Rub al-Khali


Rub al-Khali
Rub al-Khali
Image illustrative de l'article Rub al-Khali
Localisation
Pays Drapeau d'Arabie saoudite Arabie saoudite
Drapeau du Yémen Yémen
Drapeau d'Oman Oman
Drapeau des Émirats arabes unis Émirats arabes unis
Superficie 650 000 km2
Coordonnées 20° N 50° E / 20, 5020° Nord
       50° Est
/ 20, 50
  

Géolocalisation sur la carte : Moyen-Orient

(Voir situation sur carte : Moyen-Orient)
Point carte.svg
Température
Maximale 50 °C
Autre
Précipitations 0 à 50 mm/an

Le Rub al Khali (en arabe : الربع الخالي), littéralement le Quart Vide, est l'un des plus grands déserts et la plus grande étendue ininterrompue de sable au monde. Il occupe environ 650 000 kilomètres carrés dans le tiers le plus méridional de la péninsule Arabique. Il a approximativement la forme d'un rectangle de 1 000 kilomètres de longueur et 500 kilomètres de largeur. Il est situé pour l'essentiel sur le territoire de l'Arabie saoudite et pour une bien moindre part sur les territoires du Yémen, d'Oman et des Émirats arabes unis. Certaines dunes atteignent 200 mètres de haut. Sous l'effet des vents, elles se déplacent en quelques heures.

Le sous-sol du Rub al Khali est très riche en pétrole.

Géographie

Le Rub al Khali est l'un des endroits les plus inhospitaliers de la planète. Le climat y est extrêmement aride, avec des précipitations annuelles qui varient entre 0 et 50 mm. En été, la température peut y dépasser 50°C. Le sol est constitué d'une couche de sable dont l'épaisseur atteint 200 mètres par endroits. Le vent y forme des dunes dont la hauteur peut atteindre 300 mètres. Une vingtaine d'espèces de plantes se sont acclimatées à ce milieu hostile, ainsi que des arachnides et quelques rongeurs.

Histoire

Des traces actuelles de lacs anciens (il y a entre 37.000 et 5.000 ans), de flore disparue (plantes, algues) et de faune disparue (hippopotame, water buffalo, bétail à grandes cornes) prouveraient la possibilité d'habitats anciens, et accréditeraient l'existence de cités disparues. Dans la zone de Mundafen / Tuwaiq, le dernier lac aurait disparu voici 800 ans.

La cité disparue d'Iram (la Cité des mille Piliers) aurait prospéré dans ce désert entre -3000 et le Ier siècle, en particulier grâce au commerce de l'encens. Les routes qu'empruntent alors les caravanes sont depuis longtemps devenues impraticables.

Aujourd'hui, même les Bédouins font seulement de brèves incursions dans le Rub al Khali.

Les premiers Occidentaux à l'avoir traversé sont Pedro Paez puis Bertram Thomas en 1931 et St. John Philby en 1932. Entre 1946 et 1950, Wilfred Thesiger a parcouru plusieurs fois le Rub al Khali et il en a cartographié une grande partie, ainsi que des montagnes d'Oman. Une expédition du Smithsonian en 2006 y a découvert fossiles et météorites.

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