Bataille de peleliu

Bataille de Peleliu

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Bataille de Peleliu
Carte de la bataille
Informations générales
Date 15 septembre au 25 novembre 1944
Lieu Île de Peleliu
Issue victoire alliée décisive
Belligérants
États-Unis États-Unis War flag of the Imperial Japanese Army.svg Empire du Japon
Commandants
William H. Ruppertus Kunio Nagakawa
Forces en présence
2 divisions : 1re division de l'USMC, 81e division d'infanterie soit 32 000 hommes 11 000 hommes
Pertes
2 336 morts
8 450 blessés
10 695 morts
202 prisonniers
Seconde Guerre mondiale - Guerre dans le Pacifique
Batailles
Seconde Guerre mondiale-Guerre en Asie et dans le Pacifique

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La bataille de Peleliu, nom de code Operation Stalemate II (Impasse en anglais), s'est déroulée durant la seconde guerre mondiale entre les États-Unis et le Japon dans le Pacifique entre septembre et novembre 1944 dans l'île de Peleliu. Les forces américaines, constituées à l'origine de la seule 1re division de marines, plus tard renforcée par la 81e division d'infanterie de l'armée, se sont battues pour cette petite île de corail et son terrain d'aviation. Le général américain William Rupertus, le commandant de 1re division marine, avait prévu que l'île serait sécurisée en quatre jours, mais en raison de fortifications bien installées et de la forte résistance japonaise, la bataille a duré pendant plus de deux mois. Cette bataille est surement la plus controversée de la guerre, en raison de la valeur stratégique douteuse de l'île et du grand nombre de morts. En effet, après la victoire américaine décisive américaine dans la bataille de la mer des Philippines, l'amiral William Halsey estime que l'aviation japonaise n'est plus une menace aussi sérieuse et l'objectif de Peleliu apparait donc moins stratégique. En rapport du nombre d'hommes impliqués, Peleliu a été la bataille la plus meurtrière de la guerre.

Sommaire

Contexte

Durant l'été 1944, les victoires dans le Sud-Ouest et le centre du Pacifique ont amené la guerre assez près du Japon pour permettre aux bombardiers américains de frapper le territoire japonais lui-même. Mais il y avait désaccord entre les deux stratégies proposées pour écraser l'empire du Japon. La stratégie de MacArthur était de reconquérir les Philippines, pour pouvoir se lancer ensuite à la conquête de l'archipel japonais. La stratégie de l'amiral Nimitz passait quant à elle, par une reconquête méthodique des îles du Pacifique, pour pouvoir ensuite conquérir les îles du Japon les plus au sud.

Ces deux stratégies incluaient la conquête de l'archipel des Palaos, notamment des îles d'Angaur et de Peleliu, et la 1re division de marines avait déjà été choisie pour l'assaut sur Peleliu. Peleliu est une petite île de 13 kilomètres carrés à l'extrémité nord-est de l'archipel de Palau, à 900 km à l'est de Mindanao aux Philippines. Les deux commandants voulaient neutraliser une menace aérienne japonaise et construire leur propre terrain d'aviation. La nécessité d'un telle bataille a souvent été remise en question, même avant le début de celle-ci, et elle a été plus tard considérée comme inutile.

Préparatifs

Préparatifs japonais

Durant l'été 1944, L'archipel des Palaos est occupé par environ 30 000 Japonais, avec environ 11 000 hommes à Peleliu, constitués de la 14e division d'infanterie, et de travailleurs coréens et d'Okinawa. Le colonel Kunio Nakagawa, commandant du 2e régiment de la division, dirige l'aménagement des défenses de l'île.

Après la perte des îles Salomon, Marshall, Mariannes et Gilbert, l'armée impériale japonaise a mis sur pied une équipe de recherche chargée de mettre au point de nouvelles techniques de défense des îles. Avec l'assentiment du quartier-général impérial, le colonel Kunio Nakagawa choisit d'abandonner la stratégie de défenses sur les plages, ainsi que les contre-attaques suicides pour adopter la guerre d'usure (fukkaku).

