Atlantique Nord

Océan Atlantique

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Océan Atlantique
Carte de l'océan Atlantique.
Carte de l'océan Atlantique.
Superficie 106 000 000 km²
Profondeur 8 605 m (max)
3 332 m (moy)
Volume 354 700 000 km³
Salinité 35 g.L-1
Type Océan

L'océan Atlantique est l'un des cinq océans de la Terre. Sa superficie de 106 000 000 km² en fait le deuxième par la surface derrière l'océan Pacifique. Il s'est formé par l'éloignement de plaques tectoniques, il y a 180 millions d'années. Pendant de nombreux siècles, il a constitué le point de départ des explorations européennes. Aujourd'hui, il est toujours une voie de communication importante pour les pays qui le bordent et occupe un rôle géopolitique important.

Sommaire

Origine du nom

Le nom Atlantique proviendrait du Titan Atlas qui possédait, selon les anciens Grecs, les colonnes supportant (tlaô signifie « porter », « supporter » en grec) la voûte céleste, dont faisaient partie les fameuses Colonnes d'Hercule (désignant aujourd'hui le détroit de Gibraltar). Donc, pour les anciens, ce terme désignait avant tout la mer se trouvant au-delà du détroit, par rapport à la Méditerranée. Son nom pourrait aussi provenir du peuple lybique des Atlantes décrit par Hérodote et qui peuplait les rives nord-africaines de l'océan Atlantique et les montagnes de l'Atlas marocain en Afrique du nord-ouest.

Géographie physique

Localisation et limites

L'océan Atlantique est situé entre le continent américain et l'Afro-Eurasie, terme désignant l'Europe, l'Asie et l'Afrique comme une même entité. La Terre est composée de cinq océans formant une étendue d'eau salée unique, les limites entre chacun sont donc souvent arbitraires et donnent lieu à certaines controverses (cas des limites entre les océans Atlantique et Arctique notamment[1]). L'océan Atlantique ne déroge pas à cette règle. Les océans Atlantique et Pacifique sont les deux seuls à être en contact avec les quatre autres. L'Organisation hydrographique internationale propose des limites pour les océans. Celles de l'Atlantique sont basées principalement sur des caps.

L'illustration présente dans le début de l'article représente l'océan Atlantique sur un planisphère. Comme on le voit sur cette carte, l'océan Atlantique est souvent partagé entre l'Atlantique Nord et l'Atlantique Sud, suivant un courant marin qui se situe vers 8° de latitude nord.

L'océan Atlantique compte un grand nombre de mers bordières qui font partie intégrante de l'océan. Cependant, elles ne sont parfois pas comptabilisées dans le calcul de sa superficie.

La largeur de l'océan Atlantique varie entre 2 848 km (entre le Brésil et le Libéria) et 4 830 km (entre les États-Unis et le Maroc).

Superficie

La superficie de l'océan Atlantique est de 82 400 000 km² sans ses mers, de 92 400 000 km² avec elles. Selon les sources, l'océan Arctique est compté ou non comme étant une mer bordière de l'océan Atlantique[2]. Une superficie est alors donnée à 106 400 000 km², celle-ci prenant en compte la superficie de l'océan Arctique (voir Mers bordières).

Océan Superficie Indice de
comparaison
Océan Atlantique 94 000 000 km² 1
Océan Pacifique 180 000 000 km² 1.91
Océan Indien 75 000 000 km² 0.80
Océan Antarctique 20 327 000 km² 0.22
Océan Arctique 14 090 000 km² 0.15

Cet indice de comparaison est calculé en prenant comme référence la superficie de l'océan Atlantique.

Mers bordières

Les mers bordières ou mers adjacentes sont des mers faisant partie de l'océan Atlantique; cependant, en raison de leur propre configuration et/ou des controverses liées à leur inclusion dans cet ensemble, il arrive que les caractéristiques de l'océan Atlantique soient données avec ou sans ses mers. Parmi ces mers on peut citer la mer Méditerranée ou le golfe du Mexique.

L'océan Arctique est un cas particulier. En effet, il correspond à la définition d'une mer bordière. Selon les ouvrages il est, soit référencé comme un océan à part entière, soit comme une mer bordière de l'océan Atlantique. Ainsi, selon les ouvrages, la superficie de l'océan Atlantique varie selon le « statut » de l'océan Arctique.

