Arthur Richard de Dillon

Arthur Richard Dillon

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Arthur Richard Dillon, né le 14 septembre 1721[1] à Saint-Germain-en-Laye et mort à Londres le 5 juillet 1806, est un prélat français, dernier archevêque de Narbonne.

Blason d'Arthur Richard Dillon
Sa devise était Dum spiro spero[2].

Sommaire

Biographie

Parenté

Fils d'Arthur Dillon (1670-1733), gentilhomme irlandais devenu général au service du roi de France, et de Christina Sheldon (✝1757), il était l'oncle d'Arthur et Théobald Dillon, apparenté à la comtesse de Boigne par la mère de celle-ci, née Éléonore Dillon ainsi qu'à la marquise de La Tour du Pin née Henriette Lucy Dillon.

Carrière

Diplômé en Sorbonne, il entra dans le sacerdoce et fut successivement abbé commendataire d’Élan près de Mézières, vicaire général de Pontoise (1747) puis évêque d'Évreux (1753), archevêque de Toulouse (1758)[3], enfin archevêque de Narbonne et primat de la Gaule narbonnaise (1762), et, grâce à cette charge, président-né des États de Languedoc. Il obtint en 1777 Saint-Étienne de Caen (la prestigieuse abbaye aux Hommes), et en fut le dernier abbé commendataire.

Fait commandeur de l'Ordre du Saint-Esprit par Louis XVI en 1776, il présida en 1788 l'assemblée du clergé. Archevêque de Toulouse, il avait été élu mainteneur de l'Académie des Jeux floraux (1761).

Réalisations

Administrateur visionnaire et entreprenant, en relation avec les physiocrates et les encyclopédistes, grand seigneur[4], il se consacra beaucoup moins à la direction spirituelle de son diocèse qu'à son bien-être temporel. Il fit réaliser de nombreux travaux d'utilité publique, des ponts, des canaux, des routes, des ports, etc ; il créa des chaires de chimie[5] (confiées à Chaptal) et de physique à Montpellier et à Toulouse et il essaya de réduire la pauvreté, en particulier à Narbonne.

Il a laissé son nom à une promenade de la ville de Toulouse qu'il avait fait aménager : le cours Dillon. Sur son intervention, les États de Languedoc décidèrent le 17 février 1776 la mise à exécution du vieux projet élaboré par Vauban en 1684 et qui consistait à « joindre le canal de Narbonne à celui de communication des mers », c'est-à-dire unir la Robine au canal du Midi par la création du canal de Jonction. Il fit dresser en 1788 un projet pour l'achèvement de la cathédrale Saint-Just-et-Saint-Pasteur[6].

Il fit aussi publier le dernier missel narbonnais en 1778, d'inspiration néo-gallicane, fortement influencé par celui de Charles Gaspard Guillaume de Vintimille du Luc pour l'Église de Paris, en faisant disparaître une grande partie de la liturgie propre à l'Église de Narbonne[7].

Du pouvoir à l'exil

Peu présent dans sa métropole[8], il ne jouit pas d'une bonne réputation auprès de son clergé, avec qui il entra en conflit dès son installation sur le siège épiscopal, lorsqu'il avait tenté de lui imposer comme grand archidiacre un membre d'une famille irlandaise exilée en France. Ce manque de popularité explique qu'en 1789 il ne fut pas élu député aux États généraux.

A la suite de ce qu'il ressentit comme un affront, il quitta Narbonne pour Paris et son domaine de Hautefontaine. Bien que peu après l'adoption de la Constitution civile du clergé les Narbonnais eussent obtenu (contre Carcassonne) que l'évêque du département de l'Aude siégeât dans leur ville, et qu'ils pressassent leur pasteur de les rejoindre, Dillon s'y refusa[9].

Il n'accepta pas plus de prêter le serment contitutionnel et dut finalement émigrer à Coblence en 1791. À Narbonne, il fut remplacé par un évêque constitutionnel, Guillaume Beseaucèle. Peu après, il se rendit à Londres, où il vécut jusqu'à sa mort, en 1806, en refusant le Concordat qui avait supprimé son siège archiépiscopal. Il s'éteignit semble-t-il réconcilié avec sa foi chrétienne « et en demandant pardon de ses péchés »[10].

