Bataille de chancellorsville

Bataille de Chancellorsville

Bataille de Chancellorsville
Schlacht bei Chancellorsville 2.jpg
Bataille de Chancellorsville par Kurz and Allison.
Informations générales
Date 27 avril6 mai, 1863
Lieu Comté de Spotsylvania, Virginie
Issue Victoire nette des confédérés
Belligérants
US flag 34 stars.svg
États-Unis
CSA FLAG 28.11.1861-1.5.1863.svg
États confédérés
Commandants
Joseph Hooker Robert E. Lee
"Stonewall" Jackson
Forces en présence
97 382 hommes 57 352 hommes
Pertes
16.839
dont :
1 574 morts,
9 554 blessés,
5 711 capturés ou disparus
13.156
dont :
1 683 morts,
9 277 blessés,
2 196 capturés ou disparus
Guerre de Sécession
Batailles
Fort Sumter — Bull Run (1e) — Shiloh — Sept Jours — Bull Run (2e) — Antietam — Fredericksburg — Stones River — Chancellorsville — Gettysburg — Vicksburg — Chickamauga — Chattanooga — Wilderness — Spotsylvania — Petersburg — Five Forks — Appomatox

La bataille de Chancellorsville fut une des plus importantes batailles de la guerre de Sécession en 1863. Aussi surnommée « Lee's perfect battle » (la bataille parfaite de Lee) à cause de sa tactique, victorieuse mais risquée de diviser ses forces face à un ennemi largement supérieur en nombre.
La bataille mettait aux prises l'armée du Potomac commandée par le major général Joseph Hooker avec une armée de Virginie du Nord moitié plus petite commandée par le général Robert E. Lee assisté de "Stonewall" Jackson. L'audace de Lee, combinée à la pusillanimité de Hooker résultèrent en une défaite très sérieuse de l'Union.

La campagne débuta lorsque l'armée de l'union franchit la rivière Rappahannock, le matin du 27 avril 1863.
Des combats intenses débutèrent le 1er mai et ne cessèrent qu'avec la retraite des soldats de l'union dans la nuit du 5 au 6 mai.

Sommaire

Forces en présence

US flag 34 stars.svg Forces de l'Union
  • Armée du Potomac commandée par le major général Joseph Hooker assisté du Provost Marshal brigadier général Marsena Rudolph Patrick composée de 67 brigades.
CSA FLAG 28.11.1861-1.5.1863.svg Forces de la Confédération

Tactiques

Sur le papier, il devait s'agir d'un des affrontements les plus déséquilibrés de la guerre. L'union ayant environ 130 000 soldats tandis que la confédération ne disposait que de moins de la moitié de ce nombre avec environ 60 000 soldats. De plus, les forces de l'union étaient bien mieux approvisionnées et sortaient reposées de plusieurs mois d'inactivité. Les forces de Lee, de plus étaient éparpillées sur tout l'État de Virginie, 15 000 soldats de l'armée de Virginie de Nord ne purent arriver à temps pour aider Lee.

Les plans de bataille de l'armée de l'union étaient, qui plus est, largement supérieurs à la plupart des précédents plans. L'armée partit de ses quartiers d'hiver autour de Fredericksburg, où elle était face à Lee de l'autre coté de la rivière Rappahannock. Hooker envisageait un large encerclement des armées de Robert Edward Lee, envoyant 4 corps d'armée contourner ses forces par l'ouest tandis que le gros des troupes devaient attaquer directement Lee à travers Fredericksburg. Pendant ce temps, 7 000 cavaliers commandés par le major général George Stoneman devaient effectuer des raids dans les lignes arrières de la confédération pour détruire les approvisionnements le long de la voie de Richmond à Fredericksburg.

Cependant, en dépit de sa supériorité numérique et de l'ambition de ses plans, l'absence de généraux compétents à la tête de l'armée du Potomac ruina tous ses efforts.

Le 27 et le 28 avril, les 4 corps de l'armée du Potomac traversèrent les rivières Rappahannock et Rapidan en plusieurs endroits autour d'un hameau nommé Chancellorsville, tandis que la seconde armée de 30 000 hommes la traversait à Fredericksburg et que la cavalerie de Stoneman partait vers les lignes arrières de Lee.

