Arbalète (instrument)
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Bâton de Jacob, illustration de la Navigation Pratique (John Sellers, 1672)

L’arbalète (ou « arbalestrille », ou encore « bâton de Jacob ») est un instrument de mesure permettant de mesurer l’angle entre l’horizon et un astre, dans le ciel. Il faut faire coulisser le marteau jusqu'à ce que les deux bouts soient alignés, l’un sur l’horizon, l’autre sur l’astre.

Il peut comporter plusieurs marteaux de différentes tailles en fonction des latitudes. Utilisé par les navigateurs entre le VIe siècle av. J.‑C. et le Xe siècle, il est détrôné par l’octant, le sextant et le quartier de Davis.

Cet instrument rigide est plus facilement utilisable (d’une seule main) que son prédécesseur, le « kamal ». Ce dernier comportait une ficelle dont des nœuds judicieusement disposés permettaient d’estimer la latitude de ports connus, avec une précision entre 300 et 600 km.

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