1P/Halley

Comète de Halley

Comète de Halley
Lspn comet halley.jpg
La comète de Halley, photographiée par la sonde spatiale Giotto.
Caractéristiques orbitalesA
Époque JJ 2449400,5
17 février 1994
Demi-grand axe 17,9 ua
Excentricité 0,96727
Périhélie 0,58721 ua
Aphélie 35,33 ua
Période 76,09 a
Inclinaison 162,238°
Dernier périhélie 9 février 1986
6 h 40 min TU
Prochain périhélie 28 juillet 2061
Découverte
Découvreurs Connue depuis les temps préhistoriques. Nommée en l'honneur d'Edmond Halley.
Date 1758 (premier périhélie prédit)
Désignations 1P/Halley

La comète de Halley (1P/Halley) est la plus connue de toutes les comètes. Son demi grand axe est de 17,9 ua (soit environ 2,7 milliards de kilomètres), son excentricité est de 0,97 et sa période est de 76 ans. Sa distance au périhélie est de 0,59 ua et sa distance à l'aphélie est de 35,3 ua.


Sommaire

Histoire

Identification

L'orbite de la comète de Halley.

En 1705, Edmund Halley publia un livre avançant que les comètes qui étaient apparues dans le ciel en 1531, 1607 et 1682 étaient en fait une seule et même comète. Expliquant que la comète voyage sur une orbite elliptique, elle prend 76 ans pour faire une révolution complète autour du Soleil. Halley prédit qu'elle reviendrait en 1758.

En 1757, Lalande, aidé par Nicole-Reine Lepaute, et sur la base des formules conçues par Clairaut, décida de calculer les déviations de la comète dues aux grosses planètes. Il prévit un retard de 518 jours dû à Jupiter et de 100 jours dû à Saturne. Il annonça donc le retour de la comète, non en 1758, mais en 1759 avec un passage au périhélie en avril 1759, avec une incertitude d'un mois. Lorsque la comète réapparut en décembre 1758 avec un passage au périhélie le 13 mars 1759, ce fut un triomphe. Cette prévision permit d'asseoir définitivement la mécanique newtonienne en France, la théorie des tourbillons de Descartes tombant définitivement dans l'oubli. Sur proposition de Nicolas Louis de Lacaille, elle est baptisée « comète de Halley », mais Newton et Halley ne sont plus en vie pour assister à leur triomphe.

Passages historiques célèbres

La comète sur la tapisserie de Bayeux

On peut reculer dans le temps et présumer le moment où la comète de Halley aurait dû théoriquement apparaître dans le ciel. Selon les apparitions des comètes notées par les anciens, une comète fut observée par des hommes en 240 av. J.-C. Il est possible qu'il s'agisse de la comète de Halley. Selon Jacques Gernet[1], elle aurait été également aperçue en Chine sous le royaume des Yue en 467 av. J.-C., ce qui constituerait la première apparition répertoriée.

Elle fut décrite en 837 lors de son passage le plus spectaculaire durant les temps historiques (environ 3 millions de kilomètres), à la fois dans des textes chinois, japonais et européens, notamment par L'Astronome, auteur d'une chronique sur la vie de Louis le Pieux.

Elle a pu également être observée en l'an 1066. Une comète attira en effet l'attention de l'armée de Guillaume le Conquérant et on la retrouve sur la célèbre tapisserie de Bayeux, qui illustre l'invasion de l'Angleterre par les Normands.

Description

Article détaillé : Comète.
Vue d'artiste de la sonde Giotto

On en connaît beaucoup plus sur la comète Halley depuis que la sonde Giotto en a sondé le cœur. Lancée en 1986, la sonde avait pour mission d'aller photographier le noyau de la comète. Giotto s'est approché à 600 km du noyau en forme de cacahuète d'une dimension de 16 × 8 × 7 km ; ce fut une première dans l'histoire de l'astronomie. Giotto a pu y voir deux gros geysers de gaz qui alimentaient la chevelure et la queue. À son dernier passage, on a pu déterminer que son noyau est très sombre, d'un albédo d'environ 3 %. Les photos de la sonde Giotto sont des données précieuses permettant de mieux comprendre la constitution des comètes et le mécanisme de sublimation à l'approche du Soleil. La dernière visite de Halley remonte à 1986 et l'on ne la reverra pas avant 2061.

