Spinosaurus


Spinosaurus

Spinosaurus

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Spinosaurus
 Spinosaurus aegyptiacus
Spinosaurus aegyptiacus
Classification classique
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Classe Sauropsida
Super-ordre Dinosauria
Ordre Saurischia
Sous-ordre Theropoda
Super-famille Spinosauroidea
Famille Spinosauridae
Genre
Spinosaurus
Stromer, 1915
Nom binominal
Spinosaurus aegyptiacus
Stromer, 1915
Synonymes
?Spinosaurus maroccanus[1]
Statut de conservation IUCN :

EX  : Éteint
Schéma montrant le risque d'extinction sur le classement de l'IUCN.

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Spinosaurus est un genre de dinosaure théropode de la famille des Spinosauridae qui vivait entre l'Albien (partie supérieure du Crétacé inférieur) et le Cénomanien (base du Crétacé supérieur) dans l'actuelle Afrique du Nord.

Les connaissances actuelles sur ce dinosaure reposent principalement sur des ossements crâniens et postcrâniens décrits au début du XXe siècle par le paléontologue allemand Ernst Stromer[2]. Toutefois, les ossements ont été détruits durant la seconde guerre mondiale lors d'un raid aérien sur la ville de Munich en 1944[3].

Spinosaurus se distingue des autres membres de la famille des Spinosauridae par une hypertrophie des épines neurales des vertèbres dorsales, qui pouvaient atteindre plus de 160 centimètres de hauteur[2]. Selon Stromer, ces processus épineux particulièrement développés sous-tendaient une voile de peau, comme c'est le cas chez Dimetrodon. Cependant, certains auteurs ont émis l'hypothèse qu'ils auraient été plutôt le support d'une bosse de muscle ou de graisse, à la manière des bisons et des chameaux actuels. Un museau de Spinosaurus récemment décrit démontre la grande taille que pouvait atteindre ce dinosaure puisque certaines estimations lui donnent une longueur comprise entre 16 et 18 mètres pour un poids situé entre 7 et 9 tonnes. Si ces estimations doivent se révéler exactes, il s'agit là du plus grand dinosaure carnivore à avoir existé, mais également du plus grand carnivore terrestre que la Terre ait porté.

Sommaire

Etymologie

Spinosaurus fut nommé par Ernst Stromer en 1915 et dérive de deux racines anciennes, la racine latine spina signifiant 'épine' et la racine grecque sauros voulant dire 'reptile' ou 'lézard'. Stromer voulait en effet mettre en évidence le caractère le plus étonnant de ce nouveau dinosaure, à savoir les processus épineux surdéveloppés des vertèbres dorsales qui n'avaient encore jamais été observés auparavant chez un dinosaure[2].

Description

Spinosaurus est un théropode atypique qui se distingue des autres théropodes plus primitifs comme les Ceratosauria par un crâne particulièrement allongé vers l'avant, à la manière de nos gavials actuels. En effet, la tête de ce dinosaure n'est pas sans rappeler celui de certains crocodiliens puisqu'en plus d'être très étiré, le museau est étroit et sa marge inférieure est sigmoïde suite à l'existence d'une 'dépression subrostrale'


Bien que très connu des fans de dinosaures de par ses caractéristiques inhabituelles, le spinosaure est en grande part connu par des fossiles qui ont été détruits, mis à part quelques dents et fragments de crânes découverts récemment. Une étude publiée en 2006 sur une mâchoire et un crâne montre que c’était un des plus long crâne de dinosaure carnivore, estimé par dal Sasso et al a presque 175 cm. Découvert originellement dans la dépression de Bahariya en Égypte en 1912, il a été baptisé par le paléontologiste allemand Ernst Stromer en 1915. Quelques fossiles ont été endommagés lors de leur transport au musée de Munich et le reste a été complètement détruit lors d’un bombardement allié en 1944. Heureusement des dessins et des descriptions détaillées du spécimen ont été conservés.

Rauhut (2003) suggéra que l’holotype du spinosaure de Stromer était une chimère constituée de vertèbres dorsales de carcharodontosaurien semblable à l'acrocanthosaure et de dents de grand théropode semblable au Baryonix. Cette analyse a cependant été rejetée par dal Sasso et la plupart des chercheurs.

En plus de sa crête dorsale, les caractéristiques les plus notables du spinosaure incluent :

  • un long museau similaire aux autres spinosauriens, et remplit comme eux de dents coniques,
  • une très grande griffe en forme de crochet sur ses pattes antérieures, peut-être pour attraper du poisson,
  • des pattes postérieures courtes et de long membres antérieurs ce qui amène certains paléontologues à penser qu’il était quadrupède plutôt que complètement bipède (bien qu’il était sans doute capable au moins de bipédie ponctuelle).

NB : La plupart de ces hypothèses sont basées sur le Baryonix ou d’autres spinosauriens car aucun membre fossile n’a été attribué au spinosaure lui-même.

Alimentation

Il n’est pas défini si le spinosaure était un prédateur terrestre ou un pêcheur comme semblent indiquer ses longues mâchoires, ses dents coniques et ses narines surélevées. La seule preuve directe de l’alimentation du spinosaure vient d’espèces apparentées européennes ou sud-américaines. Le Baryonix a été trouvé avec à la fois des écailles de poissons et des os de jeunes iguanodons dans son estomac alors qu’une des ses dents incorporée dans un ptérosaure sud-américain montre que le spinosaure pouvait chasser ces archosauriens volants.

Voile dorsale

La voile du spinosaure est assez inhabituelle, bien que d’autres dinosaures de la même époque et de la même zone aient développé une structure similaire sur leurs vertèbres dorsales (l’ornithopode ouranosaure et le sauropode Rebbachisaure). Le voile est probablement analogue (mais pas identique) à celle du reptile mammalien du permien Dimetrodon, qui vivait avant l’apparition des dinosaures. Ces similitudes sont présumées être le fruit d’une évolution parallèle.

