Alexandre Benois
Portrait d'Alexandre Benois par Léon Bakst (1898)

Alexandre Nikolaïevitch Benois (en russe : Алекса́ндр Никола́евич Бенуа́, nom de famille prononcé à la française), né à Saint-Pétersbourg le 4 mai 1870, mort à Paris le 9 février 1960, est un peintre, décorateur, scénographe et historien d'art russe. Ami intime de Serge de Diaghilev, Léon Bakst et Serge Ivanoff, ses créations ont particulièrement porté sur des décors pour des représentations de ballets.

Biographie

Alexandre Benois était issu d'une famille d'origine française renommée en Russie. Son père (Nicolas Benois) et son frère (Léon Benois) furent des architectes reconnus. Doué pour la peinture, Benois n'envisageait pas initialement de consacrer sa vie à l'art. Diplômé de la Faculté de droit de Saint-Pétersbourg en 1894, il peignit trois ans plus tard une série d'aquarelles représentant les Dernières Promenades de Louis XIV, qui furent remarquées par Serge de Diaghilev et Léon Bakst. Ils fondèrent ensemble le journal artistique Mir Iskousstva (Le Monde de l'art) qui allait influencer l'école de peinture russe et se répandre en Europe, sous l'égide des Ballets russes.

Au cours de la première décennie du XXe siècle, Benois poursuivit ses études tout en continuant de collaborer à Mir Iskousstva. Il réalisa plusieurs monographies sur l'art russe du XIXe siècle et sur la ville de Pouchkine (ancienne Tsarskoïe Selo). En 1903, il publia ses illustrations pour le Cavalier de bronze d'Alexandre Pouchkine, qui furent reconnues comme des chefs-d'œuvre du genre. De 1918 à 1926, il s'occupa de la galerie des Grands Maîtres au musée de l'Ermitage de Saint-Pétersbourg, dans laquelle il exposa l'héritage prestigieux de son frère, la Madonna Benois de Léonard de Vinci.

En 1901, Benois avait été nommé directeur scénique du Théâtre Mariinsky. Depuis lors, il avait consacré l'essentiel de son temps à la création de décors scéniques. Les décors pour Les Sylphides de Chopin (1908), Giselle d'Adam (1910) et Petrouchka de Stravinski (1911) comptent parmi ses plus grandes réalisations. Il collabora avec Diaghilev et travailla en relation avec plusieurs grands théâtres européens. C'est lui qui créa, en 1928, les décors pour la création du Boléro de Ravel.

En 1927, il est le chef décorateur du Napoléon d'Abel Gance. Il n'a peut-être pas été totalement satisfait par le résultat, puisque, au dos de l'un de ses dessins préparatoires, il a écrit « Cette scène a été gâchée par les prétendues exigences du cinéma »[1].

Ses mémoires ont été publiés en deux volumes en 1955. Zinaïda Serebriakova, peintre, était sa nièce et l'acteur britannique Peter Ustinov son petit-neveu.

Un prix international a été créé en son honneur pour les artistes du ballet à Moscou, intitulé Prix Benois de la danse.

Notes et références

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