Désignation Localisation Superficie
Mer des Caraïbes Entre l'Amérique du Sud, Cuba et les Antilles 2 640 000 km² [3]
Méditerranée Entre l'Afrique et l'Europe 2 510 000 km² [4]
Golfe du Mexique Entre le Mexique, Cuba et les États-Unis 1 550 000 km²
Mer de Norvège Entre la Norvège et l'Islande 1 380 000 km²
Mer du Nord Entre les îles Britanniques et la Scandinavie 575 000 km²
Mer Baltique, Kattegat inclus Entre l'Europe de l'est et la Scandinavie 450 000 km² [5]
Mer Noire Entre la Turquie, la Roumanie, l'Ukraine 420 000 km² [6]
Golfe du Saint-Laurent Estuaire du fleuve Saint-Laurent 155 000 km² [7]
La Manche Sépare la France et la Grande-Bretagne 75 000 km²
Mer d'Azov En contact avec le mer Noire 37 600 km²
Total des mers bordières sans l'océan Arctique
Océan Arctique Autour du pôle nord
Total des mers bordières avec l'océan Arctique

Volume

Son volume est estimé à 323 600 000 km³ sans les mers bordières, 354 700 000 km³ avec elles.

Profondeur

Sa profondeur moyenne est de 3 926 mètres sans les mers bordières, 3 332 m avec elles.

Désignation Profondeur maximale
Mer des Caraïbes 7 686 m (Fosse des Caïmans)
Méditerranée 5 267 m en Mer Ionienne
Golfe du Mexique 4 384 m (abysse Sigsbee)
Mer de Norvège 3 970 m
Mer du Nord 700 m (Skagerrak)
Mer Baltique 459 m
Mer Noire 2 206 m
Golfe du Saint-Laurent 800 m
La Manche 171,5 m
Mer d'Azov 10 m (moy.)

Formation

Sa formation résulte de la fragmentation, il y a 180 millions d'années, du supercontinent de la Pangée, suivie de la séparation des continents africain et sud-américain d'une part, eurasien et nord-américain d'autre part. Sa vitesse d'expansion est d'environ deux centimètres par an.

L'océan Atlantique occupe un long bassin s'étendant du nord au sud, borné à l'ouest par les Amériques, à l'est par l'Europe et l'Afrique. Il atteint une profondeur maximale de 8 605 m à la fosse de Milwaukee près de Porto Rico. En son centre se trouve une chaîne montagneuse sous-marine, la dorsale médio-atlantique.

Plancher océanique

La principale caractéristique du fond de l'océan Atlantique est une longue chaîne de montagnes sous-marine appelée la dorsale médio-atlantique. Elle s'étend depuis Jan Mayen au nord jusqu'à environ 58° de latitude sud, pour une largeur maximale de 1 600 km. Le centre de la dorsale est occupé par un fossé profond de plus de 1 000 m et large de 25 à 50 km. De part et d'autre de ce fossé, la dorsale s'élève à moins de 1 500 m au-dessous du niveau de la mer, plusieurs montagnes s'élèvent même au-dessus de l'eau et forment des îles. L'Atlantique Sud possède une dorsale additionnelle, la dorsale Walvis.

La dorsale médio-atlantique partage l'océan Atlantique en deux grandes dépressions dont la profondeur varie entre 3 700 et 5 500 mètres. Des dorsales transverses les divisent en plusieurs bassins.

Îles

L'océan Atlantique comprend de nombreux archipels. Certains sont des parties émergées des continents qui le bordent, d'autres furent générés par la dorsale océanique centrale.

Histoire

Histoire géologique

L'océan Atlantique semble être le plus jeune des océans de la planète. Il semble qu'il soit au plus âgé de 180 millions d'années, lorsque les continents actuels se sont formés lorsque le supercontinent Pangée s'est fragmenté à la suite d'un processus de divergence et que la lithosphère océanique commença à être créée. L'Atlantique nord s'est ouvert il y a 100 millions d'années avant l'Atlantique sud (70 millions d'années)[8].

Histoire humaine

L'exploration du littoral atlantique a commencé dès que les premières installations humaines s'établirent sur ses côtes. Mais en ce qui concerne la traversée de l'océan, il faut attendre du côté nord européen le Xe siècle et les explorations audacieuses à partir du Groenland faites par des navigateurs vikings. Ils atteignent le continent nord américain à la hauteur de Terre-Neuve (L'Anse aux Meadows), terre qu'ils appelaient Vinland.

La côte africaine reste inaccessible aux explorateurs antiques et médiévaux au-delà du cap Bojador (Sahara occidental), où l'océan est surnommé mer des Ténèbres. Le Portugais Gil Eanes est le premier à franchir le cap en 1434 et à pouvoir revenir avec son bateau. Il ouvre la voie au contournement du continent africain pour rejoindre les Indes.

La toute première traversée moderne est l'œuvre de Christophe Colomb et ses équipages en 1492.

Ouverture de voies maritimes vers les autres océans

L'enjeu de ces voies était et est de pouvoir communiquer par voie maritime d'un océan à un autre et ainsi de pouvoir assurer un transport de marchandises et/ou de passagers. Ce sont les grandes puissances européennes qui ont ouvert ces voies afin d'assurer le commerce.

