Éléphant blanc (expression)


Éléphant blanc (expression)
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Un éléphant blanc est une réalisation d’envergure, souvent prestigieuse et d’initiative publique, qui s’avère plus coûteuse que bénéfique et dont l’exploitation ou l’entretien devient un fardeau financier.

Origine

L’expression vient des pays de tradition hindouiste ou bouddhiste. La veille de la naissance de Bouddha, sa mère aurait rêvé d’un éléphant blanc. À partir de cette légende, s’est développé une sacralisation des éléphants blancs. Il n’était notamment pas permis de les faire travailler. Les éléphants blancs sont devenus des offrandes prestigieuses que les princes de l’Inde se faisaient entre eux. Pour certains de ces princes, moins nantis que les autres, le cadeau n’était pas sans poser de problèmes. Entre l’obligation de bien traiter l’animal et l’interdiction de le faire travailler, la possession d’un éléphant blanc pouvait devenir dispendieuse.

Succès de l'expression

Le Concorde peut être considéré comme un exemple classique d’éléphant blanc dans un contexte d’économie développée (comme le paquebot Le France, d’ailleurs). Mais les exemples abondent aussi dans des environnements économiques d’inspiration soi-disant « marxiste » ou dans les pays du Sud. L’expression s’emploie au XXIe siècle dans un sens large. Elle concerne des réalisations de nature pratique mais inefficace économiquement. Ou bien des réalisations plus fantaisistes, voire irrationnelles. Dans les deux cas, l’éléphant blanc représente un coût de réalisation mais aussi un coût d’exploitation ou d’entretien.

Voir aussi

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