Les débarquements ne seraient plus perturbés que par des positions fortifiées, et des contre-attaques coordonnées. Nakagawa concentra plutôt, le gros des défenses à l'intérieur des terres, en utilisant au mieux la topographie du terrain accidenté de l'île, et en construisant un système de bunkers fortifiés, de positions souterraines et de grottes fortifiées.

Fortifications japonaises

La majorité des défenses de Nakagawa fut concentré sur le point le plus élevé de l'île, le mont Umurbrogol, ainsi que sur plusieurs collines et crêtes escarpées. Localisé au centre de Peleliu, le mont Umurbrogol dominait une large partie de l'île, y compris le stratégique terrain d'aviation. Cette montagne comprenait quelque 500 grottes calcaires, connectées entre elles par des tunnels. Beaucoup étaient d'anciennes mines qui furent transformées en positions défensives. Les ingénieurs y ajoutèrent des portes coulissantes blindées en acier, munies de multiples ouvertures permettant de tirer avec des mitrailleuses, voire même avec de l'artillerie. Les japonais creusèrent et installèrent, en plus, diverses positions dans le mont Umurbrogol, armées de mortiers de 81mm et de 151mm, de canons de 20mm, et soutenues par des blindés légers et des détachements anti-aériens. Les entrées des grottes étaient construites de manière à résister aux grenades et aux lance-flammes. Toutes ces grottes et ces bunkers étaient reliées entre elles, par un vaste système de tunnels s'étendant dans tout le centre de Peleliu, permettant aux Japonais de reculer et de réoccuper les positions au gré des besoins, tirant ainsi le meilleur parti de toutes ces positions.

Sur les plages, les japonais utilisèrent, là aussi, le terrain à leur avantage. Le nord des plages de débarquement était situé en face d'un promontoire en corail de 9 mètres, qui avait une vue sur les plages à partir d'une petites péninsule, un endroit plus tard connu des américains comme "le Point". Des trous furent creusés dans l'arête pour y installer un canon de 47mm, et 6 mitrailleuses de 20mm. Ces positions étaient fermés hermétiquement, laissant juste une meurtrière permettant de faire feu sure les plages. Des positions similaires étaient disposées le long des 3km de plages. Les japonais couvrirent les plages de centaines d'obstacles contre les péniches de débarquement, principalement des mines, un grand nombres d'obstacles lourds pouvant parfois explosés si ils étaient renversés. Un bataillon fut placé le long des plages pour les défendre contre les débarquements, même si les défenses sur les plages n'avaient en fait pour but que de simplement retarder l'avance américaine.

Préparatifs américains

À l'inverse des Japonais qui avaient radicalement changé de tactique, le plan d'invasion américain était similaire aux débarquements précédents déjà effectués dans le pacifique. Ils choisirent de débarquer sur les plages du sud-ouest, à cause de la proximité du terrain d'aviation. Le 1er régiment de marines, commandé par Chesty Puller, avait pour mission de débarquer au nord des plages choisies, le 5e régiment de marines, commandé par Harold "Bucky" Harris, devrait débarquer au centre, et le 7èmes régiment, commandé par Herman Hanneken, débarquerait au sud. Un régiment d'artillerie, le 1er régiment de marines, débarquerait après les régiments d'infanterie. La mission du 1er et 7e régiment était de garder les flancs du 5e régiment pour leur permettre de capturer le terrain d'aviation. Le 5e régiment devait ensuite pousser jusqu'à la rive est pour couper l'île en deux. Le 1er régiment de marines devrait alors avancer au nord jusqu'au mont Umurbrogol, tandis que le 7e régiment nettoierait le Sud de l'île. Seul un bataillon était en réserve, et la 81e division d'infanterie pouvant venir en soutien depuis Angaur, une île au sud de Peleliu.

Une première vague de chalands américains se dirige vers la plage de débarquement le 15 septembre, alors que les navires bombardent le secteur en appui.

Le 4 septembre, les marines embarquèrent à Pavuvu, au nord de Guadalcanal, pour une traversée de 3400 km a travers le Pacifique jusqu'à Peleliu. Des équipes spécialisées de la marine, les UDT (Underwater demolition Team), commencèrent à nettoyer les plages de leurs obstacles, tandis que les navires de la marine commençaient à bombarder Peleliu le 12 septembre.

