Laurent Valla
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Laurent Valla
Laurent Valla, polémiste et pionnier de la philologie
Laurent Valla, polémiste et pionnier de la philologie

Nom de naissance Lorenzo Valla
Autres noms Lorenzo della Vale, Laurentius Valla « Romanus »
Activités secrétaire pontifical
Naissance 1407
Rome
Décès 1457
Rome
Langue d'écriture néo-latin
Mouvement Humanisme
Genres essai, poésie
Œuvres principales
  • Latinæ de linguæ Elegantiis (1444)
  • De falso credita et ementita Constantini donatione libri duo (« Sur la donation de Constantin, à lui faussement attribuée et mensongère », 1547)
Compléments
  • De grammatica

Laurentius Valla, nom latinisé de Lorenzo della Vale, connu dans les lettres françaises sous le nom de Laurent Valla[1] (Rome, 14071457), humaniste, philosophe et polémiste italien.

Sommaire

Biographie

Laurent Valla étudia le latin et le grec à Rome sous la direction des professeurs Leonardo Bruni et Giovanni Aurispa, puis la rhétorique et la philosophie à l'université de Padoue. Tenté par la carrière diplomatique, il dut cependant se résoudre, après deux échecs successifs auprès du Saint-Siège (1428, 1431), à enseigner dans les universités de Pavie, Naples et Rome. Ses leçons de rhétorique à Pavie, où il critiquait la corruption du latin du célèbre juriste Bartolus de Saxoferrato, lui firent de nombreux ennemis.

Finalement, il obtint en 1433 la protection d'Alphonse V d'Aragon et rejoignit la cour de Naples comme secrétaire particulier. Cet emploi laissait tout loisir à Valla de poursuivre ses recherches sur les écrits des Pères de l'Église. Les résultats de ses études sur les Actes des Apôtres, tendant à démontrer que ce livre n'avait pas été rédigé par les Apôtres eux-mêmes, lui valut une mise en accusation devant l'Inquisition, dont il se tira avec l'appui de son protecteur. Il publia ensuite que la lettre du Christ à Abgar d'Édesse[2], ainsi que d'autres documents naguère considérés comme sacrés, étaient des faux, mettant en cause le caractère chrétien de l'idéal monastique. Lorsqu'en 1444 il voyagea à Rome, il ne put échapper à la haine de ses nombreux ennemis qu'en se déguisant pour s'enfuir à Barcelone, d'où il reprit le bateau pour Naples.

La roue tourna à la mort du pape Eugène IV en février 1447 : Valla était à ce moment à nouveau à Rome lorsque le nouveau souverain pontife, Nicolas V, le recruta comme secrétaire apostolique et le fit nommer à la Curie romaine. Désormais respecté pour son savoir, Valla conserva son crédit sous le règne de Calixte III.

L'humaniste

Dans ses premiers travaux, il se présenta comme un porte-parole ardent d'un nouvel humanisme devant réformer la langue et l'éducation. Il rechercha des textes oubliés de l'Antiquité classique, pensant que l'esprit gréco-romain qui avait été perdu au Moyen Âge devait être rétabli. Connaissant aussi bien le grec que le latin, il fut choisi par le pape Nicolas V pour traduire Hérodote et Thucydide en latin.

Par sa focalisation sur des disciplines humanistes, c'est-à-dire la poésie, la rhétorique, l'éthique, l'histoire et la politique, il accorda une dignité spéciale à la vie et à la conduite de l'homme. Dans un travail exemplaire, Valla démontra que le long texte nommé Donation de Constantin n'était qu'une contrefaçon grossière puisque le texte latin avait été écrit très vraisemblablement en 754, soit quatre siècles après la mort de Constantin Ier en 337.

À 26 ans, il écrivit De Voluptate, un dialogue en trois livres qui analyse le plaisir et opte pour une condamnation humaniste de la scolastique et de l'ascétisme monastique. Agressif dans sa tonalité, cet ouvrage a été reçu avec hostilité. Dans l'Arbitrio de libero il démontra que le conflit entre la prescience divine (la grâce) et la volonté du libre arbitre ne pourront jamais être résolus. Ses propos seront repris mot pour mot par Martin Luther. Mais ce sont les six livres des Latinæ de linguæ Elegantiis, ou en abrégé Elegantiæ (1444) qui constituent son œuvre maîtresse. Il y présente une défense philologique brillante du latin classique dans laquelle il oppose l’élégance des travaux de la Rome antique (particulièrement ceux de Cicéron, Sénèque et Quintilien) à la maladresse du latin d'Église médiéval. Ce travail eut une énorme influence. Diffusé d'abord sous forme manuscrite, il fut imprimé pour la première fois à Rome en 1471 (sous le titre Elegantiae linguae latinae). Il se diffusa dès lors très rapidement et connut 60 rééditions avant 1537.

Les recherches de Valla sur les erreurs textuelles dans la Vulgate ont incité des érudits, Érasme entre autres, à étudier les Évangiles dans le texte grec originel.

Lorenzo Valla et le gothique

Depuis ses origines, le nouveau style né en Île-de-France s'appelait le « style français ». Farouche adversaire du Moyen Âge, Lorenzo Valla énonça en 1440 que « Tout ce qui est gothique est mauvais, et tout ce qui est mauvais est gothique ».[réf. nécessaire] En 1550, un disciple de Michel-Ange, Vasari, utilisa le mot « gothique » pour désigner l'art médiéval. Pour Vasari, il s'agissait d'un style grossier, sans aucun sens de la proportion. Molière même parla, en 1669, des « hideurs monstrueuses des décorations gothiques ».

Bien sûr les Goths n'avaient rien à voir avec cet art. Ce préjugé subsistera jusqu'au XIXe siècle, lorsque ce style fut réhabilité par les Romantiques. Viollet-le-Duc, architecte français, publia vers 1860 son Dictionnaire raisonné de l'architecture française du XIe au XVIe siècle en dix volumes. Aujourd'hui, si le mot « gothique » est toujours très usité, certains le nomment plutôt « style ogival », en référence aux croisées d'ogives qui caractérisent les nefs d'églises à partir de 1140.

Œuvres

  • Lorenzo Valla, Sur le plaisir (De Voluptate), Editions Encre Marine, 2004, Préface de Michel Onfray, Traduction de Laure Chauvel

Bibliographie

Liens externes

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Notes et références

  1. Remarquons qu'il faut soit l'appeler de son nom latinisé Laurentius Valla, soit en italien Lorenzo della Vale, soit à la manière des écrivains classiques Laurent Valla, mais jamais Lorenzo Valla qui mêle italien et latin, comme le font malheureusement certains contemporains.
  2. Cette lettre est donnée par Eusèbe de Césarée dans son Histoire ecclésiastique (1.13.5-1.13.22). Cette lettre serait un faux du IVe siècle.


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