Archipel des Aléoutes

Îles Aléoutiennes

Îles Aléoutiennes
Carte des îles Aléoutiennes.
Carte des îles Aléoutiennes.
Géographie
Pays États-Unis États-Unis
Localisation Océan Pacifique
Superficie 17 666 km2
Nombre d'îles 300
Îles principales Îles Fox, îles des Quatre-Montagnes, îles Andreanof
Point culminant Mont Shishaldin (2 861 m sur Unimak)
Géologie Arc insulaire
Administration
États-Unis États-Unis
État Alaska
Démographie
Population 8 162 hab. (2000)
Densité 0,46 hab./km2
Autres informations
Découverte Préhistoire
Fuseau horaire UTC-10
Archipels des États-Unis
Les îles Aléoutiennes vues du ciel

Les îles Aléoutiennes sont un archipel situé entre l'Amérique et l'Asie. Ce chapelet de trois cents îles quasi désert, où pas un arbre ne pousse, est connu non seulement pour la beauté de ses paysages mais aussi pour ses eaux très poissonneuses.

Sommaire

Géographie

Ces îles s'étendent sur 1 900 km selon un axe semi-circulaire approximativement est-ouest depuis la péninsule d'Alaska jusqu'au large de la péninsule de Kamtchatka. Elles ferment l'accès au sud reliant l'océan Pacifique au détroit de Béring et l'océan glacial Arctique.

Les Îles Aléoutiennes font partie de la ceinture de feu du Pacifique. Elles sont donc constamment affectées par des tremblements de terre. En tout, l'archipel comprend 57 volcans.

Histoire

Aux XVIIe et XVIIIe siècles, la Russie a été fortement impliquée dans le commerce de la fourrure de zibeline. Le tsar Pierre le Grand souhaitait développer cette activité, et trouver de nouvelles populations à chasser. Les chasseurs russes s’installèrent de plus en plus loin en Sibérie, jusqu’au Kamtchatka, presqu’île riche en zibelines, mais où l'on trouvait aussi des loutres de mer. En 1741 et 1742, Vitus Béring et Alexei Tchirikov furent chargés par le gouvernement russe d’explorer le Pacifique nord et de tracer une route maritime vers l’Amérique à partir des nouvelles possessions russes d’Extrême-Orient. Lors de leur hivernage 1741-1742, les équipages récoltèrent des peaux de loutre. En 1742, les survivants de l’expédition (Béring était mort) revinrent en Russie avec 900 peaux de loutres, qui intéressèrent vivement les marchands de fourrure. Avec jusqu'à 170 000 poils par cm2, la fourrure de loutre de mer est particulièrement dense et soyeuse. Ce fut le début de la grande chasse.

Les îles furent cartographiées de façon précise en 1778, lors du troisième voyage autour du monde du Britannique James Cook.

Les Russes envoyèrent de nombreux bateaux chasser la fourrure de loutre. Après l’épuisement des populations nord-asiatiques de loutres, la prise des îles Aléoutiennes puis de l’Alaska par la Russie fut largement motivée par la volonté d’étendre les territoires de chasse à la loutre, devenue une activité particulièrement rentable. La fourrure de loutre se vendait en effet non seulement en Europe, mais aussi à prix d'or sur les marchés chinois.

En 1784, les Russes établirent des comptoirs de traite sur les îles Aléoutiennes et sur la côte de l'Amérique, en Alaska. Des postes côtiers furent construits à Attu, Agattu et Unalaska, dans les îles Aléoutiennes, ainsi que dans l'île de Kodiak, au large de l'embouchure de l'anse Cook (Alaska). Dix-huit mois plus tard, une colonie fut établie sur le continent, en face de l'anse Cook.

Avant l'arrivée des Européens, les îles étaient peuplées par les Aléoutes. Les populations indigènes furent souvent férocement traitées. Des Aléoutes furent réduits en esclavage, et d’autres auraient été pris en otages pour forcer la population indigène à chasser la loutre pour le compte des marchands russes. On comptait environ 25 000 Aléoutes avant l’arrivée des Russes, ils n’étaient plus que 3 892 en 1885 [1]. La chasse à la loutre ne fut ainsi pas seulement meurtrière pour ces animaux.

Les habitants de la zone administrative des Aléoutiennes (qui inclut une partie de la péninsule del'Alaska) étaient 8 162 au recensement de 2000, dont 4 283 sur l'île principale d'Unalaska. Les personnes se déclarant Native Americans étaient en tout 2 150. Dans les catégories des recensements américains, les Natives Americans sont les descendants des populations originelles, dans le cas présent, les Aléoutes. Le nombre des personnes ayant une origine au moins partiellement aléoute est sans doute plus important.

Après l'épuisement des populations de loutres de mer, l'Alaska et les Aléoutiennes perdirent leur intérêt pour l'Empire russe, qui les revendit aux États-Unis en 1867.

Certaines îles (Attu et Kiska) furent occupées par le Japon pendant la Seconde Guerre mondiale, et furent le théâtre d'une âpre bataille entre le Japon et les États-Unis, la seule qui eut lieu sur le territoire américain.

Aujourd'hui, les îles Aléoutiennes appartiennent toutes à l'État de l'Alaska, à l'exception des îles du Commandeur, qui dépendent du kraï du Kamtchatka, en Russie.

Économie

Les ressources halieutiques de cette zone du Pacifique Nord sont exceptionnelles. En 2007, 353 000 tonnes de produits de la mer ont transité par les quais de Dutch Harbor, premier port de pêche des États-Unis. Dutch Harbor n'est pas vraiment une ville, plutôt une zone industrielle avec quelques petits immeubles de bureaux et d'habitations. La « vraie ville » se trouve à cinq minutes en voiture, sur l'île jumelle d'Unalaska, reliée depuis peu par un pont.

De plus en plus d'étrangers viennent travailler dans les usines de conditionnement de poisson.

Liste des îles d'est en ouest

Notes et références

  1. Angie Debo, Histoire des Indiens des États-Unis, page 93
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