Ses restes, à l'origine inhumés en Angleterre, puis exhumés lors de travaux pour le métro de Londres[11], furent transférés à Narbonne le 16 mars 2007 dans un caveau de la chapelle Saint-Martin, à l'intérieur de la cathédrale Saint-Just-et-Saint-Pasteur, à l’issue de cérémonies officielles en présence du cardinal Lustiger[12].


Œuvres

  • Discours des députés de l'Assemblée du clergé au Roi / [par M. l'archevêque de Narbonne], 178? : [3].
  • Discours prononcés à la dernière séance de l'Assemblée des notables tenue à Versailles le 25 mai 1787, dans lesquels on verra le précis & le résultat de toutes les questions qui y sont discutées, & les intentions de Sa Majesté, 1787 : [4].


Bibliographie

  • Audibret L., Le dernier président des États de Languedoc, Mgr Arthur Richard Dillon, archevêque de Narbonne, Bordeaux, 1868.
  • Comtesse de Boigne, Mémoires, Mercure de France, Paris, 1971.
  • Devic C., Vaissète J., Histoire générale de Languedoc, tome IV, Toulouse, Privat, 1876[13].
  • Marquise de La Tour Du Pin, Mémoires, Mercure de France, Paris, 1989, pp. 38 sq.
  • Michaud J., Cabanis A., Histoire de Narbonne, Privat, Toulouse, 1981, pp.219-220.
  • Michelet J., La Révolution française.
  • Sabarthès (Abbé Antoine Auguste), Arthur Richard Dillon, dernier archevêque de Narbonne, 1943.
  • Sapori J., Qu'est devenue la bibliothèque de l'archevêque Dillon ?, Annales historiques compiègnoises, n°83/84, automne 2001.
  • Burke's genealogical and heraldic history of the Peerage, baronetage and knightage (...), 1953, p. 629.


Iconographie

  • Anonyme, Portrait de Arthur Richard Dillon, archevêque de Narbonne, peinture, XVIIIe s. Conservée dans l'ancienne cathédrale Saint-Just-et-Saint-Pasteur de Narbonne. Classée monument historique.
  • Anonyme, Portrait de Arthur Richard Dillon, archevêque de Narbonne, peinture (huile sur toile), XVIIIe s. Conservée au Musée d'art et d'histoire de la ville de Narbonne.