Les cuirassés Pennsylvania, Maryland, Mississippi, Tennessee et Idaho, les croiseurs lourds Columbus, Indianapolis, Louisville, Minneapolis et Portland, les croiseurs légers Cleveland, Denver et Honolulu, 3 porte-avions, et 5 porte-avions léger lancèrent 519 obus de 410 mm, 1 845 obus de 360 mm, 896 750 kilos de bombes, et 73 412 balles de calibre 0.5 sur la minuscule île de 13 km². Les bombardements furent tels que le contre-amiral Jesse B. Oldendorf devait même déclarer la veille du jour J : « Nous n’avons plus de cibles ».

Les américains crurent les bombardements efficaces, comme le contre-amiral Jesse Oldendorf qui déclara que la marine avait atteint ses objectifs. En réalité, la majorité des positions japonaises étaient intactes. Même le bataillon laissé pour défendre les plages était pratiquement indemne. Durant cette phase, les défenseurs de l'île firent feu avec parcimonie, afin d'éviter de révéler leurs positions. Le bombardement réussit seulement à détruire le terrain d'aviation japonais sur l'île, ainsi que les bâtiments entourant le terrain. Les japonais restèrent dans leurs positions fortifiées, prêts à attaquer les troupes qui n'allaient pas tarder à débarquer.

La bataille

Le débarquement

Les marines débarquèrent à 8 h 32 le 15 septembre, le 1er régiment de marines au nord sur "White Beach", et les 5e et 7e régiments respectivement au centre et au sud sur "Orange Beach". Durant l'approche des péniches de débarquement, les japonais ouvrirent le feu avec des munitions anti-navires de 47 mm et des mitrailleuses de 20 mm. À 9 h 30, les Japonais avaient coulé 60 véhicules amphibie LVT et DUKW.

Des marines s'apprêtent à poser pied sur la plage

Le 1er régiment fut rapidement bloqué par un feu nourri venant du "Point". Le commandant Chesty Puller échappa lui-même de peu à le mort quand un obus s'écrasa sur son véhicule LVT. Les moyens de communication furent anéantis par un obus de 47 mm. Le 7e régiment fit lui-même face à des problèmes similaires. Beaucoup de leur LVT furent mis hors d'état durant l'approche, laissant leurs occupants s'échouer sur la barrière de corail, blessés, tout en étant fauchés par les mitrailleuses japonaises. Les pertes humaines étaient terrifiantes et ceux qui réussirent à rejoindre la plage vivants avaient perdu leurs fusils et d'autres équipements essentiels.

Le 5e régiment fit les meilleurs avancées ce jour là, grâce à son éloignement des positions de bombardement japonaises. Ils poursuivirent en direction du terrain d'aviation, mais durent affronter le première contre-attaque de Nakagawa. Sa division blindée traversa le terrain d'aviation pour repousser les marines, mais furent bientôt assaillis par tous les tanks disponibles, par les bombardements de la marine, ainsi que par les bombardiers en piqué. Les tanks de Nakagawa furent anéantis, avec l'infanterie qui les accompagnait.

Des marines attendent le moment de l'assaut dans une tranchée sur "Orange Beach"

À la fin du Jour-J, les américains tenaient une bande de 3 km de plage, mais pas beaucoup plus. Leur plus grosse poussée vers le sud leur avait permis d'avancer d'un kilomètre et demi dans les terres, mais le premier régiment n'avait pas pu faire de progrès à cause de l'action retardatrice du "Point". Les marines déplorèrent 1 100 victimes, avec environ 200 morts, et 900 blessés. Rupertus, toujours ignorant du changement de tactiques japonais, avait cru que ceux-ci s'effondreraient une fois leur périmètre de défense percé.