On peut observer d'énormes geysers de gaz s'échappant du noyau de la comète de Halley.

1835, 1910 et 1986 sont les dates des trois derniers passages de la comète dans notre ciel.

Dates d'observation

  • 240 av J.-C. : Le passage de la comète est noté dans les archives chinoises.
  • 164 av J.-C : Observation par les astrologues babyloniens[2].
  • 87 av J.-C. : Mention dans les archives chinoises et sur les tablettes babyloniennes.
  • 12 av J.-C. : Observation en Chine.
  • 66 : Mention en Chine et dans le Talmud.
  • 141 : Mention en Asie.
  • 218 : Mention en Asie.
  • 295 : Mention en Asie.
  • 374 : Mention en Asie.
  • 451 : Passage ayant marqué les contemporains puisqu'il correspond à la défaite des Huns dirigés par Attila.
  • 530 : Mention en Chine
  • 607 : Possible mention en Chine.
  • 684 : Mention dans la Chronique de Nuremberg ; cette chronique cependant date du XVe siècle.
  • 760 : Mention en Chine.
  • 837 : Passage le plus spectaculaire de la comète durant les temps historiques (environ 3 millions de kilomètres). Mention dans des textes chinois et japonais. En France, L'Astronome, auteur d'une chronique sur la vie de Louis le Pieux, indique ce passage et précise qu'à sa suite le roi et sa cour se livra à un jeûne. Il semble que ce passage ait stimulé dans le monde chinois la recherche d'autres « étoiles invitées » comme les appelaient les astronomes de là-bas. La découverte des deux étoiles invitées de 837 est sans doute le fruit de ces recherches. Il s'agit d'une des rares occurrences où plus d'une étoile invitée fut découverte en une année (avec les quatre étoiles invitées de 1592).
  • 912 : Mention en Chine, en Corée, au Japon et en Europe.
  • 989 : Mention en Chine, en Corée, au Japon et en Europe.
  • 1066 : Mention en Chine, en Corée et au Japon. En Europe, le passage est documenté par plusieurs sources, la plus célèbre étant la tapisserie de Bayeux où la comète apparaît comme un signe précurseur de la mort prochaine d'Harold II d'Angleterre et de la victoire de Guillaume le Conquérant.
  • 1145 : Mention dans le psaumier d'Eadwine de Canterbury. Mention en Corée, en Chine et au Japon.
  • 1222 : Mention en Corée, au Japon et en Chine. On estime que le passage de la comète a été représenté dans la cathédrale de Plaisance[réf. souhaitée].
  • 1301-1302 : Plusieurs comètes furent observées autour de cette date, ce qui rend difficile l'identification des observations spécifiques à la comète de Halley.
  • 1378 : Mention en Chine, en Corée et au Japon.
  • 1758 : Johann Georg Palitzsch est le premier à voir le retour de la comète, dans la constellation du Taureau. Auparavant, Charles Messier avait cru l'observer, mais il avait en fait redécouvert la Nébuleuse du Crabe, déjà observée en 1731 par John Bevis.
  • 1835 : Mark Twain naît deux semaines après le passage de la comète, et mourra un jour après le périapside suivant. En 1909, il avait écrit dans son autobiographie :
« Je vins au monde avec la comète de Halley en 1835. Elle reviendra l'année prochaine, et je m'attends à partir avec elle. Le Tout-puissant a dit “Voyez donc ces deux monstres inexplicables ; ils sont venus ensemble, ils doivent repartir ensemble”. »
  • 1910 : Passage spectaculaire de la comète, précédé quelques mois plus tôt par une autre comète spectaculaire, visible en plein jour. La première observation du retour de la comète de Halley fut réalisée par Max Wolf dans la nuit du 11 au 12 septembre 1909, à l'aide de plaques photographiques.
  • 1986 : Passage peu spectaculaire de la comète, à l'opposé du Soleil par rapport à la Terre. Plusieurs sondes spatiales, notamment Giotto, l'approchent de près.

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Notes et références

  1. Jacques Gernet, Le Monde chinois, 3e tome, p. 146
  2. Tablette conservée au British Museum

Liens externes

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