L’utilité de cette crête est incertaine et les scientifiques ont émis plusieurs hypothèses :

  1. Régulateur thermique : si le voile contenait des vaisseaux sanguins en abondance, le dinosaure pouvait utiliser cette grande surface pour absorber la chaleur. Cela implique que l’animal était seulement partiellement à sang chaud et vivait mieux dans des climats où les nuits étaient fraiches et le ciel généralement dégagé. On pense que le spinosaure et l’ouranosaure vivaient dans ou à proximité d’une version crétacé du désert du Sahara ce qui pourrait valider ceci.
    Il est aussi possible que la crête servait à évacuer l’excès de chaleur plutôt qu’à l’emmagasiner. Les grands animaux, à cause de la relativement faible surface de leur corps comparé à leur volume (le principe d’Haldane), ont beaucoup plus de problèmes à perdre leur excès de chaleur à hautes températures qu’à en gagner à basse température. Le voile dorsal du spinosaure ajoutait beaucoup de surface de peau avec une faible augmentation du volume. De plus si la crête était tournée afin de recevoir le moins de rayon solaire et/ou le plus de vent, l’animal pouvait effectivement se rafraîchir dans le climat chaud de l’Afrique du crétacé.
  2. Parade nuptiale : La structure corporelle élaborée de nombreux animaux actuels sert souvent pour attirer les membres du sexe opposé pendant l’accouplement. Il est possible que le voile de ces dinosaures avait une utilisation pour la parade nuptiale, un peu comme la queue du coq domestique. Si tel est le cas, la voilure devait être très colorée, mais c’est pure spéculation.
  3. Intimidation : Le voile pouvait être utilisé pour effrayer les ennemis, rendant l’animal encore plus grand qu’il n’est réellement. Le dinosaure pouvait exhiber sa crête comme un dernier avertissement avant l’attaque, comme les serpents à sonnette avec leur queue.
  4. Toutes les fonctions précédentes : Etant donné qu'il n'est pas rare que dans la nature les structures qui se développent chez les êtres vivants sont utilisées de plusieurs façons, cette voile dorsale pouvait donc combiner toutes ces fonctions.

Culture populaire

Spinosaure dans Jurassic Park III

Le spinosaure est devenu mondialement célèbre en figurant comme le dinosaure principal du film de Joe Johnston. Il y est dépeint comme plus grand, plus puissant et plus intelligent que le tyrannosaure dans une scène où les deux prédateurs ressuscités combattent et d’où le spinosaure émerge victorieux en tordant le cou de son adversaire.
En réalité, une telle bataille n’aurait jamais pu avoir lieu dans la préhistoire, les deux espèces de dinosaures étant séparées par des millions d’années et des milliers de km (Le T. Rex vivait en Amérique du nord tandis que le Spinosaure vivait en Afrique). Mise à part l’impossibilité de la rencontre en elle-même, il semble peu probable que le spinosaure ait pu se dégager de la morsure au cou d’un tyrannosaure qui possédait parmi les plus puissantes mâchoires du monde animal alors que celles du spinosaure étaient relativement faibles mêmes si assez semblables à celles des crocodiles.

Le spinosaure partageait son habitat avec deux autres théropodes qui égalaient ou excédaient le T.Rex en taille : le massif carnosaure Carcharodontosaurus et le grand mais relativement léger Abélisaure Deltadromeus. Bien que ces trois prédateurs géants occupaient des niches écologiques différentes, ils ont pu s’affronter ponctuellement pour des proies ou du territoire.

Dinosaur King

Un Spinosaure, d'abord sans nom, puis nommé Spiny par ses propriétaires, apparaît dans la série animée japonaise Dinosaur King. Cette version suit pour l'essentiel la version originale du reptile, si ce n'est qu'il est présenté comme étant un bon nageur, trait non assuré à l'origine. Comme tous les dinosaures de l'histoire, il possède des pouvoirs, basés essentiellement sur l'eau.
Spiny apparaît dans le deuxième épisode de la série, où il est ramené à la vie en Égypte. Peut-être un clin d'œil à Jurassic Park III, il affronte Terry, le tyrannosaure du Gang Alpha. Cependant, à l'opposé de Jurassic Park III, c'est ici le tyrannosaure qui l'emporte, tandis que le spinosaure est capturé et mit sous contrôle par le Gang Alpha. Il agit par la suite comme l'un de leur dinosaures durant toute la série.

Références

  1. Russell, D.A., 1996. Isolated dinosaur bones from the Middle Cretaceous of the Tafilalt, Morocco. Bulletin du Muséum national d'Histoire naturelle (4e série) 18 : 349-402. http://www.mnhn.fr/publication/geodiv/g96n2a3.html
  2. a , b  et c Stromer, E., 1915. Ergebnisse der Forschungsreisen Prof. E. Stromer in den Wüsten Agyptens. II. Wirbeltier-Reste der Baharîje-Stufe (unterstes Cenoman). 3. Das Original des Theropoden Spinosaurus aegyptiacus nov. gen., nov. spec. Abhandlungen der Königlich Bayerischen Akademie der Wissenschaften, Mathematisch-Physikalische28 (3) : 1–32. Klasse.
  3. Smith, J.B., Lamanna, M.C., Mayr, H. & Lacovara, K.J., 2006. New information regarding the holotype of Spinosaurus aegyptiacus Stromer, 1915. J. Palaeontol. 80 (2) : 400-406. http://www.geocities.com/stephvern/spino-newinfo.pdf

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