Le terrain d'aviation et le Sud de Peleliu

A J+1, le 5e régiment de marines se mit en marche pour capturer l'aérodrome, et atteindre le rivage est. Ils avancèrent rapidement a travers le terrain d'aviation sous d'intenses bombardements tirés depuis les hauteurs du nord de l'île, essuyant de lourdes pertes dans ce mouvement. Après la conquête du terrain d'aviation, ils se sont rapidement avancés jusqu'à la partie orientale de Peleliu, laissant les défenseurs du Sud de l'île à être anéantis par le 7e régiment. Cette partie de l'île fut fortement défendue par les japonais, qui y occupaient encore de nombreux fortins. La température ambiante atteignait 46°C, et les marines eurent bientôt à déplorer des pertes dues à la déshydratation. Pour compliquer les choses, le seul approvisionnement en eau disponible fut contaminé par du pétrole. A J+8, les 5e et 7e régiment de marines avaient rempli leurs objectifs, occupant le terrain d'aviation et la partie sud de l'île.

2 marines à Peleliu

Ayant rapidement capturé l'aérodrome, les forces U.S. l'utilisèrent dès le jour J+3. Des avions de reconnaissance "Grasshoppers" débutèrent des missions de pointage pour l'artillerie des marines, et l'artillerie navale. Le 26 septembre (J+11), des Corsairs étaient basés sur l'aérodrome. Les Corsairs commencèrent des missions de bombardement en piqué sur Peleliu, et amenèrent aussi 2 armes très utiles pour combattre les fortifications japonaises. Les Corsairs tiraient des roquettes afin de faire sauter l'entrée des grottes pour l'infanterie, et effectuèrent aussi de nombreux bombardement au napalm. Le napalm, utilisé pour la seconde fois dans le Pacifique, prouva son utilité en brulant la végétation autour des cachettes des défenseurs, et en tuant leurs occupants.

Le "Point"

Les fortifications du "Point" continuaient à causer de lourdes pertes sur les plages de débarquement. Puller donna l'ordre au Capitaine George Hunt, commandant la compagnie K, 3e Batallion, 1er Marines, de prendre la position. La compagnie s'approcha du Point à court d'approvisionnement, ayant perdu la plupart de ses mitrailleuses en approchant par la plage. Un des pelotons de Hunt fut stoppé durant une journée entière. Le reste de la compagnie fut lui aussi en grand danger lorsque le flanc droit de la compagnie fut isolé. Mais bientôt, un peloton commença à enlever des positions japonaises une par une. En se dissimulant à l'aide de grenades fumigènes, ils prirent d'assaut chaque position, les détruisant à la grenade et au fusil. Après avoir détruit six positions de mitrailleuses, les marines firent face à une grotte armée d'un canon de 47mm. Un lieutenant aveugla la caverne avec une grenade fumigène, permettant à un caporal de lancer une grenade à l'intérieur. Les occupants furent forcés de sortir, et ils furent tous abattus.

Des marines observent leurs compagnon lancer des grenades dans un abri japonais à la fin septembre

La compagnie K avait capturé le "Point", mais Nakagawa lança contre-attaques après contre-attaques pour essayer de reconquérir le terrain. Les 30 heures suivantes virent se succéder 4 contre-attaques majeures contre une seule compagnie, dangereusement à court d'approvisionnement et d'eau. Les marines se battirent bientôt au corps à corps pour repousser les attaquants japonais. Avant l'arrivée des renforts, la compagnie fut réduite à 18 hommes valides, déplorant 157 pertes dans la bataille pour le "Point".

l'île Ngesebus

Des marines passent devant des cadavres nippons alors qu'ils avancent plus profondément sur l'île.

Le 5e Marines, après avoir conquis l'aérodrome, fut envoyé pour prendre l'île Ngesebus, au nord de Peleliu. Ngesebus était occupé par plusieurs positions d'artillerie japonaises, et accueillait un aérodrome encore en construction. La petite île était connectée à Peleliu par une petite chaussée, mais le commandant Bucky Harris dirigeant 5e Marines opta plutôt pour un débarquement amphibie de rive à rive, prévoyant que la chaussée serait un objectif trop évident pour les défenseurs de l'île. Harris coordonna lui-même le bombardement de pré-débarquement de l'île le 28 septembre, fait par les canons de 150mm de l'armée, par l'artillerie navale, par les howwitzers du 11e Marines, ainsi que par des attaques aériennes et des bombardements de canon de 75mm depuis les péniches LVT qui approchaient de l'île. Mais à l'inverse des bombardements sur Peleliu, les bombardements de Ngesebus furent eux, très efficaces, neutralisant la majorité des défenseurs japonais. Les marines durent tout de même faire face à une certaine opposition sur les crêtes et dans les grottes, mais l'île tomba rapidement, avec des pertes minimales pour le 5e Marines. Il y eut seulement à déplorer 15 tués et 33 blessés, contre 470 pertes pour les japonais.

