicules seraient toujours autorisés mais qu'ils devraient se mettre aux normes de sécurité russes.

Trains

Souvent, le sens de circulation des trains d'un pays est différent de son sens de circulation automobile. En France, à l'exception de l'Alsace-Moselle, en Belgique et en Suisse par exemple, les trains circulent sur la voie de gauche, contrairement aux automobiles (les métros français par contre roulent à droite, sauf le métro de Lyon). De plus, les exceptions sur le sens de conduite sont beaucoup plus communes pour les trains que pour les automobiles.

Historique

Les trains apparaissent au XIXe siècle en Angleterre. Lors de l'apparition des doubles voies et le développement du réseau, se pose la question du sens de circulation. En 1835, le Highway Act anglais définit le sens de circulation à gauche[2] La France et l'Allemagne adoptent aussi, à la suite, ce sens de circulation.

En Allemagne, les chemins de fer du Duché de Bade passèrent à droite en 1855,[2] suivis par la compagnie de Hanovre et la ligne Leipzig-Dresde.[2] En France, les trains restèrent à gauche sauf en Alsace-Moselle, région qui devint allemande entre 1870 et 1918 et où la circulation des trains passa à droite et est restée ainsi depuis. En Autriche, suivant les régions et les réseaux, les trains circulaient à droite ou à gauche. Après l'Anschluss en 1938, les Allemands décidèrent d'y faire circuler les trains à droite comme en Allemagne.[2] Mais ce changement de sens ne fut pas achevé sur tout le pays. Si une grande partie du réseau autrichien, la circulation est à droite, il reste des portions à circulation à gauche.[2]

Une hypothèse a été avancée pour ce passage de la gauche vers la droite du sens de circulation, mais sans être confirmée. Avec le développement du réseau et l'accroissement de la vitesse des trains, une signalisation sur le bord des voies se met en place. Pour une meilleure vision de celle-ci, le mécanicien se serait posté sur la gauche de la locomotive à vapeur. Mais dans ce cas, le chauffeur (en charge d'alimenter la chaudière en charbon) devait se positionner à droite, ce qui, ergonomiquement, n'est pas facile pour alimenter à la pelle le foyer en charbon lorsque l'on est droitier (majorité des cas). A contrario, souvent le poste de conduite est resté à droite donc le chauffeur qui assistait également le mécanicien, droitier ou pas, était sur la gauche de la cabine.

La position du poste de conduite diffère selon les matériels : en Belgique, par exemple, où la conduite est à gauche, des automotrices ont un poste de conduite à droite. Mais cela est moins gênant avec la disparition des machines à vapeur, le poste de conduite sur les locomotives diesel ou électriques se trouvant sur l'avant de la motrice, avec un pare-brise large. Sur les nouveaux trains, comme les trains à grande vitesse, le poste de conduite est central.

Certains chemins de fer, particulièrement le métro de Londres, ont changé pour la conduite à gauche.


Sens de circulation par pays

Grossièrement, la circulation des trains en Amérique du Nord et en Europe centrale, orientale et du nord (sauf Suède) est à droite. La circulation en Amérique du Sud, en Europe latine et dans les Îles Britanniques, en Asie et dans la majeure partie de l'Afrique est à gauche.

Liste non exhaustive

Pays où les trains roulent à gauche[3] :

Pays où les trains restent généralement à droite[3] :

Voir aussi

Bibliographie

  • Daniel Lacotte, Le pourquoi du comment, Albin Michel, 2004
  • (en) Peter Kincaid, The Rule of the Road : an International Guide to History and Practise, Greenwood Press, 1986

Articles connexes

Liens externes

Notes et références

  1. a , b , c , d , e , f , g , h  et i Yann Thompson, « Samoa : dès aujourd'hui je conduis à contresens » sur Rue89, 6. Consulté le 10 septembre 2009
  2. a , b , c , d , e , f  et g "Émission Karambolage du 3 décembre 2007 sur Arte.
  3. a  et b (en) Which side of the road do they drive on?. Consulté le 10 septembre 2009
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