Alphège de Cantorbéry
Alphège / Ælfheah
Image illustrative de l'article Alphège de Cantorbéry
Enluminure du XVe siècle : on demande conseil à Alphège.
Évêque de Winchester
Archevêque de Cantorbéry
Naissance 954
Weston ?
Décès 19 avril 1012 
Greenwich
Vénéré à Cathédrale de Cantorbéry
Canonisation 1078
par Grégoire VII
Vénéré par Église catholique romaine[1]
Église d'Angleterre[2]
Église orthodoxe
Fête 19 avril
Attributs une hache[3]
Saint patron Greenwich
Solihull
les victimes d'enlèvements[4]
Serviteur de Dieu • Vénérable • Bienheureux • Saint

Alphège (954 — 19 avril 1012) ou Ælfhēah en vieil anglais, également appelé Elphège, Alfège ou Godwine, est un ecclésiastique anglo-saxon.

Moine anachorète à l'abbaye de Bath, sa piété lui vaut d'être promu évêque de Winchester en 984, puis archevêque de Cantorbéry en 1006. Capturé par des maraudeurs vikings en 1011, il est tué par eux l'année suivante, après avoir refusé d'être échangé contre une rançon.

Alphège est canonisé en 1078. Un siècle plus tard, c'est à lui que remet son âme Thomas Becket, son lointain successeur, avant d'être assassiné.

Sommaire

Biographie

Alphège serait né à Weston, non loin de Bath[5]. Il devient moine très jeune et entre au monastère de Deerhurst, avant d'être transféré à celui de Bath, où il se fait anachorète. Remarqué pour sa piété et sa rigueur, il en devient l'abbé[6]. C'est probablement grâce à l'appui de l'archevêque de Cantorbéry Dunstan qu'il est élu évêque de Winchester en 984[7],[8] ; il est sacré le 19 octobre de cette année[9]. Durant son épiscopat, il est à l'origine de la construction d'un grand orgue dans la cathédrale. Cet orgue s'entend à un mille à la ronde, et il faut plus de vingt-quatre hommes pour l'actionner. Alphège construit des églises et en agrandit d'autres dans la ville[10], et il promeut le culte de ses prédécesseurs Swithun et Æthelwold[9].

Après une attaque viking en 994, un traité de paix est signé avec Olaf Tryggvason. Celui-ci reçoit un tribut (ou danegeld), mais il se convertit au christianisme[11] et jure de ne plus jamais être l'ennemi des Anglo-Saxons[12]. Il est possible qu'Alphège ait joué un rôle dans les négociations de paix, et il est certain qu'il a confirmé Olaf dans sa foi nouvelle[9].

En 1006, Alphège succède à Ælfric comme archevêque de Cantorbéry[13],[14], et amène avec lui une relique : la tête de Swithun[9]. Il se rend à Rome en 1007 pour recevoir le pallium, symbole de son statut, des mains du pape Jean XVIII, mais il est victime d'un vol durant son voyage[15],[16]. Durant son archiépiscopat, il promeut le culte de Dunstan[9] en commandant une deuxième Vie de Dunstan, rédigée par Adélard entre 1006 et 1011[17]. Il introduit également de nouvelles pratiques liturgiques, et joue un rôle essentiel dans la reconnaissance de Wulfsige de Sherborne comme saint par le Witenagemot, vers 1012[18].

Alphège envoie Ælfric d'Eynsham diriger l'école monastique de l'abbaye de Cerne[19]. En mai 1008, il est présent au concile durant lequel l'archevêque d'York Wulfstan prononce son Sermo Lupi ad Anglos (« le Sermon du Loup aux Anglais »), fustigeant les Anglais pour leurs carences morales et les rendant responsables des calamités qui affligent le pays[20].