L'arête du Nez sanglant

Après avoir capturé le "Point", le 1er Marines fit mouvement au nord pour attaquer la poche de Umurbrogol, bientôt nommée "Nez sanglant" par les marines. Puller emmena ses hommes dans de nombreux assauts, mais chaque attaque était rapidement repoussée par les Japonais. Le 1er Marines fut piégé dans des chemins étroits entre les crêtes montagneuses, chacune étant fortifiée de manière à pouvoir soutenir les autres, prenant les assaillants dans des feux croisés mortels. Les marines subirent de plus en plus de pertes, et avançaient très lentement à travers les crêtes. Les Japonais, là encore, firent preuve de retenue dans leur feu, ne tirant que si ils étaient certains d'infliger de grandes pertes. Pour infliger de plus grands dommages, les snipers japonais commençaient à tirer sur les brancardiers, sachant que si ceux ci étaient touchés, d'autres viendraient les secourir et seraient eux-aussi pris pour cible. À la place des charges suicides, les Japonais s'infiltraient au cœur des lignes américaines pour attaquer les marines dans leurs refuges.

Un F4U Corsair bombarde le mont Umurbrogol dans lequel ont été creusées des casemates shōwa

Une bataille particulièrement sanglante eut lieu quand le premier bataillon du 1er marines, sous le commandement du major Raymond Davis attaqua la colline 100. Après 6 jours de combat, la bataillon déplorait 71% de pertes. Le capitaine Everett Pope et sa compagnie pénétrèrent profondément dans les crêtes, avec ses 90 hommes restant pour s'emparer de ce qu'il croyait être la colline 100. Il fallut toute une journée de combats sanglants pour parvenir à ce qu'il croyait être la crête de la colline, mais se retrouvèrent à la base d'une autre crête, occupée par encore plus de défenseurs japonais. Coincés à la base de la crête, Pope créa un petit périmètre de défense, qui fut attaqué sans relâche par les Japonais pendant la nuit. Les hommes ont vite manqué de balles, et ont dû lutter contre les attaquants au couteau ou à coups de poing, voire en jetant des coraux et des caisses de munitions vides sur les japonais. Pope et ses hommes réussirent à tenir jusqu'à l'aube. Quand ils ont évacué le poste, il restait seulement 9 hommes valides. Pope recevra la médaille d'honneur pour ces actions.

Au final, les japonais infligèrent 60% de pertes au 1er régiment de marines de Puller, qui perdit 1749 hommes sur environ 3000. Après 6 jours de combats meurtriers sur le mont Umurbrogol, le général Roy Geiger, commandant le 3e corps amphibie, envoya des éléments de la 81e division d'infanterie à Peleliu pour relever le régiment. Le 321e régiment de combat débarqua sur les plages ouest de Peleliu, au nord du mont Umurbrogol, le 23 septembre. Le 321e régiment, et le 5e et 7e marines attaquaient successivement le mont Umurbrogol, déplorant chacun des pertes similaires. À la mi-octobre, les 5e et 7e marines avaient tous les deux perdu environ la moitié de leurs hommes. Geiger décida d'evacuer toute la 1ère division de marines, pour la remplacer par des troupes de la 81e division d'infanterie. Le 323e régiment débarqua le 15 octobre, et à partir de la 3e semaine d'octobre, la plupart des marines avaient été évacués à Pavuvu. Les troupes de l'armée terminèrent la bataille contre les japonais restants sur l'arête du "Nez sanglant", combattant pendant encore un mois entier avant d'être entièrement maitre de l'île. À la fin Nakagawa a proclamé « Notre épée est cassée et nous avons été à court de lances ». Il a alors brûlé les couleurs du régiment et commis le suicide rituel. Il a été promu au Général de corps d'armée à titre posthume pour son courage montré sur Peleliu. Des petits groupes de soldats japonais continueront pourtant à mener une guérilla jusqu'en février 1945.

