Ambrosius Aurelianus

Ambrosius Aurelianus, Ambroise Aurélien en français moderne (Emrys Wledic en gallois moderne), est un chef de guerre breton du Haut Moyen Âge sur lequel nous ne possédons que peu d'éléments, tous proches de la légende.

Il apparaît dans les sources comme actif de 435 à 460[1]. Il galvanise et organise la défense des troupes bretonnes face à l'invasion saxonne en 455. Ce soldat issu de l'aristocratie bretonne romanisée et formé aux techniques militaires romaines, commence la guerre contre les Anglo-Saxons en 460, conflit qui donne à son successeur, Uther Pendragon (père du roi Arthur), la notoriété qu'il a aujourd'hui. Ambrosius Aurelianus ne connaît pas une telle reconnaissance, bien qu'il ait grandement contribué à la défense de l'île de Bretagne, ainsi qu'à de nombreux événements sur le continent lors de son repli stratégique en Armorique et dans le domaine gallo-romain.
Il aurait été parent de Pol Aurélien, l'évangélisateur du Léon en Bretagne armoricaine. Il pourrait aussi être à l'origine du personnage d'Arthur. Ce sont les chroniqueurs latins de la Bretagne qui, les premiers, mentionneront l’individu entre le VIe et le XIe siècle. D’un récit à l’autre, le rôle et les caractéristiques du personnage évolueront et il sera, tour à tour, chef de guerre, prophète et prince romain

Sommaire

Ambroise en tant que chef de guerre

Tout d’abord, l’œuvre de Gildas le Sage (504-570), De Excidio et Conquestu Britanniae, jette les bases d’un récit qui entoure le personnage d’Ambroise. Les Bretons, aux prises avec les Pictes et les Scots suivront les conseils de Gurthrigern (Vortigern) et s’allieront aux Scots. Ceux-ci les trahirent et plusieurs bretons s’enfuirent dans les montagnes où ils se rallieront autour d’un chef de nationalité romaine qui mènera alors la résistance. Cet homme sera victorieux à la bataille du Mont Badon. Plus précisément, Gildas affirme que Ambroise Aurélien est le dernier homme de nationalité romaine encore vivant en Bretagne[2]. Il précise que ses parents auraient mérité de porter la pourpre, c’est-à-dire, qu’ils avaient des charges importantes au sein de la société romaine (consul ou magistrat).

Des années plus tard, Bède le vénérable reprendra cet épisode dans son Histoire ecclésiastique du peuple anglais, écrite en 731. Seul l’origine de ses parents a changé, ils sont maintenant de statut royal[3] faisant ainsi de Ambroise un chef légitime.

Ambroise en tant que prophète

L’historien Nennius fut le suivant à discuter de l’histoire de l’île de la Bretagne (la Grande-Bretagne) dans son œuvre Historia Brittonum écrite au IXe siècle. Les événements qui étaient relatés dans les deux premières œuvres sont encore présents, mais cette fois-ci, la victoire du mont Badon qui s’était faite sous le commandement d’Ambroise est attribuée au personnage d’Arthur, alors un simple chef de guerre (dux bellorum)[4]. Dans son œuvre, il existe alors un autre personnage se nommant Ambroise et qui affirme être le fils d’un consul romain[5]. Le roi Guortigirn (Vortigern) cherche à construire une place forte mais celle-ci est toujours détruite la nuit venue. Guortigirn demande alors à ses conseillers ce qu’il doit faire pour que le phénomène cesse. Ceux-ci lui disent qu’il doit faire trouver un enfant né sans père, le tuer et asperger de son sang le sol sur lequel la forteresse doit être construite. Mais, une fois trouvé et amené devant lui, Ambrosius, l’enfant sans père, ridiculisera les conseillers de Guortigirn et lui fera découvrir un lac souterrain où deux dragon, un blanc et un rouge, se livrent bataille. Ambrosius en fait, alors, une interprétation. Le lac représente la Bretagne et les deux dragons, l’un les Bretons, l’autre les Saxons. Le dragon des Bretons étant victorieux, cela signifie que ceux-ci se lèveront et repousseront les Saxons par delà l’océan d’où ils sont venus[6]. Guortigirn, alors impressionné par ses prédictions, lui fait cadeau de la province de la Bretagne occidentale[7].

Bien que Nennius soit en accord avec les autres auteurs sur le fait qu’Ambroise soit de sang romain, précisément, d’un consul romain, le reste de son récit doit être attribué à un siècle d’influence de légendes[1].