Cap de Bonne-Espérance

Article détaillé : Cap de Bonne-Espérance.

Le cap de Bonne-Espérance a été découvert en 1488 par l'explorateur portugais Bartolomeu Dias. La découverte de ce cap et donc de cette route maritime a permis l'ouverture de la route des Indes. Jusqu'en 1869 et l'inauguration du canal de Suez, il s'agissait de l'unique passage maritime entre l'Europe et l'Asie.

Canal de Suez

Article détaillé : Canal de Suez.

La construction de ce canal permit de le substituer au cap de Bonne-Espérance pour rejoindre l'Asie. Il faut attendre le début du XXe siècle et la généralisation de la vapeur au détriment de la voile pour voir le trafic maritime entre l'océan Atlantique et l'océan Indien se focaliser sur le canal de Suez.

Détroit de Magellan

Article détaillé : Détroit de Magellan.

En 1492 Christophe Colomb découvre l'Amérique en franchissant l'Atlantique. L'objet de cette exploration n'était pas de découvrir de nouvelles terres, mais de rejoindre les Indes à partir de l'Europe en montrant que la Terre est ronde.

En 1519, Fernand de Magellan s'élance dans son voyage autour du monde. Il longe les côtes de l'Amérique du Sud à la recherche d'un passage vers l'ouest afin de rejoindre les Indes. En octobre 1520 il découvre un passage au nord de l'actuel Terre de feu. Ce passage porte maintenant son nom ; détroit de Magellan.

Ce passage assez étroit n'est plus aujourd'hui utilisé que pour des liaisons locales. Les navires circulant dans cette région passent par le cap Horn.

Cap Horn

Article détaillé : Cap Horn.

En mai 1615, Jacob Le Maire, un marchand hollandais, et Willem Schouten, un navigateur, décident de trouver un passage au sud du détroit de Magellan afin de briser le monopole de la Compagnie néerlandaise des Indes orientales. Cette expédition découvrit le cap Horn, qu'elle nomma Kapp Hoorn en l’honneur de la ville de Hoorn qui sponsorisa l'expédition.

Le cap Horn a longtemps constitué le point de passage obligatoire pour passer de l'Atlantique au Pacifique. Son isolement géographique et la rudesse des conditions climatiques ont entraîné la recherche d'autres parcours pour joindre les deux côtes américaines, notamment celles des États-Unis.

Canal de Panama

Article détaillé : Canal de Panama.

Passage du Nord-Est

Article détaillé : Passage du Nord-Est.

Passage du Nord-Ouest

Article détaillé : Passage du Nord-Ouest.

Le passage du Nord-Ouest est situé au nord du Canada et permet de relier l'océan Atlantique et l'océan Pacifique. Ce passage a été recherché pendant des siècles (de 1500 à 1900); l'objectif étant de raccourcir la route maritime entre l'Europe et l'Extrême-Orient. Il faut attendre le Norvégien Roald Amundsen pour voir ce passage la première fois franchi en 1906.

Compte tenu de sa situation très nordique et de ses conditions climatiques extrêmes, ce passage n'est pas utilisé pour relier ces deux océans. Cependant l'actuel réchauffement climatique facilite les conditions de navigation sur cette route, ainsi il est envisagé de faire passer les routes maritimes par ce passage[9].

Les premières traversées

Pays riverains

Sources générales

  • Anne-Sophie Archambeau, Les océans, PUF « Que sais-je ? » (ISBN 2-1305-4002-3)

Notes et références

  1. (en) New Encyclopaedia Britannica, Volume 14 - page 290, Édition 2005 pose, dans l'article Atlantic Ocean, le problème de l'arbitraire conventionnel des lignes de latitude 65°N et du cercle arctique (66°30'N) comme frontières entre les deux océans versus des lignes moins discutables que sont les reliefs sous-marins de la zone ou encore l'observation des différences de température et de salinité des eaux (qui placerait alors la mer de Norvège dans l'océan Atlantique et la mer du Groenland dans l'Arctique). Ainsi, ajoute l'encyclopédie, il y a beaucoup moins d'ambiguïté sur les limites sud de l'Atlantique.
  2. Encarta
  3. Caraïbes
  4. Msn encarta
  5. L'encyclopédie de l'agora
  6. L'encyclopédie de l'agora
  7. Answer
  8. François Michel, Roches et paysages, reflets de l’histoire de la Terre, Paris, Belin, Orléans, brgm éditions, 2005, p.86-87 (ISBN 2-7011-4081-1)
  9. Econologie

Voir aussi

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Les cinq océans
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Arctique
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Atlantique
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Austral
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Indien
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Pacifique
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