Australopithecus boisei

Australopithecus boisei

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Australopithecus
boisei
Reconstitution d'un Paranthropus boiseiau Westfälisches Museum für Archäologie
Reconstitution d'un Paranthropus boisei
au Westfälisches Museum für Archäologie
Classification classique
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Mammalia
Ordre Primates
Famille Hominidae
Sous-famille Homininae
Genre Australopithecus
Nom binominal
Australopithecus boisei
Leakey, 1959
Synonymes
  • Paranthropus boisei
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Paranthropus boisei est un hominidé fossile qui a vécu en Afrique orientale entre environ 2,4 et 1,2 million d'années avant notre ère, pendant le Pliocène et le Pléistocène inférieur. Il a d’abord été appelé Zinjanthropus boisei puis Australopithecus boisei. Aujourd'hui, il est souvent inclus dans le genre Paranthropus, dont il est le plus grand représentant. Toutefois, le débat concernant sa position phylogénétique n’est pas encore clos.

Sommaire

Découverte

Découvert par l'anthropologue Mary Leakey en juillet 1959 dans les Gorges d'Olduvai (Tanzanie), le crâne OH 5, surnommé « casse-noisette » est bien conservé et date de 1,75 million d'années ; il présente des traits différents de ceux des Australopithèques graciles. Mary et son époux Louis Leakey ont appelé le spécimen Zinjanthropus boisei ; boisei en hommage à Charles Boise, le mécène de cette équipe d'anthropologues ; zinj est un mot ancien pour désigner l'Afrique orientale et anthropos signifie homme en grec. Paranthropus boisei a acquis une grande importance quand Richard Leakey, le fils des deux anthropologues, a estimé que c’était la première espèce d’hominidés à avoir employé des outils en pierre. Un autre crâne a été mis au jour en 1969 par Richard à Koobi Fora, près du lac Turkana au Kenya.

Morphologie et interprétations

Le volume cérébral frappe par sa petitesse : environ 500 à 550 cm ³, à peine plus grand que celui d’Australopithecus afarensis et d’Australopithecus africanus. Il a une face très plate et un crâne nettement spécialisé pour une mastication puissante. Plusieurs de ses traits se rencontrent chez les gorilles modernes, notamment la présence d'une crête sagittale au sommet du crâne chez les mâles. Les mâles pesaient 55 kg et leur taille debout était de 1,50 m, tandis que les femelles pesaient 30 kg et ne mesuraient que 1,20 m de haut. Il s'agit de l'un des plus importants dimorphismes sexuels connus chez les hominidés.

La denture (et surtout les molaires et les prémolaires) était bâtie pour mâcher une nourriture coriace comme des tubercules déterrés, des noix et probablement des feuilles dans les prairies. Les molaires sont environ 4 fois plus grandes que celles de hommes modernes.

Paranthropus boisei habitait les prairies sèches de savane et les territoires boisés.

Aucun outil en pierre n’a été trouvé en association directe avec Paranthropus boisei contrairement à ce qu’avait cru d'abord Richard Leakey. L'apparition de l'industrie lithique date d'environ 2,6 millions d'années et elle est généralement considérées comme le fait des premiers Homo habilis, mais rien ne permet d'exclure que les paranthropes aient, eux aussi, taillé des outils.

Au début Richard Leakey avait cru que l'espèce était un ancêtre direct d'Homo sapiens mais une analyse plus récente l'a placée sur un rameau évolutif séparé, sans rapport avec le genre Homo et probablement éteint sans descendance.

Fossiles

En 1993, A. Amzaye a trouvé des fossiles de Paranthropus boisei à Kronso (Éthiopie). Le morceau de crâne s’appelle KGA10-525 et son âge est estimé à 1,4 million d'années. C'est le plus grand spécimen de crâne de Paranthropus boisei jamais découvert. C’est le seul reste de l'espèce trouvé en Éthiopie; tous les autres l’ont été dans d'autres parties de l'Afrique orientale. Le spécimen le plus vieux de Paranthropus boisei (L. 74a-21) a été trouvé à Omo (Éthiopie) et il date de 2,3 millions d'années tandis que les spécimens les plus récents de la gorge d'Olduvai ont 1,2 million d'années.

Voir aussi

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