Équateur terrestre
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Représentation de l'équateur, en rouge, à la surface de la Terre.

L'équateur terrestre est un parallèle, une ligne imaginaire tracée autour de la Terre, à mi-chemin de ses pôles. Il marque la séparation entre l'hémisphère nord et l'hémisphère sud. La latitude de l'équateur est par définition de zéro degré. Il s'agit également d'un grand cercle, le seul parallèle qui le soit dans ce cas.

Il est également défini comme étant l'intersection de la surface de la Terre avec le plan perpendiculaire à son axe de rotation et contenant son barycentre.


Sommaire

Géodésie

Carte du monde mettant en évidence l'équateur.

La latitude de l'équateur est égale à 0°. Sa longueur est d'environ 40 075 km. Il est distant des deux pôles terrestres d'environ 10 002 km.

La position exacte de l'équateur n'est pas fixe. Le plan équatorial est défini comme perpendiculaire à l'axe de rotation de la Terre. Bien que cet axe soit relativement stable, sa position évolue néanmoins au fil du temps, modifiant du même coup celle de l'équateur. Cet effet est cependant très faible.

Longueur

L'équateur terrestre est modélisé de façon exacte dans deux systèmes standards sous la forme d'un cercle de rayon possédant un nombre entier de mètres. En 1976, l'Union astronomique internationale standardise ce rayon à 6 378 140 m, valeur ensuite affinée à 6 378 137 m par l'Union géodésique et géophysique internationale et adoptée pour le système géodésique WGS 84. Dans ces modèles, la longueur de l'équateur est, par définition, égale à 2π fois la longueur de ce rayon, soit 40 075 035,535 m dans le premier cas et 40 075 016,6864 m dans le deuxième (en arrondissant au plus proche millimètre).

Effets astronomiques

Au cours d'une année, le Soleil passe directement au zénith de l'équateur deux fois, lors des équinoxes de mars et de septembre. Les lieux situés sur l'équateur connaissent les levers et couchers de soleil les plus rapides du monde. Il s'agit également des endroits du globe où le Soleil se déplace directement du zénith au nadir, et inversement, c'est-à-dire que le soleil ne passe pas à midi par le Sud (dans l'hémisphère Nord) mais à la verticale de ces endroits, et ceci tous les jours de l'année. En théorie, ils connaissent une durée de jour et de nuit constante de 12 heures toute l'année. Cependant, du fait de la réfraction atmosphérique et de la taille du soleil, ces durées varient de quelques minutes.

Les horaires de lever et de coucher de soleil à l'équateur ne suivent pas les variations rencontrées sur des latitudes plus tempérées : ils sont de plus en plus tôt de mi-février à mi-mars, deviennent plus tardifs entre mi-mars et mi-juillet avant de redevenir de plus en plus tôt jusqu'au début de novembre ; ils se produisent ensuite de plus en plus tard jusqu'à la mi-février. Ces variations n'excèdent pas une demi-heure, toutefois.

La nuit, toutes les étoiles traversent le ciel d'Est en Ouest, traçant un demi-cercle centré au point le plus au Sud ou le plus au Nord de l'horizon.

Climat

Entre l'équinoxe de printemps et celle d'automne, les latitudes au nord du tropique du Cancer sont inclinées vers le Soleil, c'est donc l'été dans l'hémisphère nord. Dans l'hémisphère sud, la situation est inversée : les latitudes au sud du tropique du Capricorne sont inclinées vers le Soleil entre l'équinoxe d'automne et celle de printemps.

Les climats régnant dans les zones situées sur et proches de l'équateur se regroupent sous le terme climat équatorial (une seule saison humide). On parle de climat tropical aux environs des tropiques dans lequel on distingue deux saisons : une saison sèche et une saison humide. Toutefois, les climats varient en fonction de nombreux facteurs comprenant l'altitude et la proximité d'une étendue d'eau (océan). Ainsi plus on est proche de l'océan plus la saison sèche devient humide.

Pays traversés

Généralités

Carte du monde mettant en évidence les pays traversés par l'équateur.

Sur Terre, l'équateur coupe principalement des océans, seuls 20% environ de sa longueur étant situés sur des terres émergées.

Le point le plus élevé situé à l'équateur est situé sur le flanc sud du volcan Cayambe, en Équateur, à 4 690 m au-dessus du niveau de la mer (00°00′00″N 77°59′31″O / 0, -77.99194, le volcan culminant à 5 790 m d'altitude). Ce point étant le seul situé légèrement au-dessus de l'altitude nécessaire pour les neiges éternelles à cette latitude, il s'agit du seul endroit de l'équateur où la neige existe au sol toute l'année.