Le 1er mai

Bataille de Chancellorsville les 1 et 2 mai

Le 1er mai, le major général Joseph Hooker avait environ 70 000 hommes et 108 canons concentrés autour de Chancellorsville, tandis que Lee essayait désespérément de regrouper ses forces. Il opposait 40 000 hommes, tandis que sur son aile droite, le major général Jubal Anderson Early occupait les solides positions de Marye's height à Fredericksburg avec 12 000 hommes, cherchant à empêcher le major général John Sedgwick d'attaquer l'arrière garde de Lee. La densité de la végétation empêchait Hooker de déterminer la taille des forces du brigadier général Early, de plus Lee leur ordonna de déployer une activité importante et un feu continu pour tromper les Nordistes. Le lendemain, des combats eurent lieu près de Chancellorsville, les troupes de l'union ayant beaucoup de problèmes à se mouvoir dans les résineux et fourrés caractéristiques du lieu. Ceci fut envisagé comme un des éléments-clé pour la victoire par les généraux de l'union, si la bataille se déroulait dans les taillis, l'énorme avantage de l'armée de l'union sur le plan de l'artillerie était minimisé, celle-ci étant peu efficace sur ces terrains. Toutefois, Hooker avait décidé auparavant de se battre défensivement et de forcer Lee, en infériorité numérique à attaquer.

À la bataille de Fredericksburg, l'armée de l'union, offensive, avait subi une sanglante défaite alors qu'elle lançait des assauts successifs contre les confédérés immobiles sur Marye's height.

Hooker savait que Lee ne pouvait se permettre de telles pertes, il demanda donc à ses hommes de faire retraite dans les sous-bois et de prendre une position défensive autour de Chancelorsville. Il laissait ainsi le choix à Lee d'attaquer une position difficile ou de faire retraite, poursuivi par une armée supérieure en nombre.

Le 2 mai

Lee accepta le défi et planifia une attaque pour le 2 mai. La nuit précédent l'assaut, Lee et son second, le lieutenant-général Stonewall Jackson mirent au point un plan extrêmement osé et risqué. Ils diviseraient leurs 40 000 hommes en deux. Jackson prendrait 28 000 hommes de coté pour attaquer le flanc droit de l'union. Lee, pendant ce temps commanderait directement les 12 000 hommes restants et s'opposerait aux 70 000 hommes de Hooker à Chancellorsville. Pour que ceci puisse marcher, il fallait beaucoup de conditions réunies : Il fallait que Jackson effectue une marche de 18 kilomètres par des routes détournées pour contourner l'armée de l'union, et il fallait le faire sans être repéré. Ensuite, il fallait à Lee que Hooker reste sur la défensive. Il fallait aussi que Early puisse contenir Sedgwick à Fredericksburg. Et surtout, il fallait que l'attaque de Jackson prenne les troupes Nordistes complètement par surprise.

Étonnamment, toutes ces conditions furent réunies : la cavalerie du major-général Stuart empêcha les Nordistes de repérer Jackson et ses troupes dans leurs manœuvres (qui prirent presque toute la journée). Les manœuvres furent repérées une seule fois par l'armée de l'union alors que Jackson se retirait au sud de Chancellorsville et ceci fut mal interprété par Hooker, à l'avantage des confédérés : Hooker pensa que la cavalerie nordiste de George Stoneman avait réussi à couper l'approvisionnement de Lee et que Lee était sur le point de faire retraite. Donc, il resta sur ses positions et n'envisagea pas de faire une attaque massive, envoyant juste son 3e corps de 13 000 hommes commandé par le major–général Sickles. Celui-ci captura quelques miettes du second corps de Jackson puis s'arrêta.

John Sedgwick (à Fredericksburg) et Joseph Hooker se retrouvèrent dans l'impossibilité de communiquer à cause d'une panne de télégraphe entre les deux. Et quand Hooker réussit enfin à ordonner à Sedgwick tard dans la soirée du 2 d'attaquer Early, celui-ci ne le fit pas, pensant que Early disposait de plus d'hommes qu'il n'en avait réellement.

Mais la principale raison de l'échec fut l'incompétence du commandant du 11e Corps d'armée de l'union, le major général Oliver Otis Howard, qui se trouvait sur l'aile droite de l'union. Celui-ci négligea de prendre des précautions défensives malgré les ordres de Hooker dans ce sens. L'aile droite n'était aucunement abritée et la seule précaution contre une attaque de flanc consistait en deux canons dirigés vers les fourrés. Pour aggraver les choses, le 11e Corps était une unité peu entraînée, composée presqu'entièrement d'immigrants allemands, dont certains ne parlaient pas anglais. À 16h30, les 28 000 hommes de Jackson sortirent des fourrés et prirent les soldats de Howard totalement par surprise tandis que la plupart d'entre eux était occupée à cuisiner. Plus de 4 000 furent faits prisonniers avant d'avoir pu tirer un coup de feu et la plupart des autres partirent en déroute. Une seule des divisions du 11e Corps offrit une résistance temporaire. À la tombée du jour le 2e corps avait progressé de plus de 3 km, jusqu'à se trouver en vue de Chancellorsville et n'était plus séparé de l'armée de Lee que par le corps d'armée de Sickles qui se trouvait toujours à l'endroit où s'était achevée son attaque du matin. Hooker lui même avait été légèrement blessé quand un boulet Sudiste avait atteint le pilier contre lequel il s'appuyait au plus fort des combats à son QG. Bien que très handicapé, il refusa de transmettre le commandement à son second, le général Darius Nash Couch et ceci fut dommageable à son commandement les jours suivants, le rendant particulièrement nerveux et perturbant son jugement.