Notes

  1. La date du 14 septembre est donnée par Rémy Cazals, Daniel Fabre (s.d.), Les Audois, Dictionnaire biographique, Association des Amis des Archives de l'Aude, Fédération Audoise des Œuvres Laïques, Société d'Études Scientifiques de l'Aude, Carcassonne, 1990 (ISBN 2-906442-07-0) 
  2. Denis-François Gastelier de La Tour, Armorial des États de Languedoc, Imp. Vincent, Paris, 1767, p.31.
  3. Dillon était archevêque de Toulouse lorsqu'éclata l'affaire Calas, mais il semble n'y avoir joué aucun rôle.
  4. Dans ses Mémoires (éd. Bouquins, 2007, p.137) Talleyrand le cite en exemple comme un de ces hommes du clergé de la fin d'Ancien régime « mettant (...) une certaine gloire à quitter les formes de leur état pour vivre en gentlihommes » et note aussitôt : « M. de Dillon, archevêque de Narbonne, avait une terre près de Soissons, où il passait six mois de l'année à la grande chasse. Cette terre se nommait Haute-Fontaine ». Quant à la comtesse de Boigne (Mémoires, éd. E. Paul, Paris, 1921-23, tome I, p.23) elle rapporte que « L'archevêque de Narbonne (Dillon) (...) se porta aussi protecteur actif des nouveaux époux [les parents de Mme de Boigne], les attira à la campagne chez lui, dans une terre en Picardie, nommée Hautefontaine, où il menait une vie beaucoup plus amusante qu'épiscopale ». Sur la vie à Hautefontaine, voir aussi pp.45-47.
  5. « La fin de la session des États de 1784 fut marquée par quelques fondations utiles. L'assemblée provinciale avait précédemment établi à Montpellier une chaire de « chimie docimatique » en faveur de Chaptal. Le succès de cet enseignement inspira la pensée de l'étendre. Le diocèse de Toulouse sollicitait pareille création. L'archevêque de Narbonne soutint la requête. Il exposa (...) que les montagnes des diocèses de Saint-Papoul, de Lavaur, de Rieux, de Mirepoix, de Couserans, de Comminges & de Pamiers renfermaient des mines de toute espèce ; que les rivières prenant leur source dans ces diocèses, la Garonne, le Salat & l'Ariège, charriaient de l'or assez abondamment pour faire croire à l'existence de riches veines de ce métal (...). On désigna Chaptal pour occuper cette nouvelle chaire, en attendant qu'il eût formé à Toulouse des sujets capables de le suppléer. Le professeur devait partager son temps entre ces deux villes. » Devic C., Vaissète J., Histoire générale de Languedoc, tome XIII, Toulouse, Privat, 1877, pp.1330-1331.
  6. Jean-Marie Pérouse de Montclos, Languedoc-Roussillon, le guide du patrimoine, Hachette, Paris, 1996 (ISBN 2-01-242333-7) , p.360.
  7. Michaud J., Cabanis A., Histoire de Narbonne, Privat, Toulouse, 1981, pp.216.
  8. « L'archevêque avait huit cent mille livres de rentes de biens du clergé. Il allait tous les deux ans à Narbonne passer quinze jours, et présidait les États à Montpellier pendant six semaines. Tout ce temps-là, il avait une grande existence, très épiscopale, et déployait assez de capacité administrative dans la présidence des États. Mais, le jour où ils finissaient, il remettait ses papiers dans ses portefeuilles pour n'y plus penser jusqu'aux États suivants, non plus qu'aux soins de son diocèse. » ; comtesse de Boigne, Mémoires, éd. E. Paul, Paris, 1921-23, tome I, p.45.
  9. Ils lui mandent : « Venez recueillir au milieu de vos concitoyens les fruits de vos longs et pénibles travaux », à quoi il répond : « Quelque empressement que j'aie de me rendre à Narbonne, vous jugez aisément qu'un dépouillement subit et qui pis est, rétrograde de plus de cent mille écus de rente, entraîne nécessairement des difficultés de tout genre ... ». Quelques mois plus tard, il leur écrit encore : « Quiconque osera en vertu d'une élection non autorisée par l'Église s'asseoir sur mon siège, méritera le double reproche d'intru et de schismatique ». Le procureur syndic du département réplique à la municipalité de Narbonne : « Il est temps de remplacer ce prêtre orgueilleux qui ose calomnier avec la dernière impudence les représentants de la Nation et ériger en droit sacré le despotisme qu'il exerçait autrefois dans la ci-devant province de Languedoc ». In Michaud J., Cabanis A., Histoire de Narbonne, Privat, Toulouse, 1981, pp.219-220.
  10. Phrase citée sans référence par J. Michaud in Michaud J., Cabanis A., Histoire de Narbonne, Privat, Toulouse, 1981, p.219.
  11. Voir un court article sur l'analyse de son dentier retrouvé à cette occasion (en anglais) : [1]
  12. Voir à ce sujet (avec un portrait de Dillon) : [2]
  13. L'Histoire générale de Languedoc a deux courtes notices sur Arthur Richard Dillon, dans la liste des archevêques de Narbonne (p. 260) et dans celle des archevêques de Toulouse (p.364), toutes deux par Émile Mabille. On constate étrangement des divergences sur les dates, une erreur manifeste dans la notice de Narbonne (Mabille fait mourir Dillon en 1790) et éventuellement une autre, lui faisant présider l'assemblée du clergé non en 1788 mais en 1785. On doit donc prendre avec prudence les renseignements qui y sont donnés, en particulier qu'il a été fait abbé commendataire de Saint-Jean-des-Vignes en 1766, et de Signi en 1787.


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