En 1011, les Danois s'attaquent de nouveau à l'Angleterre, et du 8 au 29 septembre, ils assiègent Cantorbéry. La trahison d'un certain Ælfmaer, dont Alphège avait sauvé la vie auparavant[N 1], permet aux assaillants de piller la ville[21]. Alphège est capturé et retenu prisonnier pendant sept mois[22]. La cathédrale de Cantorbéry est pillée et incendiée par les Danois après la capture d'Alphège[23].

Mort

Alphège refuse qu'une rançon soit versée pour sa libération. En conséquence, il est tué le 19 avril 1012 à Greenwich[22], à l'emplacement de l'actuelle église Saint-Alfège selon la coutume[13],[14]. La mort d'Alphège est relatée dans le manuscrit E de la Chronique anglo-saxonne : l'armée danoise, rendue furieuse par son refus d'être rançonné, se saisit de lui et le lynche[24].

Alphège est le premier archevêque de Cantorbéry à connaître une mort violente[25]. Un récit contemporain affirme que Thorkell le Grand aurait essayé de sauver Alphège de la foule en colère en leur offrant tout ce qu'il possède, hormis son navire, en échange de la vie de l'archevêque ; toutefois, la Chronique anglo-saxonne ne mentionne pas la présence de Thorkell[26]. Selon certaines sources, le coup fatal aurait été porté par un converti du nom de « Thrum » pour abréger les souffrances de la victime.

Alphège est inhumé dans la cathédrale Saint-Paul[9]. En 1023, le roi Knud le Grand envoie son corps à Cantorbéry en grande pompe[27]. Thorkell est révolté par la brutalité de ses compatriotes, et il passe dans le camp du roi Æthelred après la mort d'Alphège[28].

Vénération

Alphège est canonisé en 1078 par le pape Grégoire VII, avec une fête fixée au 19 avril[1]. Lanfranc, le premier archevêque élu après la conquête normande de l'Angleterre, met en doute certains saints vénérés à Cantorbéry ; il ne remet pas en question la canonisation d'Alphège, mais celui-ci est le seul archevêque anglo-saxon, avec Augustin de Cantorbéry, à conserver sa place dans le calendrier des saints de Cantorbéry[29]. Le tombeau d'Alphège, quelque peu négligé, est reconstruit et agrandi par Anselme de Cantorbéry au début du XIIe siècle ; le même Anselme obtient que le nom d'Alphège ne disparaisse pas du calendrier de l'Église[30].

Après l'incendie qui ravage la cathédrale de Cantorbéry en 1174, les restes d'Alphège sont placés, avec ceux de Dunstan, autour de l'autel principal, au pied duquel Thomas Becket aurait remis sa vie entre les mains d'Alphège peu avant son assassinat[9]. Ce nouveau tombeau est scellé avec du plomb[31] ; les restes d'Alphège sont au nord de l'autel, tandis que ceux de Dunstan sont au sud[32]. À la demande de Lanfranc, un moine de Cantorbéry, Osbern, rédige une Vie de saint Ælfheah dont subsiste une version en prose. Cette œuvre hagiographique, dont plusieurs passages sont des parallèles évidents de la Bible, est douteuse en tant que source historique[9].

À la fin du Moyen Âge, la fête d'Alphège est célébrée en Scandinavie, peut-être en raison du lien entre ce saint et Knut[33]. À Bath, une église inaugurée en 1929 est dédiée à saint Alphège[34].