Mort de Jackson

Hooker comme Jackson commirent des erreurs cette nuit là, Jackson en perdit la vie. Hooker dubitatif quant à la capacité de Sickles à conserver le saillant conquis dans les positions sudistes ramena son 3e Corps d'armée sur Chancellorsville pendant la nuit.

Cela donna deux avantages aux confédérés :

  • Ils purent regrouper les forces de Lee et celles de Jackson
  • Ils purent prendre le contrôle d'une clairière élevée appelée Hazel Grove, un des rares endroits ou l'artillerie pouvait être efficace.

Sickles fut amer de devoir laisser ainsi le champ libre à l'ennemi, ses insubordinations à Peach Orchard lors de la bataille de Gettysburg un mois plus tard peuvent être plus facilement appréciées à cette lumière. L'erreur de Jackson fut de vouloir pousser son avantage pour éviter que Hooker puisse regagner les positions perdues ce jour. Il était en reconnaissance à cheval lorsqu'il fut pris sous un feu ami. Sa blessure, bénigne au premier abord, fut aggravée par une pneumonie qu'il contracta lors de l'amputation de son bras, il mourut le 10 mai, au grand désespoir de tout le camp confédéré.

Le 3 mai

Bataille de Chancellorsville le 3 mai

Le 3 mai, le major général Ambrose Powell Hill qui avait remplacé Jackson blessé à la tête du 2e Corps d'armée fut immobilisé, il prit conseil auprès du brigadier général Robert Emmett Rodes, le second plus âgé du corps qui fut d'accord avec sa décision de demander à James Ewell Brown Stuart de le remplacer ce qui serait signalé à Lee plus tard. Ce cavalier intrépide se montra aussi un bon chef d'infanterie, il décida de lancer un assaut massif sur l'ensemble du front. Aidé par Hooker qui retirait ses troupes de Hazel Grove, il y plaça son artillerie qui put bombarder celle de l'union. Des combats féroces s'engagèrent le soir quand Stuart lança ses troupes à l'assaut des lignes Nordistes qui perdaient pied doucement, sous la pression et par suite d'un manque d'approvisionnement et de renforts. Le soir même, les confédérés avaient capturé Chancellorsville et Hooker dut regrouper ses troupes épuisées sur des positions défensives autour de leur seule voie de retraite possible.

La bataille était encore indécise, au plus fort des combats il avait encore ordonné à Sedgwick d'attaquer l'arrière garde de Lee et une fois de plus celui-ci avait tergiversé avant de ne rien faire.

Le soir, il se décida enfin à attaquer la position de Early, (que celui-ci avait laissée d'ailleurs suite à un ordre de Lee mal interprété) et la conquit, trop tard dans la journée pour pouvoir aider Hooker. En fait, une simple brigade de troupes de l'Alabama commandée par le brigadier-général Cadmus Wilcox se mit en travers de leur route sur l’Orange Plank Road, à l'ouest de Fredericksburg et réussit à retarder encore une avance déjà extrêmement lente. Des renforts commandés par le major-général Lafayette Mac Laws arrivèrent de Chancellorsville tard dans la journée et rejoinrent Wilcox à l'église de Salem 6 km à l'ouest de Fredericksburg il réussirent à empêcher Sedgwick de rejoindre Chancellorsville.

Les combats du 3 mai furent parmi les plus engagés de la guerre et auraient pu à eux seuls être considérés dans la liste des bataille les plus sanglantes. Environ 18 000 hommes également répartis dans les deux camps furent tués ou blessés ce jour-là.

Le 4 mai

Bataille de Chancellorsville le 4 mai

Depuis le soir du 3 et tout le 4, Hooker resta retranché sur ses positions, tandis que Lee et Early attaquaient Sedgwick. Sedgwick après avoir pris les défenses de Early, négligea de sécuriser Fredericksburg. Early revint alors sur ses pas et réoccupa les hauteurs à l'ouest de la ville, divisant les forces de Sedgwick.