Ambroise en tant que prince romain

Bien des années plus tard, soit en 1135, William de Malmesbury reprendra l’idée d’Ambroise en tant que guerrier, mais cette fois-ci en rajoutant qu’il régna sur la Bretagne après Vortigern. Le nommant « dernier survivant des romains », celui-ci explique comment il a mis les Saxons en déroute avec l’aide de son général Arthur. Malmesbury est le premier auteur qui place les personnages d’Ambroise et d’Arthur à une même époque et cette idée, d’ailleurs, ne sera plus reprise jusqu’en 1801[1].

Le nouveau personnage qui avait été présenté par Nennius sera plus tard repris par Geoffroy de Monmouth et l’épisode sera la fondation du personnage énigmatique de Merlin. En effet, Geoffroy reprend l’histoire de la rencontre entre Vurtigern et Ambroise mais renomme ce personnage Merlin, lui attribuant, dès lors, une toute autre vie influencée par des légendes de son pays. Dans son récit, écrit en 1138, Ambroise devient, encore une fois, un autre individu. De tous les auteurs, c’est Monmouth qui lui donnera la biographie la plus complète. Faisant de lui le fils du roi Constantin, il retient toutefois la figure du guerrier romain de Gildas et de William[8]. Selon cette histoire, Ambroise et son frère Uther auraient fui la Bretagne après l’assassinat de leur père et la prise de pouvoir de Vortigern aux dépens de leur frère Constant. À leur majorité, ils seraient revenu avec une armée et Ambroise aurait été nommé roi. Il serait alors parvenu à défaire Vortigern et les Saxons et entrepris de reconstruire la Bretagne. Il fut assassiné par un espion du fils de Vortigern et son frère Uther devint alors roi.

Après le récit de Geoffroy de Monmouth, le personnage d’Ambroise disparut de la légende pendant quelque temps. Il apparaît parfois dans les récits sous le nouveau nom de Pendragon[8].

Il est intéressant qu'il soit le seul personnage à intervenir (ou à exercer une autorité ?) des deux côtés de la Manche. Il est même cité comme un roi des Francs et des Bretons armoricains aussi bien dans l'Historia Brittonum attribuée à Nennius que dans le Lebor Bretnach irlandais.
Léon Fleuriot pense qu'il est même Riothamus, personnage qui aurait été battu près de Déols en 469 par les Wisigoths, mais aurait régné sur des Francs. Riothamus n'est, en effet, pas un nom, mais le titre de « Roi suprême », ce qui explique la déférence que lui marque Sidoine Apollinaire dans une de ses lettres.

Précédé par Ambrosius Aurelianus Suivi par
Vortigern
Roi légendaire de Grande-Bretagne
Uther Pendragon

Bibliographie

Bruce, Christopher W. « Ambrosius Aurelianus » in The arthurian name dictionary. New York, Garland Publishing, Inc. 1999, p. 19

Bède. « Histoire ecclésiastique de la nation bretonne »

Gildas. « De Excidio et conquestu Britanniae »

Lacy,Norris J. « Ambrosius Aurelianus » The new Arthurian Encyclopaedia. New York, Garland Pub, 1991, p. 7-8

Nennius. « Historia Brittonum »

Zumthor, Paul. Merlin le prophète : un thème de la littérature polémique de l'historiographie et des romans. Slatkine Reprints, Genève, 1973, 302p.

Références

  1. a, b et c Bruce, Christopher W. « Ambrosius Aurelianus » in The arthurian name dictionary. New York, Garland Publishing, Inc. 1999, p.19
  2. Internet Medieval Sourcebook. « Gildas - De Excidio et conquestu Britanniae  », chap. 25, [En ligne] fordham.edu( consulté le 7 octobre 2007)
  3. Internet Medieval Sourcebook. « Bède - Histoire ecclésiastique de la nation bretonne  », chap. 16, [En ligne] fordham.edu( consulté le 7 octobre 2007)
  4. Zumthor, Paul. Merlin le prophète : un thème de la littérature polémique de l'historiographie et des romans. Slatkine Reprints, Genève, 1973, p.11
  5. Internet Medieval Sourcebook. « Nennius – Historia Brittonum », chap. 42, [En ligne] fordham.edu( consulté le 30 septembre 2007)
  6. Idem. Chap. 42
  7. Lacy,Norris J. « Ambrosius Aurelianus » The new Arthurian Encyclopaedia. New York, Garland Pub, 1991, p.7
  8. a et b Idem

Dans la fiction

C'est un des personnages principaux du livre de Valerio Manfredi, La Dernière Légion, adapté au cinéma en 2007 par le réalisateur Doug Lefler, .Le personnage du livre se confond avec le personnage de légende Ambrosius Aurelianus, le dernier empereur de l'Empire Romain d'Occident, Romulus Augustule et avec celui de Uther Pendragon, père du Roi Arthur.

Liens externes

Internet Medieval Sourcebook (En anglais) - fordham.edu


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