Les pays traversés par l'équateur sont, en partant de 0° de longitude, les suivants :

Afrique

Un panneau sur l'équateur au Kenya

L'équateur traverse sept pays africains :

Asie

L'équateur ne traverse qu'un seul pays asiatique :

Aux Maldives, l'équateur passe dans le bras de mer entre l'atoll de Suvadiva et l'île de Fua Mulaku, au sud de l'archipel.

Océanie

Aucune terre n'est traversée par l'équateur en Océanie.

Les Kiribati (l'équateur passe au plus près entre les îles Aranuka et Nonouti, dans l'archipel des îles Gilbert)
Au sud de l'île Baker, dans sa zone économique exclusive
Les Kiribati une deuxième fois, dans la zone économique exclusive au nord des îles Phœnix
Au nord de l'île Jarvis, là encore dans sa zone économique exclusive
Les Kiribati une troisième fois, dans l'archipel des îles de la Ligne, entre les îles Christmas et Malden

Amérique du Sud

Monument sur la ligne de l'équateur en Équateur, près du volcan Cayambe

L'équateur traverse trois pays sud-américains :

Note :  Le point le plus au nord du Pérou n'est situé qu'à quelques kilomètres au sud de l'équateur.

Récapitulatif

Le tableau ci-dessous résume les différentes zones traversées par le parallèle :

Zone Début Fin Longueur (km)
Océan Atlantique 00°00′S 49°01′W / 0, -49.017 00°00′S 09°21′E / 0, 9.35 6 497
Afrique 00°00′S 09°21′E / 0, 9.35 00°00′S 42°54′E / 0, 42.9 3 735
Océan Indien 00°00′S 42°54′E / 0, 42.9 00°00′S 98°12′E / 0, 98.2 6 156
Indonésie (îles Batu, Lorang) 00°00′S 98°12′E / 0, 98.2 00°00′S 98°13′E / 0, 98.217 2
Océan Indien 00°00′S 98°13′E / 0, 98.217 00°00′S 98°14′E / 0, 98.233 2
Indonésie (îles Batu, Batu) 00°00′S 98°14′E / 0, 98.233 00°00′S 98°15′E / 0, 98.25 2
Océan Indien 00°00′S 98°15′E / 0, 98.25 00°00′S 98°19′E / 0, 98.317 7
Indonésie (îles Batu, Tanahmasa) 00°00′S 98°19′E / 0, 98.317 00°00′S 98°24′E / 0, 98.4 9
Océan Indien 00°00′S 98°24′E / 0, 98.4 00°00′S 99°41′E / 0, 99.683 143
Indonésie (Sumatra) 00°00′S 99°41′E / 0, 99.683 00°00′S 103°48′E / 0, 103.8 458
Détroit de Malacca 00°00′S 103°48′E / 0, 103.8 00°00′S 104°29′E / 0, 104.483 76
Indonésie (Lingga) 00°00′S 104°29′E / 0, 104.483 00°00′S 104°35′E / 0, 104.583 11
Océan Pacifique (mer de Chine méridionale) 00°00′S 104°35′E / 0, 104.583 00°00′S 109°09′E / 0, 109.15 508
Indonésie (Bornéo) 00°00′S 109°09′E / 0, 109.15 00°00′S 117°31′E / 0, 117.517 931
Océan Pacifique (détroit de Macassar) 00°00′S 117°31′E / 0, 117.517 00°00′S 119°40′E / 0, 119.667 240
Indonésie (Sulawesi) 00°00′S 119°40′E / 0, 119.667 00°00′S 119°44′E / 0, 119.733 7
Océan Pacifique (Détroit de Macassar) 00°00′S 119°44′E / 0, 119.733 00°00′S 119°52′E / 0, 119.867 15
Indonésie (Sulawesi) 00°00′S 119°52′E / 0, 119.867 00°00′S 120°05′E / 0, 120.083 24
Océan Pacifique (mer des Moluques) 00°00′S 120°05′E / 0, 120.083 00°00′S 127°24′E / 0, 127.4 814
Indonésie (Kayoa) 00°00′S 127°24′E / 0, 127.4 00°00′S 127°27′E / 0, 127.45 6
Océan Pacifique (mer des Moluques) 00°00′S 127°27′E / 0, 127.45 00°00′S 127°41′E / 0, 127.683 26
Indonésie (Halmahera) 00°00′S 127°41′E / 0, 127.683 00°00′S 127°53′E / 0, 127.883 22
Océan Pacifique 00°00′S 127°53′E / 0, 127.883 00°00′S 129°20′E / 0, 129.333 161
Indonésie (Gebe Umera) 00°00′S 129°20′E / 0, 129.333 00°00′S 129°22′E / 0, 129.367 4
Océan Pacifique 00°00′S 129°22′E / 0, 129.367 00°00′S 130°05′E / 0, 130.083 80
Indonésie (Kawe) 00°00′S 130°05′E / 0, 130.083 00°00′S 130°08′E / 0, 130.133 6
Océan Pacifique 00°00′S 130°08′E / 0, 130.133 00°00′S 91°36′W / 0, -91.6 15 392
Équateur (îles Galápagos, Isabela) 00°00′S 91°36′W / 0, -91.6 00°00′S 91°13′W / 0, -91.217 43
Océan Pacifique 00°00′S 91°13′W / 0, -91.217 00°00′S 80°07′W / 0, -80.117 1 236
Amérique du Sud 00°00′S 80°07′W / 0, -80.117 00°00′S 49°01′W / 0, -49.017 3 462
Océan Atlantique 00°00′S 49°01′W / 0, -49.017 00°00′S 09°21′E / 0, 9.35 6 497