Pendant ce temps Lee ramena la division du major général Richard Heron Anderson depuis le front de Chancellorsville et put renforcer McLaws avant que Sedgwick ne réalise que si peu d'hommes se trouvaient face à lui. Sedgwick se montra aussi obstiné en défense qu'il avait été hésitant à attaquer et il résista ce jour-là avant de se replier au-delà de la Rappahannock river à Banks' Ford durant les dernières heures nocturnes du 5. Ironiquement, il s'agissait d'une autre erreur de communication entre Hooker et lui, Hooker voulant simplement qu'il tienne Banks' Ford pour que Hooker puisse se retirer de Chancellorsville et retraverser la rivière à Banks' Ford pour contre-attaquer. Quand il apprit que Sedgwick avait quitté la rive sud, Hooker pensa qu'il n'avait aucune possibilité de sauver la bataille et dans la nuit du 5 au 6 il fit retraite au Nord de la rivière.

Bilan

George Stoneman, après une semaine de raids infructueux dans le centre et le sud de la Virginie ou il n'avait attaqué aucun des objectifs fixés se replia sur vers les lignes de l'armée de l'union à l'est de Richmond le 7 mai, terminant la campagne.

Une caractéristique notable de la bataille fut les terribles conditions de combat, les soldats se perdaient dans les fourrés parmi lesquels maints incendies se produisirent. On rapporta des cas de blessés brûlés vifs par ces incendies.

Lee, bien que dépassé dans des proportions de 5 pour 2, gagna sa plus grande bataille de la guerre pour laquelle il paya cependant un prix très élevé. Pour seulement 52 000 troupes, il eut plus de 13 000 soldats hors de combat, perdant 25% de ses troupes que la confédération, de population limitée ne pouvait pas remplacer aussi facilement que l'union. Presque aussi tragiquement, il perdit plusieurs de ses meilleurs généraux, au premier rang desquels Thomas "Stonewall" Jackson, son général le plus offensif. La perte de Jackson allait se faire sentir un mois plus tard lors de la bataille de Gettysburg.

Hooker, qui débuta la campagne en disant qu'il avait « 80 chances sur 100 d'être vainqueur », perdit la bataille à cause de problèmes de communication, de l'incompétence de ses généraux (en particulier Howard et Stoneman, sans oublier Sedgwick), et d'erreurs de sa part. Les erreurs de Hooker sont, entre autres, l'abandon de son offensive le 1er mai et l'ordre à Sickles de laisser Hazel Grove et de se retirer le 2 mai. Il négligea aussi le placement de ses troupes : environ 40 000 de ses hommes ne tirèrent pas un coup de feu de la bataille. Quand on lui demanda plus tard pourquoi il ordonna l'arrêt de l'avancée le 1er mai, il répondit : « Pour la première fois, j'ai perdu foi en Hooker ».

Sur les 90 000 soldats de l'union qui engagèrent les hostilités, seuls 17 000 furent mis hors de combat dans la bataille, un taux de perte bien inférieur à celui des confédérés et ceci sans prendre en compte les 4 000 hommes du 11e Corps qui se rendirent sans combattre dans la panique initiale du 2 mai.

La tactique de Hooker de forcer Lee à l'attaquer était certainement bonne dans son concept mais tragiquement faible par la manière dont elle fut appliquée par lui et son état-major. L'affrontement lui-même montra que les armées de l'union avaient atteint un niveau comparable aux armées jusqu'alors supérieures de Lee, ce qui serait redémontré plus tard à Gettysburg. Lee, ragaillardi par la victoire se sentit invincible et la victoire le décida à poursuivre son avantage en attaquant la Pensylvanie avec son armée de Virginie du Nord ce qui conduira à la bataille de Gettysburg deux mois plus tard.

L'Union fut choquée par la défaite, on rapporte que Abraham Lincoln dit : « Mon Dieu ! Mon Dieu ! Que dira le pays ? » Les carrières de quelques généraux souffrirent de la bataille. Hooker limogea Stoneman pour incompétence. Couch fut si dégoûté de la direction de Hooker (et de ses manœuvres politiques permanentes) qu'il démissionna et fut nommé responsable de la milice de Pennsylvanie. Hooker lui-même fut limogé le 28 juin, juste avant la bataille de Gettysburg.

Liens internes

Sources

  • Dupuy, R. Ernest, Dupuy, Trevor N., and Braim, Paul F., Military Heritage of America, McGraw-Hill, 1956, ISBN 0-8403-8225-1.
  • Eicher, David J., The Longest Night: A Military History of the Civil War, Simon & Schuster, 2001, ISBN 0-684-84944-5.
  • Esposito, Vincent J., West Point Atlas of American Wars, Frederick A. Praeger, 1959.
  • Foote, Shelby, The Civil War, A Narrative: Fredericksburg to Meridian, Random House, 1958, ISBN 0-394-49517-9.
  • Sears, Stephen W., Chancellorsville, Houghton Mifflin, 1996, ISBN 0-395-87744-X.
  • National Park Service battle description

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