Annexes

Notes

  1. Aucune source n'indique exactement comment Alphège a sauvé la vie d'Ælfmaer.

Références

  1. a et b Delaney, p. 29-30.
  2. Holford-Strevens, p. 160-161.
  3. St. Alphege, Catholic Online. Consulté le 18 février 2009.
  4. Saint Alphege of Winchester, Saints. SPQN. Consulté le 18 février 2009.
  5. Alphege, Saint and Martyr, St. Alphege's Church, Bath. Consulté le 14 août 2009.
  6. Knowles, p. 28, 241.
  7. Fryde, p. 223.
  8. Barlow, p. 109, note 5.
  9. a, b, c, d, e, f, g et h Leyser, « Ælfheah (d. 1012) », Oxford Dictionary of National Biography.
  10. Hindley, p. 304-305.
  11. Stenton, p. 378.
  12. Williams, p. 47.
  13. a et b Walsh, p. 28.
  14. a et b Fryde, p. 214.
  15. Barlow, p. 298-299, note 7.
  16. Schoenig, p. 19.
  17. Barlow, p. 62.
  18. Barlow, p. 223.
  19. Stenton, p. 458.
  20. Fletcher, p. 94.
  21. Williams, p. 106-107.
  22. a et b Hindley, p. 301.
  23. Barlow, p. 209-210.
  24. Swanton, p. 142.
  25. Fletcher, p. 78.
  26. Williams, p. 109-110.
  27. Hindley, p. 309-310.
  28. Stenton, p. 383.
  29. Stenton, p. 672.
  30. Brooke, p. 40.
  31. Nilson, p. 33.
  32. Nilson, p. 66-67.
  33. Blair, p. 504.
  34. St Alphege's Church: The Building, St Alphege's Church, Bath. Consulté le 30 août 2009.

Bibliographie

  • (en) Frank Barlow, The English Church 1000–1066: A History of the Later Anglo-Saxon Church, Longman, 1979 (deuxième édition) (ISBN 0-582-49049-9)
  • (en) John Blair, « A Handlist of Anglo-Saxon Saints », dans Alan Thacker & Richard Sharpe, Local Saints and Local Churches in the Early Medieval West, Oxford University Press, 2002 (ISBN 0-19-820394-2), p. 495-565.
  • (en) Christopher & Rosalind Brooke, Popular Religion in the Middle Ages: Western Europe 1000–1300, Barnes & Noble, 1996 (réédition) (ISBN 0-7607-0093-1)
  • (en) John P. Delaney, Dictionary of Saints, Doubleday, 1980 (deuxième édition) (ISBN 0-385-13594-7)
  • (en) R. A. Fletcher, Bloodfeud: Murder and Revenge in Anglo-Saxon England, Oxford University Press, 2003 (ISBN 0-19-516136-X)
  • (en) E. B. Fryde, D. E. Greenway, S. Porter, & I. Roy, Handbook of British Chronology, Cambridge University Press, 1996 (troisième édition) (ISBN 0-521-56350-X)
  • (en) Geoffrey Hindley, A Brief History of the Anglo-Saxons: The Beginnings of the English Nation, Carroll & Graf, 2006 (ISBN 978-0-7867-1738-5)
  • (en) Leofranc Holford-Strevens, Bonnie Blackburn, The Oxford Book of Days, Oxford University Press, 2000 (ISBN 0-19-866260-2)
  • (en) David Knowles, Vera London & Christopher Brooke, The Heads of Religious Houses, England and Wales, 940–1216, Cambridge University Press, 2001 (deuxième édition) (ISBN 0-521-80452-3)
  • (en) Henrietta Leyser, « Ælfheah (d. 1012) », Oxford Dictionary of National Biography, Oxford University Press, 2004 DOI:10.1093/ref:odnb/181. Consulté le 7 novembre 2007 (inscription obligatoire).
  • (en) Ben Nilson, Cathedral Shrines of Medieval England, Boydell Press, 1998 (ISBN 0-85115-540-5)
  • (en) Steven A. Schoenig, « Bonds of Wool », America: The American Catholic Weekly, 2006. Consulté le 30 avril 2009.
  • (en) Frank Stenton, Anglo-Saxon England, Oxford University Press, 1971 (troisième édition) (ISBN 978-0-19-280139-5)
  • (en) Michael Swanton (trad.), The Anglo-Saxon Chronicle, Routledge, 1998 (ISBN 0-415-92129-5)
  • (en) Michael J. Walsh, A New Dictionary of Saints: East and West, Burns & Oats, 2007 (ISBN 0-86012-438-X)
  • (en) Ann Williams, Aethelred the Unready: The Ill-Counselled King, Hambledon & London, 2003 (ISBN 1-85285-382-4)

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