Monuments

Le passage de l'équateur est commémoré par plusieurs monuments autour de la planète :

  • sur l'Ilhéu das Rolas, dans l'archipel de São Tomé-et-Príncipe, le passage de l'équateur est marqué au sol sous la forme d'une mosaïque représentant une carte du monde ;
  • en Indonésie, à Pontianak sur l'île de Bornéo, un monument à l'équateur marque son passage ;
  • en Équateur, le Mitad del Mundo est situé à une vingtaine de kilomètres au nord de Quito ;
  • au Brésil, le Marco Zero à Macapá commémore également ce passage.

Renflement équatorial

Article détaillé : Renflement équatorial.

La rotation d'un objet céleste sur lui-même induit une déformation de sa forme qu'il n'aurait pas s'il ne tournait pas. Ainsi, un objet sphérique (une planète, par exemple) se déforme en un ellipsoïde, possédant un renflement au niveau de son équateur.

La Terre est modélisée de façon standard par une sphère aplatie de 0,336 % le long de l'axe. En conséquence, l'équateur est 0,16 % plus long qu'un méridien. Dans le standard WGS 84, la longueur d'un méridien (sous la forme d'un grand cercle) est de 40 007 862,917 m, contre 40 075 016,686 m pour l'équateur, soit une différence de 67 153,769 m, environ 67,154 km.

Bases spatiales

Article détaillé : Base de lancement.

La vitesse de rotation d'un point à la surface de la Terre est maximale à l'équateur (environ 465 m/s), ce qui rend cette zone intéressante économiquement pour le lancement de charges utiles spatiales. Trois sites de lancement se trouvent particulièrement proche de l'équateur: le centre de lancement d'Alcântara (latitude 2,3°S), la plateforme San Marco (2,9°S) et le centre spatial guyanais (5,2°N).

Équateur céleste

Article détaillé : Équateur céleste.

En astronomie, l'équateur céleste est la projection de l'équateur terrestre sur la sphère céleste.

Passage de la ligne

Baptême de passage de la ligne

Une très ancienne tradition de la marine française veut que le passage de l'équateur donne lieu à un baptême païen pour tous ceux qui franchissent la ligne pour la première fois. Cette joyeuse cérémonie, qu'on pourrait qualifier de bizutage, est présidée par un marin déguisé en neptune, assisté de tritons, naïades, etc. Certaines compagnies d'aviation offrent un diplôme à ceux qui passent la ligne pour la première fois.

Notes et références

  1. Carte de São Tomé-et-Príncipe, département d'État américain (1991) [1]
  2. Indonesia 1:250,000, Series T503 - SA 47-2, U.S. Army Map Service (1954) [2]
  3. Indonesia 1:250,000, Series T503 - SA 48-2, U.S. Army Map Service (1954) [3]
  4. New Guinea 1:250,000, Series T504 - NA 52-16, U.S. Army Map Service (1954) [4]

Annexes

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Articles connexes


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