Conséquences

Marines à l'hôpital de Guadalcanal après avoir été blessés à la bataille de Peleliu

La réduction de la poche japonaise autour du mont Umurbrogol est considérée comme le combat le plus difficile que l'armée américaine ait rencontré durant toute la seconde guerre mondiale. La 1re division de marines avait subi de telles pertes qu'elle est restée hors de combat jusqu'à l'invasion d'Okinawa le 1er avril 1945. Au total, la 1re division déplora plus de 6 000 pertes durant son mois sur Peleliu, soit plus du tiers de la division. La 81e division d'infanterie déplora 3 000 pertes durant son séjour sur l'île. Du côté japonais, 10 695 soldats seront tués et seulement 202 faits prisonniers.

La bataille a été très controversée, en raison du manque de valeur stratégique de l'île. L'aérodrome ne fut que très peu utilisé pour l'attaque des Philippines, qui était pourtant le but final de l'avancée américaine dans le Pacifique sud. L'île ne fut jamais utilisé comme relais pour de grandes opérations d'invasion; Ce fut l'atoll d'Ulithi, dans l'archipel des Caroline au nord des Palaus, qui fut utilisé comme base relais pour l'invasion de Okinawa. De plus, l'amiral Halsey argumentait que les japonais présents dans le secteur des Palaus, ayant subi de très grandes pertes, n'étaient pas en mesure de gêner l'invasion des Philippines. Il a été dit que le seul gain a été l'expérience de combat acquise lors l'attaque des positions fortifiées de l'île.

Sur les recommandations de l'amiral William F. Halsey, l'occupation prévue de l'île de Yap, toujours dans les Palaus, fut annulée. Halsey avait aussi recommandé l'annulation des débarquements sur Peleliu et sur Angaur, afin que les marines et soldats soient plutôt envoyés sur l'île de Leyte. Le débarquement de Mac Arthur s'effectuait alors que la bataille de Peleliu était encore en cours, démontrant ainsi l'inutilité de l'île pour ce débarquement. Mais la proposition de Halsey a été rejetée par Nimitz, celui-ci pensant que l'île pouvait être conquise très vite et servir d'aérodrome de soutien pour le débarquement aux Philippines.

Le Japon, quant à lui, utilisera des tactiques identiques avec un grand succès à Iwo Jima et Okinawa, infligeant les pires pertes à l'armée américaine de toute la guerre du Pacifique.

Peu de reportages ont été faits sur la bataille. À cause de la prédiction de conquête en "3 jours" de Rupertus, seulement six journalistes ont suivi la bataille. La bataille a été largement éclipsée par le retour de MacArthur en Philippines et la poussée des Alliés à travers l'Allemagne en Europe.

Décorations

La décoration la plus prestigieuse, la médaille d'honneur a été donnée à 8 soldats pour les combats à Peleliu, dont 5 à titre posthume (indiquées par *):

  • *Caporal Lewis K. Bausell, 1er bataillon 5e Marines
  • Soldat première classe Arthur J. Jackson, 3e Bataillon 7e Marines
  • *Soldat première classe Richard E. Kraus, 8e bataillon amphibie
  • *Soldat première classe John D. New, 2e Bataillon 7e Marines
  • *Soldat première classe Wesley Phelps, 3e Bataillon 7e Marines
  • Capitaine Everett P. Pope, USMC, 1er Bataillon 1er Marines
  • *Soldat première classe Charles H. Roan, 2e bataillon 7e Marines
  • premier lieutenant Carlton R. Rouh, 1er Bataillon 5e Marines

Un navire américain, l'USS Peleliu a été nommé en l'honneur de cette bataille.


Remarque

Cette bataille fut la première bataille où des marines noirs furent largement engagés au combat. « Les marines noirs ne sont plus à l'essai », dira un membre de l'état-major américain.

Voir aussi

  • Damien Parer (en), photographe de guerre australien tué le 17 septembre en filmant l'avance des marines.
  • "With the Old Breed", souvenir de bataille écrit par Eugene Sledge.
  • Bataille d'Angaur, bataille se déroulant en même temps que la bataille de Peleliu.
  • documentaire The War de Ken Burns, épisode 9 Dans la merde jusqu'au cou.

Liens externes

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